Nestor Cortes prospera per gli Yankees essendo se stesso

C’è stato un tempo in cui Nestor Cortes aveva paura di essere se stesso.

Quella realtà è un po’ difficile da credere quando si tratta di un lanciatore degli Yankees noto per le idiosincrasie che porta sul tumulo. Cortes è un contorsionista che vive di interruzioni, una stranezza tra le creature abitudinarie che il baseball alleva.

Un mancino cubano che cambia la sua consegna a piacimento, Cortes usa una varietà di angoli del braccio, calci alle gambe, mosse di esitazione e lanci veloci. Il suo bagaglio di trucchi lo ha reso un orologio divertente prima che i suoi numeri meritassero attenzione, eppure ha tentato di diventare mainstream quando gli Yankees gli hanno dato per la prima volta un’opportunità nella major league nel 2019.

“Quando sarebbe stato convocato, avrebbe avuto troppa paura di farlo nei grandi campionati”, ha detto il ricevitore Kyle Higashioka, che ha catturato Cortes per la prima volta nella Classe AA Trenton nel 2016, delle stranezze del suo compagno di squadra. “Continuavo a mandargli messaggi come, ‘Amico, devi essere te stesso quando vieni qui.'”

Non ci volle molto perché Cortes ascoltasse il consiglio di Higashioka. Ben presto, il popolare account Twitter di Rob Friedman, Pitching Ninja, ha iniziato a condividere le frequenti acrobazie di Cortes insieme ai video di alcuni dei campi più cattivi del baseball. Ma Cortes non considerava il suo repertorio regolare all’epoca. Lui aveva ragione.

Dopo essere stato restituito agli Yankees dopo un breve periodo nel 2018 con i Baltimore Orioles come scelta al draft della Regola 5, Cortes ha registrato un’ERA di 5,67 in 33 partite con gli Yankees nel 2019. Quella bassa stagione, è stato ceduto a Seattle, dove ha permesso 13 punti guadagnati in soli sette e due terzi inning.

Era chiaro che un ritorno alle minorenni attendeva Cortes nel 2021. Tuttavia, allontanarsi dal baseball non gli è mai venuto in mente. Aveva visto troppi giocatori di talento arrendersi troppo presto. Invece, ha preso un contratto di lega minore con gli Yankees, la squadra che lo aveva arruolato al 36esimo round nel 2013 dalla Hialeah (Fla.) High School.

“Tutto ciò che serve è un’opportunità o un ragazzo per farsi male”, ha detto Cortes, 27 anni, prima di una recente partita allo Yankee Stadium. “Non lo desideri a nessuno, ma è la verità. È così che si gioca lo sport. Ottieni l’opportunità, la cogli, corri con essa e ne trai il meglio”.

Cortes aveva messo insieme ben 15 inning alla Classe AAA Scranton/Wilkes-Barre nel 2021 quando gli Yankees si trovarono a corto di personale alla fine di maggio. Ma all’epoca una promozione nel club della major league sembrava irrilevante.

Era stato un soccorritore dello Scranton Shuttle nel suo primo periodo con gli Yankees e la squadra aveva semplicemente bisogno di armi fresche. Ma dopo aver camminato quattro nella sua prima partita di ritorno, Cortes ha trovato un ritmo imprevisto, prima come mitigatore, poi come titolare short inning e poi, infine, come membro della rotazione degli Yankees. Le sue ultime 12 apparizioni sono state da titolare e ha concluso la stagione 2021 con un’ERA di 2,90 e 103 strikeout in 93 inning.

Cortes ha sfruttato quella performance in un punto di rotazione questa primavera e ha continuato a confondere i battitori. Ha un’ERA di 1,15 nei suoi primi tre inizi del 2022 e ha accumulato 25 strikeout in 15 ⅔ inning mentre camminava solo con tre battitori. Dodici di quegli strikeout sono arrivati ​​​​il 17 aprile, quando Cortes ha tenuto gli Orioles senza reti e ha lanciato un inning immacolato. Di recente ha smazzato otto Cleveland Guardians, consentendo due run guadagnati su sei e un terzo inning sabato.

Cortes è diventato una sorta di eroe di culto – il manager degli Yankees Aaron Boone ha recentemente usato la frase “The Legend of Nestor” – poiché il suo successo apparentemente è venuto dal nulla. Ma la verità è che Cortes ha dovuto aspettare e lottare per anni prima di brillare.

“Mi sento come se fossi stato abbattuto un sacco di volte. Mi sono rialzato per il peggio e per il meglio”, ha detto Cortes, che dovrebbe iniziare contro i Kansas City Royals venerdì in Missouri. “Questa volta, dall’anno scorso, per fortuna, tutto è andato bene, ed è molto più dolce. È molto più dolce essere qui e farlo per una squadra della grande lega”.

Allora cosa è cambiato? In che modo Cortes è passato dai margini dei roster della MLB a un lanciatore che è solo a metà scherzosamente chiamato asso?

Per uno, la velocità di rotazione è migliorata su tutti i campi di Cortes negli ultimi due anni, secondo Baseball Savant. Ha anche adottato un cutter, il suo campo preferito in questa stagione, e non gioca più con una palla curva. Anche la palla veloce di Cortes ha guadagnato circa due miglia orarie, sebbene abbia ancora una media di sole 90,5 miglia orarie.

“Capisco un po’ meglio il mio pacchetto di lancio”, ha detto Cortes. “So cosa fare per far uscire i destri e i mancini in modo uniforme, indipendentemente da chi ci sia nella scatola. So quali sono i miei punti di forza e li attaccherò ogni volta”.

Non si può negare che le cose di Cortes siano migliorate, ma le sue tattiche ingannevoli aiutano anche un arsenale che impallidisce rispetto ai lanciatori delle stelle del baseball.

“L’arte del lancio sta semplicemente interrompendo il tempismo dei battitori. Puoi farlo in molti modi diversi “, ha affermato il collega titolare Jameson Taillon, elencando esempi come il cambio di velocità, posizione, angoli delle braccia, ritmo e consegna. “In un certo senso tiene conto di tutto questo.”

Il soccorritore Clay Holmes ha aggiunto: “I battitori sono così bloccati nel vedere i tiri fuori da certi tunnel e angoli. Quando può cambiarli, può essere un grande vantaggio”.

Cortes ha visto quel vantaggio giocarsi ripetutamente.

“Una volta che è stato in grado di lasciarsi giocare e fare le cose che fa, come il tempismo funky e il funky windup, sta sfruttando il suo potenziale”, ha detto Higashioka. “Non appena abbiamo lavorato insieme nel ’18 e nel ’19 e ho visto di cosa era capace in Triple-A, ho capito che poteva farlo. Si trattava di sentirsi abbastanza a suo agio da essere se stesso quassù. Penso che lo abbia fatto negli ultimi due anni, ed è davvero bello da vedere”.

A 5 piedi-11 e 210 libbre, Cortes non è uno degli “esemplari fisici” degli Yankees, come ha detto Holmes. Holmes ha detto che c’era un elemento modesto nel suo compagno di armadietto, qualcosa che Cortes ha riconosciuto dopo essersi tuffato goffamente nella prima base per assicurarsi un’eliminazione contro i Guardiani. “Sotto questo corpo, c’è un ragazzo che è atletico”, ha scherzato.

“La gente non vede il prototipo di essere 6 piedi-5 e lanciare 98”, ha aggiunto Cortes il giorno successivo. “Quindi mi sento come se alcune persone, ci vorrà più tempo di altre per credere in me.”

Tuttavia, non c’è confusione sull’atletismo di Cortes nello spogliatoio degli Yankees. I suoi compagni di squadra venerano le sue macchinazioni sul tumulo e l’abilità richiesta per farcela efficacemente. La maggior parte dei lanciatori, inclusi Holmes e Taillon, non sarebbero disposti a deviare dai movimenti che hanno affinato le loro carriere. Cortes lo fa senza pensarci due volte.

“Penso che sia subdolamente estremamente atletico”, ha detto Taillon, notando che è “troppo spaventato” per tentare il sotterfugio di Cortes. “Quando lo guardo fare queste cose, presto attenzione a quello che stanno facendo i suoi meccanici. È abbastanza incredibile che possa esitare e dare un calcio alla gamba e tenere il ginocchio posteriore sopra la caviglia e mantenere il gluteo bloccato e rimanere forte. Il nerd lanciatore dentro di me è affascinato dall’osservare quello che sta facendo.

Per quanto riguarda la decisione su quando confondere, Cortes è spesso lasciato a se stesso. È una cosa molto tattile, e la situazione gioca un ruolo. Il conteggio di due colpi dopo che alcuni lanci standard sono stati eliminati creano tempi ottimali, ma i battitori sanno che Cortes è imprevedibile.

A volte Higashioka segnalerà l’inganno, ma il ricevitore non deve più spingere il lanciatore. Le cosiddette offerte “normali” di Cortes sono migliorate, ma non ha intenzione di abbandonare i suoi modi insoliti.

Non questa volta.

“Sono fedele a quello che sono”, ha detto Cortes. “Capisco chi sono come giocatore, come lanciatore. E se sta funzionando in questo momento, non vedo perché dovrei cambiare qualcosa”.

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