Paul Farmer muore; sostenitore della salute pubblica globale aveva 62 anni

Il dottor Farmer si è recato per la prima volta ad Haiti, una delle nazioni più povere del mondo, come volontario all’inizio degli anni ’80, proprio mentre iniziava i suoi studi alla Harvard Medical School. Ha continuato a fondare una rete di 15 cliniche e ospedali che ora servono più di 1,3 milioni di persone nelle zone più remote del paese, secondo Partners in Health. Il dottor Farmer era personalmente impegnato in quelle cure mediche, a volte percorreva molte miglia per fare una sola visita a domicilio.

Il suo lavoro ad Haiti si è esteso alla missione globale di Partners in Health, che oggi opera in una dozzina di località in Africa, Asia centrale, America Latina e Stati Uniti, dove il gruppo ha assistito negli ultimi anni nella risposta alla pandemia di coronavirus.

“Si distingue davvero come una delle figure sanitarie globali più influenti del nostro tempo e non penso che sia un’iperbole”, Anthony S. Fauci, direttore dell’Istituto nazionale di allergie e malattie infettive e capo consulente medico di Il presidente Biden, ha detto in un’intervista.

“Ha sacrificato il comfort personale per andare in trincea con le persone a cui teneva”, ha continuato Fauci, descrivendo il dottor Farmer come una “persona irripetibile”.

“Amava le persone di cui si prendeva cura”, ha detto Fauci, “e loro ricambiavano il suo amore”.

Al centro del lavoro del dottor Farmer c’era la convinzione che l’incidente alla nascita, sia in un paese povero che in uno ricco, non dovrebbe determinare l’accesso a cure mediche di qualità. Ha accolto poche obiezioni da parte di politici o esperti di salute pubblica più pessimisti sulla praticità di tentare di fornire servizi medici su vasta scala in luoghi come Haiti.

“Possiamo spendere $ 68.000 per [tuberculosis] paziente a New York City”, ha detto a Kidder, “ma se inizi a dare orologi o radio ai pazienti qui, improvvisamente la comunità sanitaria internazionale ti salta addosso per aver creato insostenibile progetti”.

In progetti dalla Russia alla Liberia al Messico e al Perù, il Dr. Farmer ha collaborato con i governi e le comunità locali per migliorare la salute materna e infantile e per combattere malattie tra cui AIDS, Ebola, tubercolosi multiresistente e Zika.

In movimento apparentemente costante tra le sue cliniche internazionali e gli Stati Uniti, dove era professore alla Harvard Medical School, si diceva che il dottor Farmer avesse riempito le sue valigie e valigette di medicinali e le avesse trascinate dove erano necessarie.

Ha ispirato l’ammirazione dei filantropi, che lo hanno aiutato a continuare il suo lavoro su scala sempre più grande, così come l’adorazione dei pazienti, che secondo lui hanno dato un significato al suo lavoro. La salute pubblica, come la immaginava, riguardava non solo il benessere di un’intera comunità, ma anche il benessere di ogni persona al suo interno.

“Non puoi permetterti di essere sopraffatto a lungo perché questo ti lascerà inefficace”, ha detto al New York Times nel 2005.

Durante il suo primo viaggio ad Haiti, ha ricordato, ha incontrato una bambina di 7 anni malata di malaria. Aveva una febbre di 105 gradi e “tremava come una foglia”, ha detto il dottor Farmer. L’unico medico della zona non ha fatto visite a domicilio.

“Cosa possiamo fare?” ha ricordato di aver chiesto a un collega haitiano.

“Riguardo alla bambina o al problema della malaria?” l’uomo ha risposto.

“Entrambi”, rispose il dottor Farmer.

“Quel momento rimane con me”, ha detto al Times. “Anche in situazioni che sembrano opprimenti, cerchi di concentrarti sul singolo paziente. Allo stesso tempo, sviluppi strategie per cambiare il quadro più ampio. Coinvolgi gli altri, vai dalle persone con potere e cerchi di ottenere il loro aiuto. Non si deve presumere che le persone con un grande potere non aiuteranno”.

Paul Edward Farmer Jr. è nato a North Adams, Massachusetts, il 26 ottobre 1959, uno di sei figli. Sua madre era una cassiera di un negozio di alimentari. Suo padre, che il dottor Farmer ha descritto come “un ragazzo non molto ortodosso”, era un insegnante.

Ad un certo punto durante l’educazione del dottor Farmer, suo padre trasferì la famiglia in un autobus ristrutturato che un tempo era stato una clinica mobile per la tubercolosi. La famiglia ha vissuto nella casa mobile improvvisata per cinque anni, secondo il libro “Paul Farmer: Servant to the Poor” (2018) di Jennie Weiss Block. Successivamente vissero su una barca ormeggiata in un bayou sulla costa del Golfo della Florida.

“Quando stavamo crescendo in campeggio, ne eravamo tutti imbarazzati, ma penso che ora tutti siamo grati ai miei genitori per averci liberato dalle aspettative della classe media”, ha detto il dottor Farmer al Times nel 2003 “Questo rende la mia biografia un po’ troppo ordinata. Voglio dire, siamo cresciuti in un autobus per la tubercolosi e io sono diventato un medico per la tubercolosi. Abbiamo lavorato alla raccolta degli agrumi per circa un nanosecondo prima che mio padre ammettesse che non avremmo mai potuto guadagnarci abbastanza per vivere, e anni dopo ho lavorato con i braccianti migranti haitiani. Ma può essere troppo pulito e comunque vero, giusto?”

Il dottor Farmer si iscrisse alla Duke University, dove conseguì una laurea in antropologia medica nel 1982 prima di intraprendere la missione di volontariato che avrebbe segnato per molti versi il corso del resto della sua vita. Durante i suoi studi universitari, ha viaggiato avanti e indietro tra Haiti e Harvard, dove ha conseguito una laurea in medicina e un dottorato di ricerca in antropologia, entrambi nel 1990.

Il Dr. Farmer iniziò il suo lavoro nel villaggio haitiano di Cange, dove conobbe la sua futura moglie, Didi Bertrand, figlia di un maestro di scuola locale. Oltre a sua moglie, i sopravvissuti includono tre figli, Catherine Farmer, Elizabeth Farmer e Sebastian Farmer; sua madre; Ginny Farmer; due fratelli; e tre sorelle.

Oltre al suo incarico presso la Harvard Medical School, dove è stato presidente del dipartimento di salute globale e medicina sociale, il dottor Farmer è stato capo della divisione di equità sanitaria globale al Brigham and Women’s Hospital di Boston. Ha ricevuto nel 1993 un premio della MacArthur Foundation, spesso chiamato “sovvenzione geniale” e, nel 2020, il Premio Berggruen per la filosofia e la cultura da 1 milione di dollari.

I suoi libri includevano “Infections and Inequalities: The Modern Plagues” (1999), “Pathologies of Power: Health, Human Rights, and the New War on the Poor” (2003) e, più recentemente, “Fevers, Feuds, and Diamonds: Ebola e le devastazioni della storia” (2020).

Tra i suoi ammiratori, il dottor Farmer è stato a volte descritto come un santo secolare, etichetta a cui ha resistito.

“Non mi interessa quante volte la gente dice: ‘Sei un santo'”, ha detto a Kidder. “Non è che mi dispiaccia. È che è impreciso”.

Ma, ha aggiunto, “La gente mi chiama santo e penso che devo lavorare di più. Perché un santo sarebbe una grande cosa essere”.

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