Ryan Zinke ha infranto le regole etiche come capo del dipartimento degli interni di Trump, mantenendo legami impropri con gli sviluppatori di terreni, rileva il cane da guardia

L’ispettore generale del dipartimento degli interni Mark Greenblatt ha scoperto che mentre Zinke era in carica, ha inviato dozzine di e-mail e messaggi di testo, ha tenuto telefonate e si è incontrato nel suo ufficio con gli sviluppatori per discutere la progettazione di un grande sviluppo commerciale e residenziale nella sua città natale di Whitefish, Mont.

Zinke ha continuato a rappresentare la fondazione della sua famiglia nei negoziati per quasi un anno, gli investigatori hanno scoperto, anche dopo essersi impegnati con funzionari federali, che si sarebbe dimesso dalla fondazione e non avrebbe svolto alcun lavoro per suo conto dopo essere entrato nell’amministrazione Trump.

Zinke non è stato immediatamente contattato per un commento mercoledì.

Ora un candidato repubblicano di spicco per vincere un seggio al Congresso appena disegnato nel Montana questo autunno, Zinke ha anche mentito a un funzionario dell’etica dell’agenzia che lo ha interrogato sul suo coinvolgimento nei negoziati, secondo il rapporto. Zinke ha detto allo staff che la sua partecipazione al progetto era minima e limitata alla preparazione delle tasse, dicendo che non rappresentava più la fondazione.

Ma dopo che gli investigatori hanno emesso mandati di comparizione per e-mail e messaggi di testo degli sviluppatori, hanno scoperto che Zinke aveva comunicato con gli sviluppatori 64 volte tra agosto 2017 e luglio 2018 per discutere il design del progetto e i piani per un birrificio. Ha incontrato gli sviluppatori nel suo ufficio presso la sede del Dipartimento degli Interni nell’estate del 2017 e, in seguito, ha fatto loro un tour personale del Lincoln Memorial e cenato con loro.

Gli investigatori hanno anche concluso nel rapporto di 32 pagine che Zinke ha abusato della sua posizione ufficiale ordinando ad alcuni membri del suo staff di organizzare un incontro con gli sviluppatori e stampare documenti relativi al progetto. Ai funzionari federali è generalmente vietato assegnare ai propri dipendenti compiti legati alla loro attività privata.

L’ispettore generale non ha ritenuto che Zinke avesse violato le leggi federali sul conflitto di interessi perché la sua comunicazione con gli sviluppatori era incentrata su un affare privato, piuttosto che su questioni ufficiali del Dipartimento degli Interni. L’indagine inoltre non ha trovato prove che Zinke avesse usato la sua posizione a beneficio della Halliburton o per il proprio guadagno finanziario, o che il suo staff avesse cercato di nascondere il suo continuo coinvolgimento con il team di sviluppo.

Il Washington Post ha riferito per la prima volta che l’ispettore generale aveva deferito la questione al Dipartimento di Giustizia nel 2018. Ma il caso è rimasto aperto fino alla scorsa estate, quando i pubblici ministeri hanno rifiutato di sporgere denuncia penale.

Zinke, 60 anni, un ex Navy SEAL che andò a lavorare a cavallo il suo primo giorno a Interior, ha servito un mandato alla Camera dei rappresentanti prima di entrare a far parte del gabinetto di Trump. Uno dei principali sostenitori delle perforazioni di petrolio e gas, nonché dell’estrazione del carbone, si è dimesso sotto pressione meno di due anni dopo, a causa di una valanga di indagini sulla sua condotta.

Con l’approvazione di Trump e il forte riconoscimento del nome in una fascia del Montana occidentale che Trump ha portato di sette punti nel 2020, Zinke è ampiamente favorito per vincere il nuovo seggio alla Camera del suo stato d’origine.

L’indagine sul suo affare immobiliare è iniziata nell’estate del 2018, dopo Politico ha riferito che Zinke era rimasto coinvolto nel progetto mentre era in carica. Ciò ha sollevato preoccupazioni sul conflitto di interessi perché il progetto ha coinvolto un gruppo di sviluppo finanziato da David J. Lesar, allora presidente della Halliburton, che avrebbe beneficiato delle politiche che Zinke ha supervisionato incoraggiando la perforazione di petrolio e gas su terreni pubblici.

La società di Lesar prevedeva di costruire un grande sviluppo lungo il fiume Whitefish, con negozi, un hotel e una fabbrica di birra. La fondazione di famiglia di Zinke, gestita da sua moglie, Lola, aveva accettato di donare un terreno per un parcheggio. Conosciuto come 95 Karrow, il progetto aveva il potenziale per aumentare il valore di più appezzamenti di terreno di proprietà di Zinke nelle vicinanze.

Entro il 2018, la moglie di Zinke aveva revocato la lettera di intenti per donare un terreno per il parcheggio, hanno scoperto gli investigatori.

Zinke ha rifiutato le richieste degli investigatori di incontrarli. Quando gli hanno chiesto un colloquio, ha rifiutato.

L’accordo sulla terra di Whitefish era una delle almeno 15 indagini avviate sulla presunta cattiva condotta da parte di Zinke. Le indagini includevano una dell’ispettore generale sulla decisione di Zinke di negare a due tribù del Connecticut il permesso di gestire un casinò; richieste multiple sulle sue spese di viaggio e se ha violato la politica dell’agenzia consentendo a sua moglie di viaggiare su veicoli governativi; e domande sulla sua gestione del dipartimento, inclusa un’indagine su un rapporto del National Park Service che ha rimosso qualsiasi riferimento al cambiamento climatico.

Il caso del casinò, che è stato deferito al Dipartimento di Giustizia per potenziali accuse penali, è ancora pendente.

Gli investigatori del governo alla fine hanno chiuso la maggior parte delle altre indagini senza raggiungere la conclusione che Zinke avesse violato le regole etiche. In altri casi, i funzionari del Dipartimento dell’Interno si sono rifiutati di collaborare.

Ma la serie di indagini ha messo a dura prova il suo rapporto con i funzionari della Casa Bianca, che lo hanno spinto a dimettersi quando l’indagine Whitefish è stata deferita al Dipartimento di Giustizia per una possibile indagine penale. Zinke ha accusato la sua partenza in una lettera di dimissioni privata per “attacchi viziosi e politicamente motivati” e ha detto che non poteva “giustificare la spesa di migliaia di dollari per difendere me stesso e la mia famiglia da false accuse”.

Zinke si autoproclamava repubblicano nel modello di Theodore Roosevelt. Ma ha lavorato per indebolire le protezioni ambientali esistenti e ridurre i monumenti nazionali stabiliti dai precedenti presidenti. Trump ha ridimensionato due monumenti nazionali nello Utah – Bears Ears e Grand Staircase-Escalante – e Zinke lo ha invitato a ridurre i confini di molti altri.

Zinke ha espresso sospetti che il personale in carriera del dipartimento stesse minando le sue politiche, dicendo a un gruppo di dirigenti del settore petrolifero e del gas che un terzo dei dipendenti del dipartimento degli interni era sleale. Ha improvvisamente riassegnato dozzine di alti dirigenti.

Tra le stranezze del suo incarico c’era la sua rinascita di un arcano rituale militare che richiedeva a un membro del personale di sicurezza di issare una bandiera speciale di segreteria sul tetto del quartier generale dell’agenzia nel centro di Washington ogni volta che entrava nell’edificio. Quando il segretario tornava a casa per la giornata o viaggiava, la bandiera – uno striscione blu decorato con il sigillo del bisonte dell’agenzia affiancato da sette stelle bianche che rappresentavano gli uffici del Dipartimento dell’Interno – scendeva.

Il ritratto ufficiale di Zinke, appeso al quartier generale, lo mostra a cavallo davanti a un albero coperto di alberi, una scena ispirata a una fotografia scattata da lui Bears Ears. Il presidente Biden ha ripristinato la piena protezione di esso e della Grand Staircase-Escalante in autunno, su sollecitazione di attivisti tribali e ambientalisti.

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