Rafael Nadal cade a pezzi sulla terra battuta, giusto in tempo per gli Open di Francia

ROMA — Veloce e dominante nel primo set contro Denis Shapovalov, Rafael Nadal è stato tutto l’opposto in discesa agli Open d’Italia di giovedì sera.

In ritardo per la palla. Zoppicando tra i punti. Smorfie e vittorie anche sui cambi. La sua angoscia era così visibile mentre i doppi falli e gli errori non forzati si accumulavano alla fine del set finale che anche i tifosi canadesi seduti in alto nelle tribune del campo centrale stavano offrendo simpatici applausi per Nadal mentre il loro connazionale Shapovalov ha dato gli ultimi ritocchi alla sua vittoria, 1-6, 7-5, 6-2, agli ottavi.

Shapovalov, un mancino elastico ed esplosivo classificato n. 16, ha gli strumenti per turbare anche un sano Nadal. Lo ha battuto nella loro prima partita nel 2017 quando Shapovalov era ancora un adolescente, e avrebbe dovuto batterlo negli ottavi dell’anno scorso agli Open d’Italia quando non è riuscito a convertire due match point. Ha anche spinto Nadal a cinque set agli Australian Open di quest’anno.

Ma questo era tutt’altro che un Nadal sano, con il suo problema cronico al piede sinistro, noto come malattia di Müller-Weiss, che riemergeva sulla sua superficie preferita. Con l’Open di Francia incombente, il suo umore all’indomani era pessimista e riflessivo come posso ricordare in quasi 20 anni dopo la sua carriera.

“Immagino che verrà il momento in cui la mia testa dirà ‘Basta'”, ha detto in spagnolo Nadal, 10 volte campione dell’Open d’Italia, stringendo le labbra e scuotendo la testa. “Il dolore ti toglie la felicità, non solo nel tennis ma nella vita. E il mio problema è che molti giorni vivo con troppo dolore”.

Nadal ha detto che doveva anche convivere prendendo “una tonnellata di antinfiammatori ogni giorno per darmi la capacità di allenarmi”.

“Questa è la mia realtà”, ha detto. “E ci sono stati molti giorni, come oggi, in cui arriva il momento in cui non ce la faccio”.

Ha chiuso con 34 errori non forzati e solo 13 vincitori giovedì, e la domanda ora è se il giocatore di terra più vincente della storia potrà giocare anche all’Open di Francia, il torneo del Grande Slam che ha vinto un record di 13 volte.

“Continuerò a sognare quell’obiettivo”, ha detto Nadal del torneo. “La cosa negativa è che oggi non è possibile giocare per me, ma forse tra due giorni le cose andranno meglio. Questo è il problema con quello che ho ai piedi”.

Gli Open di Francia inizieranno tra nove giorni il 22 maggio, anche se Nadal potrebbe non dover giocare fino al 24 maggio perché gli Open di Francia, che iniziano di domenica, organizzano il loro primo round in tre giorni.

Anche se Nadal, che compirà 36 anni il prossimo mese, ha spesso mostrato sorprendente spirito combattivo e capacità di recupero, questa sarà una sfida come nessun’altra per lui a Parigi in primavera.

“Decisamente difficile vederlo soffrire lì alla fine; Non voglio mai vederlo, specialmente con una grande leggenda come Rafa”, ha detto Shapovalov, che doveva ancora produrre tennis audace e grandi servizi per vincere giovedì. “Speriamo che stia bene. Porta tanto al nostro sport. Speriamo che sia in forma e pronto per andare per i francesi”.

L’unica volta che Nadal ha trionfato al Roland Garros senza vincere un torneo sulla terra battuta all’inizio dell’anno è stato nel 2020, la stagione ridotta dalla pandemia quando l’inizio degli Open di Francia è stato spostato a ottobre e quasi l’intera stagione sulla terra battuta è stata cancellata .

Quest’anno il programma è tornato alla normalità, ma non per Nadal. Dopo un inizio di stagione torrido, con 20 vittorie consecutive e un record del 21° titolo del Grande Slam in singolo agli Australian Open, la sua campagna sulla terra battuta è stata ritardata da una frattura da stress alle costole che gli ha impedito di gareggiare o allenarsi normalmente per sei settimane .

È tornato per l’Open di Madrid questo mese ed è stato sconvolto dal 19enne spagnolo Carlos Alcaraz nei quarti di finale e ora ha vissuto la sua prima sconfitta agli Open d’Italia dal 2008, quando Juan Carlos Ferrero, ex numero 1 che è ora l’allenatore di Alcaraz, ha sorpreso Nadal al secondo turno.

Nadal ha comunque vinto l’Open di Francia 2008, superando in finale il suo arcirivale Roger Federer, ma quell’anno Nadal aveva già vinto i titoli a Monte Carlo, Barcellona e Amburgo.

In questa stagione, è a corto di partite e vittorie sulla terra battuta, mentre minacce affermate come Novak Djokovic e Stefanos Tsitsipas e nuove come Alcaraz hanno stabilito basi più solide.

“Alla fine, anche i più grandi giocatori non possono battere Father Time”, ha detto Brad Stine, il veterano allenatore americano che ora lavora con Tommy Paul. “Si sta arrivando a quel punto per Rafa. Quello che ha fatto in Australia è stato al di là dell’eccezionale, ma penso che abbiamo assistito ai danni collaterali del suo ottimo inizio di stagione. Se in salute, è ancora uno dei preferiti settimana dopo settimana, ma se è importante. “Se il corpo si rompe” non è incluso nella poesia di Kipling.

Questo è un riferimento a “Se”, un estratto da cui è affisso all’ingresso dei giocatori al Wimbledon’s Center Court.

È difficile, dopo 15 anni passati a guardare Nadal quasi sempre prevalere sulle avversità e sull’opposizione al Roland Garros, immaginare che non troverà davvero un modo per porre una sfida.

“Lotterò per questo”, disse cupamente. “Continuerò a crederci durante questa settimana e mezzo”.

Ciò che è chiaro è che, tanto per cambiare, non dovrebbe essere il favorito. “Assolutamente no”, ha detto Mark Petchey, il veterano allenatore e analista. “Un sacco di co-favoriti e giocatori con reali possibilità di vincere.”

La sua lista più lunga include il campione in carica, Djokovic; l’altro finalista dello scorso anno, Tsitsipas; Alcaraz; Alexander Zverev; Casper Ruud; e il giovane italiano Jannik Sinner.

Nadal, da quando ha perso contro Djokovic in una semifinale di quattro set a Parigi lo scorso giugno, ha giocato solo cinque partite sulla terra battuta, perdendone due.

Guardarlo lottare, per poi zoppicare giovedì, ci ha ricordato che nulla è eterno, nemmeno Nadal in superficie che ha fatto suo.

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