L’ultima versione di omicron rappresenta la maggior parte delle nuove infezioni in molte parti degli Stati Uniti, come dimostrano i test di genomica

La stima di Helix, che esegue il sequenziamento genomico su campioni di virus, arriva tra le preoccupazioni che l’impennata delle infezioni in Europa sarà replicata nelle prossime settimane negli Stati Uniti, dove i carichi di lavoro hanno spesso seguito quelli in Europa di circa un mese.

È chiaro che BA.2, ufficialmente considerata una sottovariante di omicron, sta guadagnando terreno come il lignaggio precedentemente dominante dei sussidi di omicron. Tra due o tre settimane, “tutto nel nord-est sarà BA.2”, ha previsto Jeremy Luban, virologo presso la University of Massachusetts Medical School.

L’Europa sta vivendo un picco di infezioni da coronavirus a causa di BA.2, una nuova versione della variante omicron. Il giornalista sanitario Lenny Bernstein spiega di più. (Casey Silvestri/The Washington Post)

Natalie Dean, esperta di biostatistica presso la Emory University, ha osservato che la Gran Bretagna ha avuto solo una breve pausa tra la sua onda omicron e un’impennata da BA.2. Questo l’ha sorpresa e sospetta che potrebbe ripetersi negli Stati Uniti.

“Mi sarei aspettato un periodo di ritardo più lungo”, ha detto Dean. “Mi dice che qualcosa potrebbe riprendere anche qui, prima di quanto avrei immaginato.”

Martedì i Centers for Disease Control and Prevention hanno riferito che BA.2 rappresenta il 35% delle infezioni da coronavirus a livello nazionale, rispetto al 22% di una settimana fa. Nel New England, secondo il CDC, BA.2 rappresenta il 55% delle nuove infezioni, rispetto al 39% della scorsa settimana. I dati di Helix sono più aggiornati e includono campioni provenienti da molti stati, tra cui California, Florida, Pennsylvania, Massachusetts, Michigan e Texas, ha affermato il capo scienziato di Helix Will Lee.

“Penso che i casi cominceranno a salire di nuovo. Penso di non esagerare troppo nel dirlo”, ha detto Lee.

Finora, negli Stati Uniti non è emersa un’ampia ondata di nuovi casi. Ci sono così tante variabili al lavoro quando si tratta di trasmissione del coronavirus – incluso il comportamento umano, forse il fattore più difficile da prevedere o misurare – che gli esperti di malattie non possono dire con sicurezza se e quando si materializzerà una nuova ondata. Un’onda di magnitudo significativa lo farebbe essere il sesto dall’arrivo del virus all’inizio del 2020.

Un’altra ondata probabilmente non sarebbe stata così intensa come quella vista nel cuore dell’inverno, quando l’omicron ha ammalato decine di milioni di persone e ne ha uccise decine di migliaia nel giro di poche settimane. Né è ovvio che una nuova ondata di casi sposterebbe drasticamente le politiche dell’amministrazione Biden e quelle delle istituzioni e delle imprese private che richiamano il personale in ufficio.

I centri urbani sono di nuovo occupati e gli studenti hanno lasciato cadere le mascherine nelle scuole. Un mandato federale di mascheramento per i viaggi aerei rimane in vigore fino al 18 aprile, ma a quel punto potrebbe essere revocato. Più di 2 milioni di persone sono passate attraverso i controlli di sicurezza dell’aeroporto negli ultimi cinque giorni, secondo i dati della Transportation Security Administration, e sebbene i numeri non siano tornati ai livelli pre-pandemia, si stanno muovendo in quella direzione. Anche il CDC sta pianificando provvisoriamente che i dipendenti tornino nel suo campus di Atlanta a metà aprile.

Poiché il paese si è fermamente spostato in una posizione completamente riaperta, il CDC ha emesso linee guida che rendono il mascheramento non più raccomandato nel 99% delle contee della nazione. Se si verifica un’impennata, è probabile che la risposta sia governata a livello personale, poiché le persone decidono se e quando riprendere il mascheramento e il distanziamento sociale.

“Ci vorrebbe un evento catastrofico prima di vedere ristabilite importanti restrizioni”, ha affermato Michael T. Osterholm, direttore del Center for Infectious Disease Research and Policy presso l’Università del Minnesota.

A due anni e più dall’inizio della pandemia, gli Stati Uniti si trovano in una situazione particolarmente incerta a causa di una lunga lista di incognite che possono aumentare o diminuire il numero e la gravità dei casi di covid-19. In cima a quella lista c’è la mutazione genetica: gli esperti di malattie rimangono diffidenti riguardo alla propensione del virus a evolversi in modi che aumentano la trasmissione o eludono l’immunità.

“Non abbiamo ancora la più pallida idea da dove provengano queste varianti”, ha detto lunedì Jacob Lemieux, un medico di malattie infettive presso il Massachusetts General Hospital, in un briefing con i media della Harvard Medical School. “Penso che la conclusione sia che viviamo vicino a questo vulcano. E il vulcano non ha eruttato di recente, ed è fantastico. Ma non sappiamo ancora quando il vulcano erutta, perché il vulcano erutta e se la prossima eruzione sarà più grande o meno grande dell’ultima”.

Ma BA.2 è già chiaramente una manciata. Non è chiaro se possa guidare una nuova ondata di casi negli Stati Uniti come ha fatto in molti paesi d’oltremare. Gli scienziati sottolineano che, sebbene sia stata descritta come una “sottovariante” di omicron, BA.2 è abbastanza diversa, tanto diversa da omicron quanto la variante delta è dalla variante alfa, ha detto Luban.

Non ci sono prove che BA.2 renda le persone più malate del suo progenitore omicron e gli esperti ritengono che i vaccini continueranno a proteggere dagli esiti gravi di BA.2 come hanno fatto nei casi che coinvolgono altre varianti.

Il livello di immunità accumulato nella popolazione non è noto con precisione, e questa è un’altra variabile in qualsiasi previsione per le settimane e i mesi a venire. L’immunità, sia acquisita attraverso i vaccini che attraverso un’infezione naturale, diminuisce naturalmente nel tempo.

I produttori di vaccini hanno chiesto alla Food and Drug Administration di dare il via libera per un quarto colpo per le persone che hanno ricevuto la serie iniziale di due colpi e un booster, con Pfizer-BioNTech che cerca una quarta possibilità per le persone di età pari o superiore a 65 anni e Moderna per tutti gli adulti idonei. Milioni di adulti, nel frattempo, non hanno mai avuto una sola vaccinazione e altri milioni sono vaccinati ma non si sono avvalsi di un richiamo.

Quindi questo crea un panorama immunologico complesso, esplorato di nuovo da un virus in evoluzione. Gli esperti di malattie affermano che i luoghi con bassi livelli di infezione naturale, o che hanno sperimentato bassi tassi di vaccinazione e potenziamento, sono particolarmente vulnerabili a una nuova ondata di infezioni.

Il comportamento è un altro fattore. Il virus sfrutta la natura sociale degli esseri umani. Sebbene BA.2 sembri essere circa il 30% più trasmissibile dell’omicron, ciò che potrebbe essere ancora più significativo è che si sta diffondendo in un momento in cui le persone entrano in contatto con molti più le persone.

“Se stai iniziando a stabilire un numero di contatti 10 volte superiore a quello che avevi”, ciò si rivelerà più significativo di qualsiasi vantaggio di trasmissione che BA.2 potrebbe avere a causa delle sue mutazioni, ha affermato William Hanage, epidemiologo della Harvard TH Chan School of Public Salute.

Sebbene molti esperti prevedano un’impennata a un certo punto, non c’è consenso su questo. Un nuovo modello dell’Institute for Health Metrics and Evaluation dell’Università di Washington non prevede aumenti nel breve termine.

Ali H. Mokdad, un epidemiologo dell’istituto, ha affermato di aspettarsi un altro aumento dei casi verso la fine dell’anno, quando il freddo tornerà in alcune parti della nazione e la gente si radunerà all’interno. Ma crede che ci sia un’enorme quantità di immunità nella popolazione degli Stati Uniti a seguito di precedenti ondate di infezione, incluso il massiccio picco causato dall’omicron che ha devastato la forza lavoro nel bel mezzo di questo inverno.

“Le persone sono pronte a entrare in un bunker, dicendo che ciò che sta accadendo in Europa accadrà qui. Non lo vediamo”, ha detto Mokdad. “Vediamo un leggero dosso ma niente di grosso”.

Il monitoraggio delle acque reflue per la presenza del virus funge da sistema di allerta precoce e in alcune aree vi sono segni di aumento del virus. Tali dati rimangono imprecisi, tuttavia, e non esiste ancora una chiara connessione tra i dati sulle acque reflue e i carichi di lavoro in quelle località.

Dean, di Emory, segue da vicino la pandemia da più di due anni e prevede di vedere un altro aumento dei casi.

“In questo momento negli Stati Uniti, abbiamo superato la grande ondata di omicron e siamo a un punto in cui i livelli di casi sono relativamente bassi”, ha affermato. “Ma dovremmo aspettarci oscillazioni in futuro. Sfortunatamente, sarà solo una cosa con cui combatteremo per un po'”.

Hanage ha affermato che il virus non ha mostrato alcun segno di aver smesso di mutare e di produrre nuove varianti: “È solo saggio presumere che ce ne sarà un altro in arrivo. Quali saranno le conseguenze di ciò è molto difficile da dire”.

Osterholm pensa anche che un’altra ondata sia probabile a un certo punto, ma sottolinea le incertezze, notando che lo schema delle onde in passato è stato bizzarro, con alcune regioni degli Stati Uniti che hanno colpito duramente anche se altre sono state risparmiate.

“C’è una probabilità molto alta che vedremo un aumento dei casi negli Stati Uniti. Che tu la chiami un’onda, non sono sicuro che sarà uniforme in tutto il paese”, ha detto Osterholm. “Questo potrebbe essere diverso dall’ondata di omicron originale – quella che chiamo la bufera di neve virale – dove fondamentalmente ha avuto un impatto ovunque. Non credo sia ancora chiaro che questo accadrà con questo”.

Ha aggiunto che l’umiltà è assolutamente essenziale a causa dell’imprevedibilità del coronavirus.

“Questo virus ha continuato a lanciarci palle curve da 210 miglia all’ora”, ha detto.

Lena H. Sun ha contribuito a questo rapporto.

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