“Non abbiamo imparato assolutamente nulla”: i test potrebbero ancora scarseggiare se il Covid dovesse aumentare

“Se arriviamo a un punto in cui le aziende stanno davvero interrompendo le linee o licenziando le persone – non stanno facendo investimenti nel mercato dei test Covid – e abbiamo un’altra ondata, allora non saremo pronti per andare”, Tom Inglesby, Casa Bianca consigliere senior per la risposta al Covid, ha detto a POLITICO. “Ci troveremo in una situazione potenzialmente molto peggiore di quella che abbiamo avuto con Omicron”.

Le infezioni da Covid-19 stanno rimbalzando in diversi paesi europei e i funzionari di Biden stanno monitorando le infezioni nel Regno Unito, dove i casi sono aumentati di oltre il 36 percento nell’ultima settimana. Nel frattempo, il numero di test molecolari spediti ogni settimana dai principali produttori negli Stati Uniti è diminuito di oltre il 50% nell’ultimo mese.

Scott Becker, CEO dell’Association of Public Health Laboratories, ha affermato che gli Stati Uniti stanno ripetendo gli stessi errori commessi la scorsa estate quando la domanda di test è crollata e i produttori di test hanno ridotto la produzione.

“È come se non avessimo imparato assolutamente nulla come sistema durante questa pandemia”, ha detto Becker. “Non ho motivo di credere che non accadrebbe di nuovo perché non hanno la richiesta”.

La preoccupazione per la fornitura di test arriva quando l’amministrazione Biden avverte il Congresso che se non fornirà presto più di 15 miliardi di dollari di finanziamenti aggiuntivi, l’amministrazione non sarà in grado di acquistare nuove forniture di farmaci, vaccini, maschere e test. Martedì la Casa Bianca prevede di ridurre i sussidi federali che garantiscono test gratuiti per le persone non assicurate per mancanza di fondi.

Senza test sufficienti, i funzionari della sanità pubblica potrebbero non essere in grado di rilevare nuovi focolai e varianti di preoccupazione in modo tempestivo, secondo Dan Lee, vicepresidente senior delle scienze della vita e della crescita presso la società di test e sequenziamento Covid-19 Helix.

“Il test per i non assicurati ha un impatto su circa 30 milioni di persone negli Stati Uniti”, ha affermato Lee. “Otterrai dati meno completi. E sfortunatamente, sono dati meno completi in alcuni dei luoghi in cui ti aspetti una trasmissione tra le più elevate. Quindi, prevediamo che avrà un impatto sulla sorveglianza”.

Jennifer Nuzzo, un’epidemiologa della Johns Hopkins, ha affermato che è fondamentale che gli Stati Uniti mantengano la capacità di catturare rapidamente nuovi focolai di Covid-19 ora che hanno ritirato le misure di mitigazione come i mandati di maschere in molte località.

“Sono molto più preoccupato per la nostra sorveglianza di quanto non lo sia mai stato”, ha detto Nuzzo. “Siamo a questo punto in cui i numeri si riducono, hai bisogno di una luce più brillante per risplendere per individuare i problemi prima che diventino enormi rispetto a prima”.

Eppure c’è un crescente consenso sul fatto che gli Stati Uniti non si stiano ancora preparando e le aziende private potrebbero non produrre test sufficienti o mantenere personale adeguato senza “alcuni incentivi o assicurazioni sui prezzi” da parte del governo federale, ha affermato William Morice, presidente dei Mayo Clinic Laboratories.

“Se vediamo un altro grande picco nei casi, vedremo accadere la stessa identica cosa con i test in cui ci vorrà del tempo, almeno tre o quattro settimane per provare a tornare a una capacità significativa, “, ha affermato Morice, che è anche presidente del consiglio di amministrazione dell’American Clinical Laboratory Association. “Sarebbe troppo tardi per fare alcune delle cose che vogliono davvero fare in termini di sforzi di mitigazione”.

Funzionari sanitari federali stanno rivedendo le idee presentate a una recente richiesta di informazioni intese a guidare nuovi investimenti volti in parte a sovvenzionare la produzione durante i periodi di bassa domanda per mantenere la capacità per i picchi di test Covid-19 anche quando la domanda è bassa. Ma la Casa Bianca avverte che i fondi per la risposta al Covid-19 stanno finendo.

Su $ 47,8 miliardi di fondi dell’American Rescue Plan destinati a test e mitigazione, più di $ 45 miliardi sono “obbligati o in corso di esecuzione”, $ 2,6 miliardi vengono stanziati e nessuno rimane disponibile per nuove iniziative, secondo una tabella di finanziamento Covid-19 ottenuta a febbraio di POLITICO.

I funzionari della Casa Bianca hanno affermato che senza nuovi fondi dal Congresso non avranno le risorse per rispondere a un’ondata di Covid. Non è chiaro se il Congresso autorizzerà nuovo denaro dopo che i Democratici alla Camera si sono ribellati contro un piano per utilizzare i fondi che erano stati designati per gli aiuti di Stato.

Un aiutante democratico del Senato ha concesso l’anonimato per discutere apertamente delle discussioni in corso, ha affermato che diversi legislatori rimangono frustrati per ciò che percepiscono come una contabilità inadeguata di come sono stati spesi i precedenti fondi di soccorso. Alcuni sono anche esasperati dal fatto che sia stato loro chiesto di spendere di più per la risposta al Covid-19 dopo che il CDC ha allentato la sua guida al mascheramento il mese scorso.

“Stiamo vedendo diminuire i numeri e quindi penso che per questo motivo, le persone sul campo non capiscono davvero perché dobbiamo continuare ad acquistare questa roba”, ha detto l’assistente. “Sembra terribile, ma la gente è appena sopra. E nessuno ne vuole parlare”.

Lo stallo di Capitol Hill sta subendo un contraccolpo da parte di esperti di salute pubblica e produttori di test allarmati dal fatto che la preparazione si stia deteriorando nonostante la minaccia di una recrudescenza nei casi guidati dalla sottovariante BA.2 Omicron, più trasmissibile.

“C’è una reale mancanza di comprensione del fatto che la salute pubblica riguarda la prevenzione e la preparazione, il che significa che non stai aspettando una crisi”, ha affermato Céline Gounder, un’esperta di malattie infettive che ha fatto parte del comitato consultivo di Biden per il Covid-19 durante la transizione ed è ora ricercatore senior e redattore generale per la salute pubblica presso la Kaiser Family Foundation e Kaiser Health News. “Non sei reattivo, sei proattivo.”

I produttori di test hanno detto ai funzionari dell’amministrazione che la domanda è diminuita così precipitosamente che senza investimenti esistenti, come l’impegno del governo a contrattare per 1 miliardo di test a casa, avrebbero già interrotto le linee. Ad oggi, il governo ha stipulato un contratto per oltre 700 milioni di test a domicilio, secondo il portavoce della Casa Bianca Kevin Munoz.

E Mara Aspinall, consulente per i test Covid-19 della Fondazione Rockefeller e membro del consiglio del produttore di test OraSure Technologies, ha affermato di essere a conoscenza di alcuni produttori che stanno riducendo i turni di produzione.

La media mobile di quattro settimane dei test molecolari spediti negli Stati Uniti è di 4,7 milioni, in calo rispetto ai 10,8 milioni di un mese fa, secondo un registro delle spedizioni di 13 produttori diagnostici gestito da AdvaMed, un gruppo commerciale.

“La mancanza di un’adeguata capacità di produzione che ha portato alla pandemia di Covid-19 ea volte durante la pandemia di Covid-19, ha contribuito a testare le carenze”, ha scritto la scorsa settimana Susan Van Meter, direttore esecutivo di AdvaMedDx al Dipartimento della salute e dei servizi umani. “Per evitare questo problema in futuro, il governo federale dovrebbe stipulare un contratto con i produttori di diagnostica che hanno investito in una maggiore capacità durante la pandemia di Covid-19 per sostenere questi livelli di produzione aumentati”.

Jack Feng, COO di iHealth, ha detto a POLITICO che la sua azienda, che ha importato un numero considerevole di test realizzati in Cina, ha registrato un calo significativo della domanda di test negli Stati Uniti nelle ultime settimane.

“Non invieremo più test negli Stati Uniti perché la domanda è abbastanza stabile, abbiamo uno stock abbastanza buono”, ha detto Feng. Con l’aumento dei casi di Covid-19 in Cina, il produttore cinese di iHealth sta dando la priorità alla fornitura di test “al governo e al popolo cinese”, ha aggiunto.

iHealth, che a gennaio ha ottenuto l’autorizzazione all’uso di emergenza per il suo test dalla FDA, sta avviando la produzione in California. Ma ci vorranno almeno due mesi per assumere personale e allestire linee di produzione se tutto va bene, un lasso di tempo che potrebbe estendersi da sei mesi a un anno se la domanda rimane bassa, secondo Feng.

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