Mikal Bridges si unisce alla lista dei grandi nel portare i Phoenix Suns alla vittoria in gara 5 sui New Orleans Pelicans

PHOENIX — Mancando Devin Booker e con i New Orleans Pelicans che esercitano forti pressioni su Chris Paul, i Phoenix Suns hanno ottenuto uno sforzo storico da Mikal Bridges per riprendere il controllo della loro serie di playoff NBA al primo turno con una vittoria per 112-97 in Gara 5 per a 3-2 lead.

Bridges ha disputato forse la migliore partita offensiva e difensiva della sua carriera, chiudendo con 31 punti su 12 su 17 con quattro muri e un recupero. Con i Suns alla disperata ricerca di un migliore tiro da 3 punti, Bridges ha fatto tutti e quattro i suoi tentativi. Poi c’era la sua difesa con la palla: i Pelicans stavano tirando solo 1 su 14 quando Bridges, le sue braccia lunghe e il suo sforzo implacabile hanno contestato i loro tiri, secondo ESPN Stats & Information tracking. E ha giocato tutti tranne 66 secondi di gioco.

“Lo abbiamo messo [Bridges] su tutti”, ha detto l’allenatore dei Suns Monty Williams. “Non possiamo clonarlo, ma vorremmo poterlo fare. E ha l’energia per segnare anche in attacco”.

Bridges ha concluso la partita con due schiacciate enfatiche, senza mostrare alcun segno di stanchezza, un flusso di energia vitale per i Suns. Booker ha saltato la sua terza partita consecutiva a causa di un infortunio al tendine del ginocchio ei Pelicans sono entrati in gioco cercando di testare Paul e la sua mano sinistra.

Paul ha perso tempo all’inizio di questa stagione a causa di un infortunio al pollice sinistro e sembrava insultare un dito sulla stessa mano nel secondo quarto della sconfitta in gara 4 di domenica. Non ha segnato in quella partita dopo il primo quarto. Ha battuto diverse dita insieme domenica e poi lo ha fatto di nuovo martedì quando i Pelicans lo hanno giocato forte sul lato destro e hanno cercato di costringerlo ad andare a sinistra. Lo hanno anche fatto pressioni a tutto campo, una tattica usata per tutta la serie.

Williams ha detto che Paul era completamente in salute, ma che ha modificato il suo piano di gioco per alleviare parte del carico sul playmaker veterano. Il piano prevedeva che Paul portasse meno la palla sul pavimento per risparmiare energia e schivare le doppie squadre usate dai Pelicans in gara 4. Paul, che ha una storia di infortuni alla mano e al polso, ha mostrato pochi segni che qualcosa lo ha infastidito mentre segnava 16 dei suoi 21 punti nel primo tempo per aiutare i Suns a stabilire un vantaggio.

“Diciassette anni, stessa cosa”, ha detto Paul della strategia dei Pelicans. “Gioco da molto tempo. È ciò a cui la maggior parte delle squadre va, prenderti a tutto campo e fare tutte queste cose diverse”.

I Pelicans potrebbero aver bisogno di elaborare un piano di gioco per gestire i Bridges nella gara 6 di giovedì. È stato un ingranaggio fondamentale in tutto ciò che i Suns hanno fatto mentre ha preso il suo secondo maggior numero di tiri in una partita in questa stagione. I Suns si sono trovati anche nei guai con Cameron Payne e Jae Crowder limitati, espandendo ulteriormente il ruolo di Bridges.

“Solo giocare duro, questa è la cosa più importante. Giocare duro e giocare l’uno per l’altro”, ha detto Bridges.

Bridges ha giocato più contro la star dei Pelicans Brandon Ingram che in qualsiasi altra volta nella serie, e Ingram stava sparando solo 1 su 4 con Bridges che lo difendeva. Ingram ha segnato 22 punti ma ha sbagliato 12 dei 19 colpi. Bridges ha anche soffocato CJ McCollum, che era 1 su 9 con Bridges su di lui. McCollum aveva 21 punti ma ha sbagliato 15 dei 22 tiri e sta tirando solo il 37% nella serie, e Bridges è stata la ragione principale per questo.

Ma forse il modo più impressionante per contestualizzare le prestazioni di Bridges è stato questo: ci sono stati solo sette giocatori nella storia ad avere una partita da 30 punti con quattro da 3 punti e quattro stoppate, secondo la ricerca ESPN Stats & Information.

Sono LeBron James, Kevin Durant, Kawhi Leonard, Kobe Bryant, Dirk Nowitzki, Vince Carter e, ora, Bridges.

“Wow”, ha detto Bridges quando gli è stata mostrata la lista, “è pazzesco”.

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