Lewis: l’apatia dei fan dei Royals sta tornando. Cosa ci vorrà per mantenere l’interesse questa volta?

Alzò gli occhi al cielo e poi infilò il guanto, tirando i lacci di pelle blu. Sembrava che cercasse qualcosa: una risposta, una spiegazione, un po’ di ottimismo.

Carlos Hernández, il 25enne destro venezuelano che si è mostrato promettente la scorsa stagione, aveva appena concesso sei punti in un inning durante la sconfitta per 6-1 dei Royals contro i Baltimore Orioles. La sconfitta ha coronato un’altra serie vergognosa nel 2022. I Royals ne hanno vinti solo due su nove in questa stagione.

È il 10 maggio e i Royals hanno 9-17 anni. Se non fosse per i Detroit Tigers in difficoltà, i Royals vanterebbero il peggior record dell’American League.

I numeri spiegano l’inizio putrido. Al piatto, il club è al 28° posto in OPS (.601), 28° nelle camminate (69), 29° nei fuoricampo (13) e 22° nel tasso di colpi duri (37,1%). Il lancio sembra prendere quelle classifiche sul personale e aumenta. I Royals si classificano 27° in ERA (4,62), 27° in WHIP (1,39) e 29° nel rapporto strikeout-to-walk (1,90).

Questo sarebbe facile da respingere se fosse una tantum. Ma non è. Non per niente.

Dal 2018, anno in cui i Royals hanno iniziato la loro ricostruzione, si sono classificati al 28° posto in OPS (.700) e al 27° in ERA (4,85). Forse questo spiega perché i Royals si classificano al 25° posto (16.435 fan a partita al Kauffman Stadium). Forse questo è ciò che alimenta un sentimento ben riassunto da BD, un commentatore di L’Atletico: “L’unica cosa peggiore che indurre frustrazione e rabbia nella propria base di fan è indurre ciò che viene dopo: l’apatia. Anche quest’anno, i Royals sono pericolosamente vicini a fare proprio questo”.

Nel caso avessi bisogno di un promemoria, i Royals hanno perso 10 partite di fila nelle prime due settimane della stagione 2019. Hanno perso sei di fila nella seconda settimana della stagione 2020. E lo scorso maggio hanno perso 11 partite consecutive. Anche se i Royals hanno giocato solo il 16% della loro stagione nel 2022, l’angoscia non si limita alla base di fan. Diversi giocatori hanno espresso frustrazione per lo stato delle cose, il che spinge le seguenti domande: cosa ci vorrà per mantenere l’interesse? Cosa darà alla gente l’ottimismo sul fatto che il club sia destinato a correre nel prossimo futuro?

Le domande, in generale, evocano una scena del 2 luglio dello scorso anno. Il presidente delle operazioni di baseball dei Royals Dayton Moore si è seduto nella panchina di casa prima di una partita. Un giornalista ha chiesto quanto fosse sorpreso dalla prestazione poco brillante dei Royals.

“Mi hai già sentito dire questo prima, ma devi fare molte cose per bene per vincere una partita della Major League Baseball”, ha detto. “Quando hai dei guasti in diverse aree, voglio dire, è quasi impossibile vincere. Ma non puoi trovare scuse con gli infortuni. Alla fine della giornata, devi guardarti allo specchio come direttore generale e valutare i tuoi processi. Ma alla fine crederò nei nostri giocatori, nel (manager) Mike Matheny e nello staff tecnico”.

Ciò che colpisce è il modo in cui questa citazione si inserisce perfettamente in questa storia un anno dopo, un anno in cui il club dovrebbe essere più vicino alla contesa.

Le proiezioni possono differire. Lo ZiPS di FanGraphs vede i Royals dirigersi verso 94 sconfitte.

I guasti al lancio sono parte del motivo. Kris Bubic, che il club ha annunciato come titolare su Brady Singer dopo che Singer ha completato tre deludenti uscite di allenamento primaverile, ha lanciato 12 inning e 1/3 in cinque partenze. I Royals hanno opzionato Jackson Kowar dopo un’uscita nei grandi campionati, e attualmente ha un’ERA di 10,18 in cinque partenze al Triple-A Omaha. Hernández, che ha visto diminuire la sua velocità e la forma della sua palla veloce, ha un’ERA di 7,15 in cinque partenze.

È difficile vedere queste situazioni e non tornare indietro all’anno scorso. Dal lato del lancio, Jakob Junis ha dimostrato di essere uno dei migliori lanciatori dei Royals in sei uscite. Aveva un’ERA 3,47. Quindi i Royals lo hanno retrocesso al bullpen. Ha permesso cinque corse nella sua prima uscita. Né l’allenatore di lancio Cal Eldred né l’allenatore di bullpen Larry Carter sembravano aiutare Junis a recuperare la sua forma.

Questo è rilevante in quanto Junis ora sta lanciando per i San Francisco Giants. In 15 inning (incluso un inizio), ha un’ERA di 1,20. Scava più a fondo e noterai alcuni elementi interessanti nel suo mix di tonalità. Nel 2019, Junis ha lanciato il 33,7% di quattro cuciture, il 29,7% di slider e il 17,3% di platine. In questa stagione, sta lanciando il 54,9 percento di slider, il 22,1 percento di platine e il 6,9 percento di quattro cuciture. Il suo slider è il suo miglior tono. Le sue quattro cuciture sono state a lungo una delle sue peggiori. Il flip-flop dell’utilizzo ha funzionato a meraviglia. Quindi ha un cambio. I Royals volevano che Junis capovolgesse il campo piuttosto che lanciare uno splitter. Data la sua posizione, non è stato un compito facile.

È interessante notare che Junis non è l’unico lanciatore ad essere andato avanti e ad esserci riuscito. Brad Boxberger aveva una media di 90 mph con la sua fastball a quattro cuciture nel 2019 e il campo scendeva in media di 20,1 pollici. Nel 2021, dopo aver firmato con i Milwaukee Brewers, Boxberger aveva una media di 93,5 mph con la sua palla veloce e il campo scendeva in media di 14,1 pollici, migliorando l’effetto di aumento e rendendo molto più difficile colpire. Nel 2019 con i Royals, Wily Peralta non lanciava uno splitter. Ora con i Tigers, è il campo su cui guadagna più soffi di qualsiasi altro. Jorge López sta lanciando quasi quattro mph più velocemente con i Baltimore Orioles in questa stagione rispetto a quanto non abbia fatto con i Royals nel 2019. Jason Adam, il soccorritore dei Tampa Bay Rays, è uno dei migliori nel baseball di questa stagione. Sta lanciando un cambio più spesso (ha lanciato solo il 7,9 percento con i Royals nel 2018) e utilizzando uno slider, che non ha lanciato con i Royals.

In particolare, gli attuali big leaguers dei Royals non ignorano i progressi che altri hanno fatto altrove.

Dal lato del colpo, è più o meno lo stesso. Nel 2021, Jorge Soler stava lottando molto. Matheny non sembrava avere una risposta. “È strano quello che può fare”, ha detto Matheny lo scorso giugno. “Continuiamo a cercare le chiavi per sbloccarlo.” L’allenatore che ha colpito Terry Bradshaw ha avuto problemi a trovarli. Solo quando si è presentato l’allenatore Mike Tosar con un incarico speciale, Soler si è trasformato nel tipo di battitore che ha continuato a contribuire alla corsa delle World Series degli Atlanta Braves.

Certo, i Royals hanno aggiunto l’ex assistente coordinatore dei colpi Keoni DeRenne al loro staff di big league in questa bassa stagione per aiutare a trasformare le abitudini di lavoro che i battitori impiegano prima delle partite. Tuttavia, Whit Merrifield, ad esempio, è l’ultimo tra tutti i battitori qualificati in wRC+. Salvador Perez sta battendo solo .204. Carlos Santana, che il club non ha scambiato alla scadenza dell’anno scorso, ha un OPS .566. Adalberto Mondesi aveva colpito 20 volte in 50 at-bat prima di strapparsi l’ACL. Outfielder Edward Olivares, che uno scout ha menzionato l’anno scorso e ha chiesto: “Perché non gioca mai?” — è stato il miglior battitore del club (un 172 wRC+ in 38 presenze di targa) prima di subire uno stiramento al quadricipite destro questo fine settimana.

Come ha detto Moore l’anno scorso, il club non può trovare scuse per gli infortuni. Il nocciolo della questione è questo: i Royals hanno mantenuto Merrifield, Santana e Mondesi negli anni passati, piuttosto che scambiarli. Hanno affidato a Eldred e Carter il compito di guidare i giovani lanciatori nelle grandi leghe dal 2017, e lo stesso vale per Bradshaw dalla parte dei colpi. Hanno continuato ad operare con un piede nell’acqua presente e uno in futuro. Entrambi sembrano più torbidi che mai. Allora, cosa possono fare i Royals?

Guardarsi allo specchio, valutare i processi e credere nel roster e nello staff tecnico è stata la risposta dell’anno scorso. E questo sembra proprio il problema.

(Foto di Zack Greinke: Keith Gillett/Icon Sportswire via Getty Images),

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