Le sanzioni occidentali mostrano la vulnerabilità russa nell’economia globale

Gli Stati Uniti, l’Europa ei loro alleati non stanno lanciando missili o inviando truppe per respingere l’invasione russa dell’Ucraina, quindi hanno armato lo strumento non militare più potente che hanno a disposizione: il sistema finanziario globale.

Negli ultimi giorni hanno congelato centinaia di miliardi di dollari di beni russi detenuti dalle proprie istituzioni finanziarie; rimosso le banche russe da SWIFT, il sistema di messaggistica che consente i pagamenti internazionali; e ha reso molti tipi di investimenti esteri nel paese estremamente difficili, se non impossibili.

L’impatto di questo marchio di guerra economica sovraccarica è stato immediato. Entro giovedì, il valore del rublo russo aveva raggiunto un minimo storico, nonostante gli sforzi della Banca di Russia per sostenerne il valore. Le negoziazioni sul mercato azionario di Mosca sono state sospese per il quarto giorno e i colossi finanziari sono inciampati. Sberbank, il più grande finanziatore russo, è stata costretta a chiudere le sue filiali europee dopo aver esaurito la liquidità. A un certo punto, le sue azioni alla Borsa di Londra sono scese a un solo centesimo.

C’è altro in arrivo. È probabile che l’inflazione, già alta in Russia, acceleri insieme alla carenza, in particolare di beni importati come automobili, cellulari, laptop e medicinali confezionati. Le aziende di tutto il mondo stanno ritirando investimenti e operazioni dalla Russia.

Le sanzioni “sono abbastanza severe da smantellare l’economia e il sistema finanziario della Russia, qualcosa che non abbiamo mai visto nella storia”, ha scritto questa settimana Carl B. Weinberg, capo economista di High Frequency Economics.

Negli ultimi anni la Russia ha lavorato per “prova sanzionare” se stessa riducendo ulteriormente i suoi legami finanziari con l’Occidente, inclusa la riduzione della sua dipendenza dal dollaro USA e da altre valute di riserva comuni. Ha costruito un grosso serbatoio di riserve valutarie come baluardo contro i tempi difficili, cercando di proteggere il valore della sua valuta. Ha anche spostato drasticamente le sue partecipazioni dalle attività francesi, americane e tedesche a quelle cinesi e giapponesi, nonché verso l’oro. Anche le sue banche hanno cercato di “ridurre l’esposizione ai rischi legati alla perdita di accesso al dollaro USA”, ha affermato l’Institute of International Finance in un rapporto di febbraio.

Ma il disastro che ora si sta diffondendo nelle banche, nei mercati e nelle strade della nazione è la prova che l’autonomia è un mito in un mondo moderno e globalizzato.

Le Nazioni Unite riconoscono circa 180 valute, ma “la realtà è che la maggior parte dei pagamenti globali sono ancora intermediati attraverso un sistema finanziario occidentale dominato dalla valuta”, ha affermato Eswar Prasad, professore di politica commerciale internazionale alla Cornell University.

La maggior parte del commercio globale viene effettuato in dollari ed euro, il che rende difficile per la Russia evitare le valute. E fino alla metà dei 643 miliardi di dollari di riserve valutarie di proprietà della banca centrale russa sono sotto il controllo digitale delle banche centrali e commerciali negli Stati Uniti, in Europa e nei loro alleati.

“Controllano la ricchezza del mondo”, anche le parti che non possiedono, ha affermato Michael S. Bernstam, ricercatore presso l’Hoover Institution presso la Stanford University.

Sebbene si sia ipotizzato che la Russia possa silenziare le ricadute delle sanzioni utilizzando le sue riserve auree, rivolgendosi allo yuan cinese o effettuando transazioni in criptovaluta, finora sembra improbabile che tali alternative siano sufficienti per prevenire il dolore finanziario.

“Quando le più grandi economie del mondo e i mercati finanziari più profondi e liquidi si uniscono e impongono questo livello di restrizioni alle più grandi banche russe, inclusa la banca centrale russa, è molto difficile trovare un modo per compensare in modo significativo gran parte di ciò”, Janet L. Yellen, la segretaria del Tesoro, ha detto ai giornalisti mercoledì. “Credo che questi continueranno a mordere.”

Le sanzioni possono avere un costo a più lungo termine. Lo schiacciante controllo dell’Occidente potrebbe, a lungo termine, incoraggiare altre nazioni a creare sistemi finanziari alternativi, magari istituendo le proprie reti bancarie o addirittura rinunciando a fare affidamento sul dollaro per condurre transazioni internazionali.

“Vorrei che assumessero antibiotici molto potenti”, ha detto Benn Steil, un membro anziano del Council on Foreign Relations. “Se sono sovraprescritti, alla fine i batteri diventano resistenti”.

Altri paesi, come Iran, Corea del Nord e Venezuela, hanno già subito questo tipo di sanzioni finanziarie, perdendo l’accesso a SWIFT o ad alcune delle loro riserve di valuta estera. Ma la serie di restrizioni non è mai stata schiaffeggiata su un paese grande come la Russia.

Durante la testimonianza al Congresso di questa settimana, a Jerome H. Powell, presidente della Federal Reserve, è stato chiesto con quanta facilità ritenesse che Cina e Russia potessero creare un servizio alternativo che potrebbe minare l’efficacia delle sanzioni SWIFT in futuro.

“A breve termine, non è qualcosa che potresti creare dall’oggi al domani”, ha detto il signor Powell. “È davvero una domanda a lungo termine.”

Quella tendenza a lungo termine lontano da SWIFT potrebbe verificarsi in ogni caso, hanno affermato alcuni economisti. La Cina ha già istituito un sistema alternativo, come ha osservato Powell. In futuro, la rete attuale potrebbe essere superata da nuovi sistemi di messaggistica e tecnologia finanziaria.

L’imponente predominio del dollaro sui mercati finanziari è di un ordine diverso. Nel corso degli anni, i funzionari economici hanno avvertito che tale potere concentrato crea un ordine globale instabile. E maggiore è il capitale di investimento che gira in tutto il mondo, maggiore è la leva finanziaria della valuta degli Stati Uniti.

Ci sono altre valute di riserva globali, tra cui l’euro e lo yen. Ma è stato difficile trovare un’alternativa pronta al dominio del dollaro, soprattutto tra i paesi con cui la Russia lavora a stretto contatto.

“La Cina è molto lontana dall’essere pronta a realizzarlo”, ha affermato Adam Posen, presidente del Peterson Institute for International Economics.

In un certo senso, lo sforzo della Russia per liberarsi dal dollaro mostra quanto sia difficile allontanarsi dalla valuta dominante del mondo.

Quasi la metà del debito estero del paese è ancora in dollari e le famiglie e le aziende continuano a detenere dollari, ha sottolineato l’Istituto di finanza internazionale. E mentre la Russia e l’Europa hanno cercato di regolare il commercio tra di loro in euro, la principale esportazione della nazione è il petrolio, che tende ad essere regolato in dollari.

“Penso che a lungo termine, sicuramente rivali statunitensi come Cina e Russia cercheranno di trovare soluzioni alternative”, ha affermato Prasad, il professore di Cornell. Ma “questo non può cambiare in un attimo”.

La vulnerabilità della Russia alle sanzioni finanziarie potrebbe essere un segno che la sua politica di isolamento economico – in particolare la limitazione dei legami commerciali – si è ritorta contro, ha affermato Posen del Peterson Institute. Se la Russia fosse stata più integrata nel più ampio sistema commerciale, indurre una crisi finanziaria applicando sanzioni sarebbe stato più costoso per i suoi partner commerciali occidentali, rendendo questa forma di punizione uno strumento diplomatico meno attraente.

“Questo illustra l’opposto di ciò che pensavano i russi”, ha detto Posen. “Se sei più integrato, sei meno vulnerabile all’essere tagliato fuori in modo aggressivo”.

Ana Swanson reportage contribuito.

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