Tou Thao: testimonia l’ex ufficiale di Minneapolis accusato della morte di George Floyd

Tou Thao, uno dei tre ex ufficiali di Minneapolis sotto processo per aver violato i diritti civili di Floyd durante il fatale arresto del 2020, ha testato di non aver mai toccato Floyd e di aver svolto un “ruolo diverso” sulla scena, agendo come un “cono di traffico umano” per proteggere Derek Chauvin, J. Alexander Kueng e Thomas K. Lane da passanti e auto mentre trattenevano gli agenti Floyd ammanettati e a faccia in giù in una strada cittadina durante un’indagine su una fattura contraffatta.

Thao, il primo degli ex ufficiali a prendere posizione nel caso, ha ripetutamente affermato che non era il suo “ruolo” controllare le condizioni di Floyd, anche se i pubblici ministeri lo hanno pressato sulla politica del dipartimento di Minneapolis introdotta come prova nel caso che richiede qualsiasi ufficiale a la scena per intervenire e fermare la forza eccessiva o prestare soccorso medico quando qualcuno ne ha bisogno.

In risposta all’interrogatorio dell’accusa, Thao ha riconosciuto di essere rimasto accanto a Chauvin e agli altri ufficiali per sei dei circa 9 minuti e mezzo in cui Chauvin ha premuto le ginocchia sul collo e sulla schiena di Floyd, mentre l’uomo si lamentava di lottare per respirare. Thao ha anche detto di essersi guardato indietro per vedere cosa stavano facendo Chauvin e gli altri ufficiali mentre tratteneva gli astanti ma non è intervenuto.

Thao ha testimoniato di non aver mai visto gli ufficiali riposizionare Floyd o iniziare a prestare assistenza medica.

Alla domanda del suo avvocato Robert Paule se ha trovato la loro mancanza di intervento medico “significativa”, Thao ha detto che questo ha modellato la sua opinione secondo cui Floyd non era in pericolo medico a causa della politica del dipartimento che richiede agli agenti di iniziare la RCP quando qualcuno sotto la loro custodia o cura non ha polso.

“Se non stanno facendo la RCP, allora suppongo che stia ancora respirando e stia bene”, ha detto Thao. “Indicava che il signor Floyd non era in arresto cardiaco”.

Gli avvocati di Kueng, Lane e Thao si sono subito opposti quando il pubblico ministero LeeAnn Bell ha cercato di chiedere a Thao cosa “supponeva” che gli ufficiali avrebbero fatto. Dopo una lunga parentesi, Paule ha detto che i pubblici ministeri stavano “tentando di usare il mio cliente come testimone per speculare su ciò che gli altri agenti avrebbero dovuto fare”.

Ma il giudice distrettuale degli Stati Uniti Paul A. Magnuson, che sta sovrintendendo al processo, ha annullato l’obiezione dicendo che la risposta di Thao secondo cui presumeva che gli altri agenti si sarebbero presi cura di Floyd aveva aperto le porte alla questione, aprendo un caso difensivo che potrebbe mettere in discussione gli ex ufficiali l’uno contro l’altro mentre ognuno cerca di convincere una giuria che non hanno violato intenzionalmente i diritti di Floyd non intervenendo con Chauvin o prestando assistenza medica. Magnuson ha suggerito che avrebbe permesso agli ufficiali di testimoniare sulle loro osservazioni su ciò che stavano facendo gli altri ufficiali, ma non poteva esprimere un giudizio sulle azioni degli altri ufficiali.

Thao ha risposto “sì” quando Bell ha chiesto se intendeva dire che presumeva che gli ufficiali avrebbero monitorato il loro uso della forza e avrebbero seguito altre politiche del dipartimento. Ma è rimasto cauto sulle altre sue osservazioni sulla scena durante un controinterrogatorio che è stato ripetutamente interrotto dalle obiezioni della difesa e dagli ammonimenti del giudice che avverte Bell che stava “argomentando” con l’ex ufficiale.

Thao ha affermato sotto l’interrogatorio della difesa di non essersi reso conto che Floyd era in gravi condizioni fino a diversi minuti dopo che l’uomo era stato portato via in ambulanza, quando i vigili del fuoco hanno risposto sulla scena dopo essere stati inviati a fornire ulteriore assistenza medica. “Ho in qualche modo collegato i punti”, ha detto Thao. “Immagino che questo ragazzo fosse in condizioni critiche quando se ne sono andati”.

Ma Thao ha riconosciuto sotto l’interrogatorio dell’accusa di aver visto il ginocchio di Chauvin sul collo di Floyd e ha risposto “sì” quando gli è stato chiesto se avesse sentito Floyd “smetterla di parlare”. Alla domanda se poteva vedere che Floyd era privo di sensi, Thao inizialmente ha risposto: “Non mi è stato detto dagli altri tre ufficiali”.

Incalzato sulla domanda, Thao ha detto che non poteva “confermare” se Floyd fosse privo di sensi.

“Sembrava privo di sensi?” chiese Campana.

Thao ha detto ripetutamente che non riusciva a ricordare quante volte stesse guardando Floyd e gli altri ufficiali, spingendo Bell a riprodurre filmati dalla telecamera del corpo di Thao. Ciò ha attirato l’obiezione dell’avvocato di Thao che ha affermato che la riproduzione ripetuta dei video nel caso era dannosa per il suo cliente e gli altri ufficiali, e il giudice ha acconsentito. L’andirivieni ha ritardato il procedimento, spingendo la testimonianza di Thao a un secondo giorno.

Un gran giurì federale ha incriminato Chauvin, Kueng, Lane e Thao nel maggio 2021 con l’accusa di aver violato i diritti costituzionali di Floyd durante il fatale arresto del 2020. Kueng e Thao sono stati accusati di aver violato il diritto di Floyd di essere liberi da sequestri irragionevoli non intervenendo mentre Chauvin si inginocchiava sul collo di Floyd. Tutti e tre gli ufficiali sono stati accusati di non aver prestato assistenza medica a Floyd. Kueng, Lane e Thao si sono dichiarati non colpevoli. Kueng e Lane hanno detto al giudice che avrebbero anche testimoniato.

Chauvin, che è stato condannato con l’accusa statale di omicidio non intenzionale di secondo grado, omicidio di terzo grado e omicidio colposo di secondo grado nella morte di Floyd, si è dichiarato colpevole a dicembre di accuse federali per la morte di Floyd. Chauvin, che sta scontando una condanna statale di 22 anni e mezzo, è in attesa di condanna nel caso federale.

I pubblici ministeri hanno iniziato a presentare il loro caso gen. 24 con una litania di video che hanno catturato la morte di Floyd, inclusi filmati girati da Darnella Frazier e altri testimoni oculari. Hanno chiamato 21 testimoni in 13 giorni, incluso un vigile del fuoco fuori servizio che ha cercato di convincere gli ufficiali a controllare il polso di Floyd; altri agenti delle forze dell’ordine; ed esperti medici.

Tre agenti di polizia di Minneapolis hanno testimoniato che Kueng, Lane e Thao erano stati addestrati a fermare la forza quando non era più necessario e ad intervenire quando un altro agente usava una forza eccessiva o una contenzione non consentita dalla politica del dipartimento.

Gli avvocati della difesa hanno cercato di screditare quella testimonianza, sottolineando ripetutamente alla giuria che MPD sta affrontando indagini statali e federali sulle sue politiche e pratiche di formazione. Hanno affermato che gli ufficiali hanno ricevuto una formazione contrastante sull’uso della forza e hanno presentato video di addestramento dell’accademia che mostravano un cadetto che metteva il ginocchio sul collo di qualcuno senza l’intervento degli istruttori.

Thomas Plunkett, un avvocato di Kueng, ha anche affermato che gli ufficiali non ricevono una formazione adeguata sulle politiche di intervento, descrivendo la formazione sul dovere di intervenire come “poco più di un PowerPoint”.

Gli avvocati difensori hanno cercato di trasferire la responsabilità su Chauvin per la morte dell’uomo, sostenendo che il veterano di 19 anni “ha preso il controllo” della scena ed è diventato il “cacciatore di colpi”. Ma in quella che potrebbe essere la raffica di puntamento del dito tra gli ex ufficiali, Thao ha detto durante la testimonianza dell’accusa che Kueng e Lane, che hanno risposto alla chiamata iniziale dei servizi di emergenza sanitaria su una banconota contraffatta e hanno incontrato per la prima volta Floyd, erano responsabili della scena.

Thao, che è arrivato sulla scena con Chauvin mentre Keung e Lane stavano lottando per mettere Floyd all’interno di un’auto della polizia, ha detto sotto interrogatorio di difesa che credeva che Floyd fosse drogato e soffrisse di “delirio eccitato”, un termine medico controverso usato dalle forze dell’ordine e alcuni professionisti della salute per descrivere persone che sono sotto l’effetto di droghe e in uno stato di grave agitazione.

Gli ufficiali di Minneapolis erano stati addestrati sul termine controverso e Thao, nella sua testimonianza, ha indicato sintomi specifici che gli ufficiali erano stati addestrati a tenere d’occhio, sostenendo di averli notati a Floyd.

“Era molto sudato, incapace di rispondere a noi”, ha detto Thao, aggiungendo che sentiva che anche Floyd stava mostrando “una forza sovrumana” resistendo a tre ufficiali mentre cercavano di metterlo in un’auto della polizia.

Thao ha ripetutamente riconosciuto di aver sentito Floyd dire: “Non riesco a respirare”. Ma ha anche suggerito di non credere che Floyd fosse sincero, testimoniando che l’affermazione era stata “un evento normale” dalla morte nel 2014 di Eric Garner, un uomo di New York morto in custodia di polizia, sostenendo anche “Non posso respirare.”

Ma Bell in seguito ha convinto Thao ad ammettere che Garner è morto dopo aver usato quella frase. “Il tuo compito è proteggere il pubblico, giusto?” disse Bell. “Non puoi semplicemente ignorare qualcuno che ti dice che non può respirare perché… non gli hai creduto?”

“Giusto,” rispose Thao.

L’avvocato di Thao ha cercato di sollevare dubbi sulla formazione del dipartimento sull’uso del ginocchio sul collo, introducendo diverse immagini del tempo di Thao all’accademia di polizia nel 2009 che mostravano cadetti che premevano il ginocchio contro il collo di una persona che stavano cercando di ammanettare durante addestramento di scenari sull’uso della forza.

Ma Thao in seguito ha concordato sotto l’accusa, mettendo in dubbio che usare un ginocchio per tenere qualcuno sotto controllo è diverso dall’usarlo per trattenere qualcuno che è già ammanettato.

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