Zion Williamson dice che “ovviamente” firmerà un’estensione con i New Orleans Pelicans

METAIRIE, La. — Zion Williamson non ha esitato.

Parlando ai media per la prima volta da settembre, all’attaccante dei New Orleans Pelicans è stato chiesto se avrebbe firmato l’estensione per la quale sarebbe idoneo quest’estate se la squadra ne avesse offerto uno.

“Certo”, disse Williamson. “Non sono riuscito a firmarlo abbastanza velocemente”.

Williamson è idoneo a firmare un’estensione rookie massima di 181 milioni di dollari di cinque anni questa estate. Ma dopo aver saltato tutta la stagione 2021-22 per una frattura al piede destro, ha giocato in sole 85 partite nei suoi tre anni di carriera.

L’allenatore dei Pelicans Willie Green ha detto che è stato bello sentire Williamson dire che vuole rimanere a New Orleans, ma è concentrato sul lato basket delle cose.

“Adoro il fatto che voglia essere qui, che voglia essere in palestra, lavorare per stare in salute, lavorare per essere il miglior giocatore possibile”, ha detto Green. “Amiamo chiunque voglia essere qui a New Orleans con questa comunità, con questa cultura. Questo è quello che vogliamo”.

Williamson ha definito questa stagione un “anno difficile”, poiché non è stato in grado di essere in campo. A gennaio, ha iniziato a riabilitarsi a Portland lontano dalla squadra e non è tornato fino all’inizio di marzo.

Una volta entrato a far parte della squadra, Williamson ha detto che lo ha aiutato a metterlo in un “grande spazio”.

“Essere con i ragazzi, essere in Smoothie King [Center], vedendo l’ambiente dei playoff”, ha detto Williamson. “E lo spogliatoio – abbiamo uno spogliatoio speciale. I miei primi due anni, è stato un buon spogliatoio. Ma quest’anno – immagino che forse erano i playoff – era più insieme.

“Essere reali, fa schifo guardare da bordo campo. Voglio solo essere là fuori. Solo vedere il potenziale. Abbiamo molti pezzi fantastici. Sono entusiasta di scendere in campo con quei ragazzi”.

Williamson ha iniziato a giocare 5 contro 5 con compagni di squadra e allenatori alla fine della stagione e nella corsa ai playoff di New Orleans. Anche se non è mai stato autorizzato a giocare partite reali, Williamson ha detto venerdì che sentiva di poterlo fare, ma che ha deciso insieme allo staff tecnico e al front office che stare fuori sarebbe stato il migliore per lui a lungo termine.

Il vicepresidente delle operazioni di basket di Pelicans, David Griffin, ha detto che Williamson è ancora a poche settimane dalla prossima serie di immagini che alla fine potrebbero cancellarlo per sempre.

“E sarebbe quando abbiamo attraversato il ponte di ‘OK, può fare quello che vuole fare in termini di preparazione per la prossima stagione senza alcuna limitazione'”, ha detto Griffin. “Se sono due giorni, fantastico. Se sono tre giorni, fantastico. Il suo carico di lavoro non sarà monitorato a quel punto, speriamo.

“E allo stesso tempo, siamo arrivati ​​a un punto prima in cui eravamo fiduciosi che sarebbe arrivato. Quindi dobbiamo essere realistici anche in quella situazione. Quindi, davvero, si tratterà di metterlo nella posizione migliore per riuscire fisicamente in vista della prossima stagione. E penso che si sia impegnato in questo in base a quello che ti ha detto oggi”.

A causa della storia di infortuni di Williamson, i Pelicans potrebbero cercare di mettere protezioni nell’accordo proprio come hanno fatto i Philadelphia 76ers nell’ottobre 2017 con il centro Joel Embiid, che ha giocato solo 31 partite nella sua terza stagione dopo aver saltato i suoi primi due anni a causa di un infortunio al piede .

Quando i colloqui di estensione si interromperanno, Griffin ha aggiunto che sarà “una sfida”.

“Quando sarà il momento di averlo, lo avremo”, ha detto Griffin. “E in questo momento ciò su cui ci concentriamo è che lui è in salute e una specie di condizione d’élite per giocare a basket, e inizieremo da lì. Penso che una volta arrivati ​​a quel punto, tutte quelle conversazioni diventeranno molto più facili”.

Williamson ha attribuito a Brandon Ingram e Green il cambio negli spogliatoi. Ha anche sollevato la sua relazione con CJ McCollum, una relazione che ha avuto un inizio molto pubblico.

Durante la pausa dell’All-Star, durante un segmento con TNT, McCollum, una settimana e mezza dopo essere stato ceduto a New Orleans, ha detto alla troupe che non aveva ancora parlato con Williamson e che “stava per arrivare al in fondo.”

Alla domanda sulla sua relazione con McCollum, Williamson ha fissato direttamente la telecamera.

“Mr. McCollum. Questo è solo un piccolo riscatto. Mr. ‘Vado fino in fondo'”, ha detto con un grande sorriso. “CJ è un ragazzo eccezionale. Per il poco tempo in cui sono stato con lui, ho imparato così tanto da lui. Ottimo compagno di squadra. Sono entusiasta di scendere in campo con lui”.

La relazione tra McCollum e Williamson è cresciuta, con McCollum che ha detto a ESPN il mese scorso che i due si sono persino seduti uno accanto all’altro a cene di squadra e si sono presi il cervello per ore.

“Onestamente, ero concentrato sulla riabilitazione in quel periodo”, ha detto Williamson di non parlare subito con il suo nuovo compagno di squadra. “Ho mandato un messaggio a CJ poco dopo per scusarmi per questo. Come ho detto, mentalmente non ero in un buon spazio. Mr. McCollum, è stato d’accordo. Come ho detto, sono entusiasta di tornare in campo”.

Per Williamson, la prossima stagione sarà la prima in cui sarà in grado di entrare in un anno NBA con lo stesso allenatore dopo aver avuto Alvin Gentry come rookie e Stan Van Gundy la scorsa stagione.

Ha elogiato Green e ha detto di essere andato dal suo allenatore dopo che la sconfitta in gara 6 dei Pelicans li ha eliminati dai playoff giovedì sera.

“Ho detto: ‘Allenatore, qualunque cosa tu abbia bisogno da me, sia che si tratti di riunire la squadra, tutto ciò che posso fare, sono lì, allenatore'”, ha detto Williamson. “Abbiamo un gruppo speciale. I ragazzi sono già entusiasti di riunirsi in questa bassa stagione”.

Green ha detto che mentre era importante per i giovani giocatori della squadra essere in campo per la spinta post-stagionale dei Pelicans, era anche fondamentale per Williamson essere intorno alla squadra mentre anche loro ce la facevano.

“È importante per lui vedere e sentire com’è”, ha detto Green. “Stava guardando la folla. Ha visto l’atmosfera. Ad essere onesto – gli ho detto questo – la compassione che abbiamo. So che voleva essere là fuori. Quello che sta attraversando in termini di recupero da un infortunio è estremamente difficile.

“Quando hai 21 anni e la tua stagione è deragliata perché stavi lavorando sul tuo gioco, è difficile andare fino in fondo. Molte persone dicono cose. Cerco di non ascoltarle. Ho cercato di avere compassione, di avere pietà, avere grazia. È difficile da affrontare. Ho pensato che fosse fantastico per lui e per tutti i nostri ragazzi sperimentare ciò che volevamo vivere in questa stagione”.

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