Suns, Bucks e ‘space ball’: la più grande storia dei playoff NBA e cosa significano per le squadre delle finali dell’anno scorso

OK, quindi… e adesso?

I Milwaukee Bucks e i Phoenix Suns si sono incontrati nelle finali NBA la scorsa stagione e ogni squadra aveva grandi speranze di tornare lì a giugno. Invece, entrambi hanno perso la settima partita domenica e si sono diretti verso la bassa stagione con alcune domande strutturali persistenti.

Per alcuni aspetti, questo è normale. La realtà dell’NBA è che quasi tutte le squadre vedono la propria stagione finire in modo almeno un po’ deludente e con le sue debolezze palesemente esposte. Sebbene ci siano livelli in questo, la realtà è che quattro squadre hanno visto la fine delle loro stagioni negli ultimi giorni dopo stagioni molto forti; Altre 20 squadre bramano avere i loro problemi.

Sfortunatamente, “Ripercorriamolo e perdiamo di nuovo al secondo round” non è un gran grido di battaglia. Man mano che le squadre migliorano, la posta in gioco aumenta solo; vincere un campionato (come ha fatto Milwaukee) e il gol diventa subito ripetuto. Vincere 50 e perdere una serie difficile a causa di un altro grande contendente sembra un fallimento.

Quindi non reagiamo in modo eccessivo a quello che è successo. I Bucks hanno ancora Giannis Antetokounmpo e i Suns hanno ancora Devin Booker, Chris Paul e (pensiamo) Deandre Ayton. Torneranno.

Alla base delle loro carenze post-stagione 2022, tuttavia, c’è un potenziale fallimento che è stato coerente in entrambe le squadre: non potevano affrontare formazioni sparse. Questa non è una “palla piccola” quanto una “palla spaziale”.

La palla spaziale è ciò che accade quando il problema non è la dimensione dei giocatori in campo, ma piuttosto la posizione in cui si trovano. È quello che succede quando i Mavericks mettono cinque abili tiratori da 3 punti sul perimetro e lasciano Rudy Gobert e Ayton nella terra di nessuno, o quando l’etica difensiva di proteggere l’orlo-first dei Bucks li lascia essenzialmente sfidare Grant Williams per eliminarli .

È l’ultima evoluzione di un gioco tattico post-stagionale che continua a evolversi a un ritmo vertiginoso: infila cinque giocatori sul perimetro, cambia tutto in difesa, affronta uno contro uno una difesa che non può facilmente inviare aiuto e festeggia apri 3s o raggiungi il bordo. Dimentica il pick-and-roll, questo è più simile al pick-and-run. Le squadre di palla spaziale potrebbero impostare uno schermo per ottenere un cambio, ma il finale di gioco è un isolamento per il palleggiatore dopo che lo screener è uscito dalla schivata e si è trasferito lungo la linea dei 3 punti.

Mentre altri allenatori probabilmente hanno provato questo di tanto in tanto, la vera svolta per la palla spaziale è arrivata nella serie Clippers-Jazz un anno fa. L’allenatore di Los Angeles Tyronn Lue si è rivolto a questo come un modo per neutralizzare Gobert in una serie in cui i Clippers erano senza l’attaccante superstar Kawhi Leonard e avevano un eccesso di talento in guardia. Ha funzionato così bene che sono tornati da 25 in giù in Gara 6 per stordire il Jazz e vincere la serie.

Si tratta di un’evoluzione un passo oltre la famigerata “Lineup della morte” dei Golden State Warriors, perché dipende da cinque giocatori per lo più scambiabili che spengono i 3 punti degli avversari mentre creano una miriade di possibilità di tiro e calci. Il raggruppamento dei Warriors ha funzionato perché avevano il più grande tiratore da 3 punti della storia; al contrario, la palla spaziale funziona perché la minaccia da 3 punti è distribuita su tutta la formazione.

Basta guardare le enormi disparità di 3 punti nei primi due round. Dallas e Boston sono rispettivamente prima e seconda nella frequenza di 3 punti dei playoff e seconda e terza nella limitazione di 3 dell’avversario. Per la postseason nel suo insieme, Dallas prende 12,9 3 secondi ogni 100 possedimenti in più rispetto all’opposizione e Boston 11,0.

Nel corso di una serie, ha generato un problema di matematica impossibile. Lo Utah è stato out-3’d da 72 tentativi e 44 fa in sei partite contro Dallas dopo aver condotto il campionato con una frequenza di 3 punti durante la stagione regolare. Il margine dei Mavs nella stessa categoria era di 83 tentativi e 33 realizzazioni in sette partite contro Phoenix. Nel frattempo, Boston ha quasi raddoppiato Milwaukee triplicando, da 110 a 57, in sette partite nel secondo turno orientale.

Phoenix, Milwaukee e Utah sono tutti inciampati su se stessi cercando di affrontare la palla spaziale con i tradizionali cinque. Al contrario, potrebbe essere sembrato strano quando i Nets stavano giocando tre piccole guardie contro Boston al primo turno e sono stati spazzati via per i loro sforzi. Tuttavia, il nocciolo della verità nella strana formazione di Brooklyn era che doveva confrontarsi con le coppie spaziali di Boston e rimanere senza grandi attaccanti.

Milwaukee ha cercato di andare alla grande contro Boston e per cinque partite ha funzionato bene: i Bucks avevano una tonnellata di protezione del cerchione e avevano Giannis per portare l’attacco. Idem per Phoenix, che aveva un vantaggio di 3-2 nella serie e la speranza che fosse stancante la star di Dallas Luka Dončić. Invece, i Suns hanno perso le ultime due partite di 60 punti. Più lunga è la serie, più Boston e Dallas hanno premuto il loro vantaggio con la palla spaziale.

I dati individuali sottolineano ulteriormente queste tendenze. I Bucks sono stati superati di 19,2 punti per 100 possedimenti con Brook Lopez in campo nella serie di Boston, cedendo a 47,1 tentativi da 3 punti sbalorditivi ogni 100 possedimenti nei suoi minuti. Nel frattempo, Dallas ha una media di 46,9 triple ogni 100 nei minuti dei playoff di Maxi Kleber contro appena 28,1 consentiti.

Sono eccessivamente riduttivo riguardo ai 3, ovviamente; sia Dallas che Boston hanno talenti individuali superlativi in ​​Dončić e Jayson Tatum per centrare i loro attacchi. Anche i Mavs e i Celtics hanno giocato un’ottima difesa individuale domenica e durante i playoff, e questo è stato un fattore importante nelle loro vittorie.

Ma ecco il punto: le loro formazioni di sfere spaziali hanno consentito molto di questo. Giocare in questo modo ha permesso a entrambe le squadre di tenere più ali d’élite 3-e-D sul pavimento, scambiare tutto e non avere un vero cinque vulnerabile in giro per il pick-and-roll dell’avversario. Kleber, che ho esplorato come piccolo attaccante in Germania cinque anni fa (dove, guarda caso, aveva un compagno di squadra di nome Devin Booker), ha finito per giocare la maggior parte dei minuti al centro di questa serie contro un 7 piedi che era la prima scelta nel draft 2018 e contro il gigante Gobert nel round precedente.


Quello che è successo ai Bucks and Suns domenica sembra avere importanti implicazioni su come le squadre costruiscono i loro roster in futuro.

Pensavi che i centri fossero dinosauri adesso? Aspetta. Gobert è stato uno dei giocatori più preziosi del campionato nelle ultime stagioni regolari, ma l’approccio con la palla spaziale dei Mavs, proprio come quello dei Clippers un anno prima, lo ha reso irrilevante. Non era che facesse schifo; era che non era più in grado di compensare la carneficina sul perimetro. I Mavs hanno battuto lo Utah due volte anche senza Dončić utilizzando questo approccio.

Ayton mette un destino simile nelle semifinali della conferenza, così come il suo backup JaVale McGee. Ironia della sorte, una squadra di Phoenix che ha perso alle finali NBA un anno fa perché non aveva abbastanza dimensioni qualitative, ha perso quest’anno perché mancava dei raggruppamenti perimetrali per affrontare la palla spaziale. L’unico buon giocatore dei Suns tra 6 piedi-7 e 6 piedi-11 era Cameron Johnson; quando hanno cercato di fare piccoli senza uno dei loro centri tradizionali, sono finiti anche piccolo. (Per la seconda post-stagione consecutiva, avere Dario Saric avrebbe potuto essere d’aiuto.)

Boston, nel frattempo, ha spietatamente esposto i limiti dei Bucks contro la palla spaziale, iniziando con lo sfogo di 30 punti di Al Horford in Gara 4. Horford è stato così efficace in piedi sul perimetro e in attesa che Lopez si allontanasse che i Bucks invece sono andati ad avere Lopez come guardia Grant Williams per Gara 7. A lui e Derrick White sono stati concessi tutti i 3 aperti che potevano gestire, i Celtics hanno preso un assurdo 55 e i Bucks sono stati brindati.


Concessione Williams. (Winslow Townson/USA Today)

Ciò che ha reso tutto questo difficile per gli avversari è che si è scoperto che anche la Space Ball non è una cattiva strategia difensiva, soprattutto se hai il giusto tipo di attaccanti. Williams è un centro universitario convertito che difende l’interno molto meglio di quanto suggerirebbero le sue dimensioni di 6 piedi e 6, con l’aiuto di un torace a botte e un’enorme forza della parte inferiore del corpo. Horford è abbastanza grande da resistere a Giannis – un giocatore che ha sempre difeso bene – o anche all’ingannevolmente enorme Lopez.

Quindi cosa significa questo per Milwaukee e Phoenix? Hanno il coraggio di tornare indietro e sperano di giocare meglio l’anno prossimo? O questa post-stagione ha mostrato un divario più significativo nei loro elenchi?

Nessuna delle due squadre è ben attrezzata per giocare a palla spaziale post-stagione o difenderla. Il modo migliore di Milwaukee per affrontarlo è giocare Giannis a cinque anni e lasciare sia Bobby Portis che Lopez sul pino, ma i Bucks non avevano abbastanza talento perimetrale di qualità per fidarsi a lungo di tali formazioni. (Avere Khris Middleton avrebbe aiutato, ovviamente.)

Contrasta questo con un anno fa: senza il proprio attaccante spaziale in PJ Tucker, in particolare, Milwaukee non aveva il giusto talento perimetrale. Tucker ora prenderà parte alle finali della conferenza contro Boston come parte di un roster più favorevole alla palla spaziale a Miami, uno che potrebbe vederlo in stint al centro quando Bam Adebayo è fuori pista.

L’altro problema con la palla spaziale è che ti costringe ad avere cinque buoni giocatori perimetrali, non solo due o tre, e quindi spinge la tua profondità al limite, una cosa che normalmente non succede molto nei playoff. I Bucks hanno finito per contare su George Hill e Grayson Allen e pagarlo. Phoenix ha provato a rispolverare Torrey Craig in Gara 7 con effetti disastrosi.

Questo ci porta alla bassa stagione. Ayton è pronto per un nuovo contratto come free agent limitato a Phoenix. Nel frattempo, Lopez è forse il pezzo più scambiabile dei Bucks se vogliono aggiungere più giocatori di tipo palla spaziale a un elenco con flessibilità limitata del cappuccio. I Bucks e i Suns hanno raggiunto le finali in questo modo solo un anno fa e sono abbastanza bloccati nei loro gruppi attuali, ma già sembra che siano in svantaggio tattico nelle future post-stagioni senza alcune modifiche.

Potrebbe anche dettare mosse in altre località. Se sei a Memphis, ad esempio, ti senti molto meglio giocando a palla spaziale dei playoff con Jaren Jackson Jr. a cinque anni piuttosto che mettendo un centro tradizionale accanto a lui. Se sei a Brooklyn, rifarlo con Andre Drummond e LaMarcus Aldridge è come un matto; ciò di cui i Nets hanno bisogno è la loro versione di Tucker, Kleber o Williams.

Infine, con l’intera lega che scende a Chicago per la NBA Draft Combine questa settimana, ci si chiede cosa potrebbe significare per gli attaccanti di tipo palla spaziale nel draft. Giocatori come, per esempio, David Roddy del Colorado State o EJ Lidell dell’Ohio State potrebbero sembrare per certi versi scelte marginali, ma potrebbero avere una grande utilità come attaccanti con palla spaziale.

Naturalmente, la narrazione su questo trend potrebbe ancora cambiare marcia a seconda di ciò che accadrà nei prossimi due round. Per ora, tuttavia, sembra degno di nota il fatto che i finalisti dell’anno scorso siano stati eliminati questo fine settimana in gran parte a causa di uno stile tattico che non potevano eguagliare. La palla spaziale è la storia più importante della post-stagione 2022 e potrebbe diventare anche la storia della bassa stagione 2022.


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(Foto in alto di Luka Doncic e Deandre Ayton: Mark J. Rebilas/USA TODAY Sports)

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