Quanto è grave la siccità occidentale? Il peggiore in 12 secoli, risultati di studio

ALBUQUERQUE — La mega siccità nel sud-ovest americano è diventata così grave che ora sono i due decenni più secchi nella regione in almeno 1.200 anni, hanno affermato gli scienziati lunedì, e il cambiamento climatico è in gran parte responsabile.

La siccità, iniziata nel 2000 e che ha ridotto le forniture d’acqua, devastato agricoltori e allevatori e contribuito ad alimentare gli incendi in tutta la regione, era stata precedentemente considerata la peggiore degli ultimi 500 anni, secondo i ricercatori.

Ma le condizioni eccezionali nell’estate del 2021, quando circa due terzi dell’Occidente era in condizioni di siccità estrema, “l’hanno davvero spinto al massimo”, ha affermato A. Park Williams, scienziato del clima presso l’Università della California, Los Angeles, che ha condotto un’analisi utilizzando i dati degli anelli degli alberi per misurare la siccità. Di conseguenza, il 2000-2021 è il periodo di 22 anni più secco dall’800 d.C., che risale a quanto riportano i dati.

L’analisi ha anche mostrato che il riscaldamento causato dall’uomo ha svolto un ruolo importante nel rendere l’attuale siccità così estrema.

Ci sarebbe stata una siccità indipendentemente dal cambiamento climatico, ha detto il dottor Williams. “Ma la sua gravità sarebbe stata solo il 60 percento circa di quella che era”.

Julie Cole, scienziata del clima presso l’Università del Michigan che non è stata coinvolta nella ricerca, ha affermato che, sebbene i risultati non siano sorprendenti, “lo studio chiarisce semplicemente quanto siano insolite le condizioni attuali”.

Il dottor Cole ha affermato che lo studio conferma anche il ruolo della temperatura, più delle precipitazioni, nel guidare siccità eccezionali. Gli importi delle precipitazioni possono aumentare e diminuire nel tempo e possono variare a livello regionale, ha affermato. Ma poiché le attività umane continuano a pompare gas serra nell’atmosfera, le temperature sono più generalmente in aumento.

Mentre lo fanno “l’aria è sostanzialmente più in grado di estrarre l’acqua dal suolo, dalla vegetazione, dai raccolti, dalle foreste”, ha detto il dottor Cole. “E rende le condizioni di siccità molto più estreme”.

Sebbene non esista una definizione uniforme, una megasiccità è generalmente considerata sia grave che lunga, dell’ordine di diversi decenni. Ma anche in una mega siccità possono esserci periodi in cui prevalgono condizioni di pioggia. È solo che non ci sono abbastanza anni piovosi consecutivi per porre fine alla siccità.

Questo è stato il caso dell’attuale siccità occidentale, durante la quale ci sono stati diversi anni piovosi, in particolare il 2005. Lo studio, pubblicato sulla rivista Nature Climate Change, ha stabilito che il cambiamento climatico era responsabile della continuazione dell’attuale siccità dopo quell’anno.

“Secondo i nostri calcoli, è un po’ di secchezza in più nelle condizioni medie di fondo a causa del cambiamento climatico causato dall’uomo che ha sostanzialmente impedito al 2005 di porre fine all’evento siccità”, ha detto il dottor Williams.

Il cambiamento climatico rende anche più probabile che la siccità continui, secondo lo studio. “Questa siccità a 22 anni è ancora in pieno svolgimento”, ha detto il dottor Williams, “ed è molto, molto probabile che questa siccità sopravviverà per 23 anni”.

Secondo i ricercatori, diverse mega siccità precedenti nel record di 1.200 anni sono durate fino a 30 anni. La loro analisi ha concluso che è probabile che l’attuale siccità durerà così a lungo. Se lo fa, ha detto il dottor Williams, è quasi certo che sarà più secco di qualsiasi precedente periodo di 30 anni.

Gli anelli degli alberi sono una misura anno per anno della crescita: più larghi negli anni umidi, più sottili in quelli secchi. Utilizzando i dati climatici osservati nel secolo scorso, i ricercatori sono stati in grado di collegare strettamente la larghezza dell’anello degli alberi al contenuto di umidità nel suolo, che è una misura comune della siccità. Quindi hanno applicato quella relazione larghezza-umidità ai dati di alberi molto più vecchi. Il risultato “è una registrazione quasi perfetta dell’umidità del suolo” nel corso di 12 secoli nel sud-ovest”, ha detto il dottor Williams.

Utilizzando quel record, i ricercatori hanno stabilito che la scorsa estate è stata la seconda più secca negli ultimi 300 anni, con solo il 2002, nei primi anni dell’attuale siccità, che è stato più secco.

Le piogge monsoniche nel deserto del sud-ovest della scorsa estate avevano offerto la speranza che la siccità potesse finire, così come forti piogge e nevicate in California dall’autunno a dicembre.

Ma gennaio ha prodotto condizioni di siccità record in gran parte dell’Occidente, ha detto il dottor Williams, e finora anche febbraio è stato secco. I bacini idrici che alcuni mesi fa erano a livelli sopra la norma per il periodo dell’anno sono ora di nuovo al di sotto della norma e anche il manto nevoso di montagna sta soffrendo. Le previsioni stagionali suggeriscono anche che la siccità continuerà.

“Quest’anno potrebbe finire per essere bagnato”, ha detto il dottor Williams, “ma i dadi sono sempre più caricati verso quest’anno che si rivela un anno anormalmente secco”.

Samantha Stevenson, modellatrice climatica dell’Università della California, Santa Barbara, che non è stata coinvolta nello studio, ha affermato che la ricerca mostra la stessa cosa che mostrano le proiezioni: che il sud-ovest, come alcune altre parti del mondo, sta diventando ancora più arido .

Non ovunque sta diventando sempre più arido, ha detto. “Ma negli Stati Uniti occidentali è sicuro. E questo è principalmente a causa del riscaldamento della superficie terrestre, con un certo contributo anche dai cambiamenti delle precipitazioni”.

Ci stiamo spostando verso tempi fondamentalmente senza precedenti rispetto a qualsiasi cosa abbiamo visto negli ultimi centinaia di anni”, ha aggiunto.

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