Manny Machado porta gli scacchi (e i successi) ai Padres

SAN DIEGO — Le pedine sono schierate e il bianco sfavillante cavaliere è pronto all’attacco. Il gioco riprenderà, di nuovo, non appena l’incontro dei battitori sarà terminato e qualche tempo prima che il fuoriclasse della terza base illumini il punteggio di area.

Dato l’inizio torrido di Manny Machado per i San Diego Padres in questa stagione, sarebbe prevedibile scherzare sul fatto che il cinque volte All-Star stia giocando a scacchi mentre i suoi coetanei giocano a dama. Ma nel caso di Machado, è anche vero: quando non colpisce i lanciatori avversari e non ruba colpi con acrobazie difensive, Machado può essere trovato con la mente acuta con una tranquilla contemplazione su una scacchiera.

“Gli scacchi sono interessanti”, ha detto Machado, che ha imparato il gioco da Brady Anderson, l’ex giocatore e dirigente degli Orioles, a Baltimora nel 2017. “È qualcosa che non puoi semplicemente giocare. Devi pensare in anticipo a cosa sta pensando il tuo avversario, cosa sta cercando di farti, come sta cercando di attaccarti”.

Il gioco ha incuriosito Machado fin dall’inizio. Tiene una tavola su un tavolino tra il suo armadietto e il suo vicino della clubhouse, Fernando Tatis Jr., ha un’altra tavola nella vicina sala dei giocatori; e gioca in casa durante l’inverno con suo suocero, Luis Alonso, che è il padre dell’ex major league Yonder Alonso.

Quando Tatis Jr. ha rivelato la scorsa stagione che gioca occasionalmente a scacchi, Machado ha iniziato a portare una tavola al parco per le partite nei suoi tempi di inattività, proprio come quelle che aveva giocato a Baltimora.

“Se giochi ogni giorno, sei in una battaglia con lui”, ha detto Wayne Kirby, allenatore di prima base dei Mets e un avversario regolare di Machado, sia a Baltimora che di nuovo l’estate scorsa a San Diego.

Così tanti Orioles giocavano a scacchi al tempo di Machado lì che i giocatori aspettavano in fila e chiamavano “Ho il prossimo” come se in un campo per una partita di basket, ha detto Kirby, e alla fine la squadra ha tenuto tre scacchiere nella clubhouse e un tavola da viaggio per viaggi su strada. Machado ha detto che sta ancora reclutando nuovi avversari a San Diego, avendo finora eguagliato gli outfielder Wil Myers e Trayce Thompson, che questa settimana è stato designato per l’incarico (nel baseball, non negli scacchi). Machado ha anche suonato un po’ con Tatis Jr.

Il suo avversario abituale, però, è Michael Brdar, l’allenatore del primo anno di San Diego.

“È stato divertente”, ha detto Brdar. “È bravo. È molto bravo.”

Machado ricorda vividamente la prima volta che lui e la sua principale nemesi degli Orioles, Jonathan Schoop, hanno giocato a un gioco. Era a Seattle nel 2017, ha detto Machado. Entrambi erano principianti allora, così crudi che Machado ha detto che la loro prima partita è durata solo tre minuti.

“Abbiamo entrambi fatto schifo”, ha detto Machado. “È stato interessante riprenderlo e imparare da esso.”

Machado e Schoop erano ascesi insieme attraverso il sistema agricolo di Baltimora ed erano competitivi in ​​tutto, incluso chi aveva il braccio di lancio più forte. Hanno continuato a migliorare come giocatori di scacchi fino a quando le loro partite non sono diventate qualcosa di simile a una dipendenza, completa di chiacchiere spazzatura che riecheggiano ancora oggi.

Chi ha vinto di più?

“Dai, non è nemmeno una domanda”, ha detto Schoop, che ora gioca in seconda base (e molti scacchi) per i Detroit Tigers. “Ho lasciato che mi picchiasse un paio di volte solo per farlo sentire bene. Se avessimo giocato 100 volte, mi avrebbe battuto forse 10 volte”.

Machado ride quando gli viene riferito questo e corregge i calcoli di Schoop.

“Onestamente, all’inizio è stato un po’ difficile perché sapeva un po’ più di me quando ho iniziato”, ha detto Machado. “Ma una volta che ho imparato a fare un paio di mosse, non ha avuto possibilità contro di me. Ora, probabilmente sono 70/30: io ho 70 anni, lui 30.

Machado ha poi alzato la posta: “Non credo che potrebbe vincere una partita contro di me adesso. Non toglierà nemmeno di mezzo la sua regina. Avrebbe finito.

Schoop, tuttavia, afferma di conoscere “tutte le mosse di Manny”, in particolare una tendenza in particolare. “Se gli porti via il cavallo”, disse, riferendosi al cavaliere, “ha finito”.

Kirby ha gareggiato. “Il cavallo è enorme per Manny”, ha detto. “Gli piace quel cavallo”.

Kirby e Schoop hanno detto che i giochi tra i giocatori a volte si trasformavano in discussioni perché entrambi erano così competitivi. A volte, diceva Schoop, Machado lo accusava di barare.

“Non arriverebbero a 100 partite, discuterebbero troppo”, ha detto Kirby. “Ci entrerebbero perché una volta che tocchi la tua regina o qualcosa del genere, e poi togli la mano da essa, hai finito. Entrambi affermerebbero di non aver tolto la mano da un pezzo”.

A San Diego in questa stagione, Machado ha avuto una mano su tutto. Fino a giovedì, la sua media di .383 battute, 46 colpi e 27 punti segnati ha guidato tutte le major. A 29 anni, è già al 19° posto tra i giocatori attivi nella lista dei successi della MLB (1.471) e al 18° nei fuoricampo (258).

Con Albert Pujols e Miguel Cabrera prossimi alla fine della loro celebre carriera, sembra che ci sarà una lunga attesa per il prossimo membro del club da 3.000 colpi e 500 homer. Ma l’insolita combinazione di giovinezza, produzione e durata di Machado potrebbe renderlo un candidato per unirsi a quella confraternita un giorno.

Machado ha definito Cabrera “il miglior battitore che abbia mai visto” e ha parlato con ammirazione della sua produzione.

“So che il gioco sta cambiando un po’, ma non ci sono più battitori del genere che escono e ottengono 3.000 colpi, 500 homer e 600 doppi, giusto?” disse Machado. “Questo è un colpo.”

È il tipo di battitore che Machado si sforza di essere, ed è il tipo di battitore che è di nuovo dopo che un fastidioso infortunio alla spalla sinistra della scorsa estate lo ha lasciato incapace di alzare il braccio per un po’. Ha giocato ancora 153 partite, rifiutandosi di entrare nella lista degli infortunati, e anche ora sorride timidamente mentre rifiuta di rivelare l’esatta diagnosi dell’infortunio. (“Non posso dirlo. Non posso dirtelo. Non so cosa fosse. Non sono sicuro di cosa fosse.”)

È l’intero pacchetto di slugger, difensore stellare, punto fermo della formazione e boss degli scacchi che lo ha elevato a leader di squadra per un club che ha avuto problemi con questo nel recente passato.

“Lo vedi da lontano e hai le tue opinioni su di lui”, ha detto il manager Bob Melvin, che si è unito ai Padres in questa bassa stagione, di Machado, che ha superato alcuni problemi all’inizio della carriera e ha assunto un ruolo di leadership. «E poi vieni qui e vedi di cosa si tratta. È in qualche modo vocale, sicuramente dà l’esempio. Si presenta per giocare ogni singolo giorno. Si esibisce ogni singolo giorno. Ci sono cose sottili in lui che urlano alla leadership.

Brdar, che ha iniziato a giocare a scacchi dopo aver visto “The Queen’s Gambit” due inverni fa, ha suggerito che ci può essere un legame tra scacchi e colpire.

“Farai una brutta mossa negli scacchi, e molte volte è il modo in cui ti riprendi invece di lasciarla trapelare in due, tre, quattro brutte mosse di seguito”, ha detto Brdar. “È simile a colpire.

“Inseguirai un campo qua e là, sbaglierai un errore qua e là. Ma il più delle volte si tratta di cosa fare nei prossimi due, tre, quattro tiri dopo quello, o nei prossimi due, tre, quattro at-bat dopo quello. Penso che ci siano dei parallelismi precisi”.

Machado è d’accordo, osservando che “stai allenando il tuo cervello a fare qualcosa di giusto. Le persone leggono, le persone fanno piccoli enigmi per attivare le loro menti”.

Per Machado, gli scacchi ricoprono quel ruolo.

Lui e Brdar giocano a giochi “lenti” sul tabellone davanti all’armadietto di Machado: se l’allenatore che colpisce cammina attraverso la clubhouse e vede che Manny ha fatto una mossa, ad esempio, Brdar si fermerà e farà la sua, e viceversa. Quindi, dopo la riunione dei battitori o l’allenamento di battuta, giocheranno partite più lunghe sul tabellone nella sala giocatori.

“In questo momento gioca un fianchetto con il suo alfiere”, ha detto Brdar della strategia di apertura di Machado in molte partite. “Quindi gli piace che il suo alfiere abbia l’intera visuale in diagonale dell’intera scacchiera.”

“Questa è la mia mossa”, ha detto Machado. “Quando ho visto ‘The Queen’s Gambit’, all’epoca non conoscevo i nomi. Non ho ancora molto. ne conosco alcuni. Ma si tratta solo di aperture. Se ti metti in una buona posizione e inizi ad attaccare in un certo modo e ti attieni ad esso, puoi farcela. È una delle mosse che uso di più”.

Brdar riferisce con orgoglio di aver imparato a bloccare quella mossa. Machado ammette mestamente che nelle loro partite finora in questa stagione, l’allenatore che ha colpito ha vinto tre volte e Machado solo una, con un pareggio.

“Ma è un anno lungo”, ha detto Machado. “Le cose cambiano. È proprio come il baseball. Vai su una striscia calda, vai su una striscia fredda. In questo momento sono nella mia serie di raffreddori”.

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