Le reti sono l’ultimo test di Rorschach della NBA

Da una parte: un inferno furioso. Un power trip a due in grado di polverizzare gli avversari con un gioco offensivo perfetto per il campo, colpire i tiri più duri immaginabili, servire i compagni di squadra che segnano occasioni su un piatto d’argento e sembrare il tipo di palla di fuoco irrisolvibile che può produrre un campionato.

Dall’altro: un motore che si ritorce contro. Una squadra che ristagna quando i suoi celesti non lanciano fulmini, che commette palle perse sciatte e commette errori negligenti e che può passare dal dominare alla rinuncia di 65 punti in un tempo in un attimo.

Due lati, ma lo stesso angolo. Signore e signori, i vostri Brooklyn Nets: il neo coniato n. 7 teste di serie nel girone dei playoff della Eastern Conference e il primo test di Rorschach della NBA.

I Nets hanno fatto quello che tutti si aspettavano martedì, battendo gli infortunati Cleveland Cavaliers al Barclays Center, 115-108, nella prima partita del torneo play-in della NBA del 2022. Lo hanno fatto, come tutti si aspettavano, grazie alla forza del loro attacco, tirando il 53,6 per cento da terra come squadra, fornendo 33 assist su 45 field goal realizzati e incendiando i Cavs per 119,8 punti per 100 possessi: di testa e spalle al di sopra del marchio che ha guidato la NBA durante la stagione regolare.

Kyrie Irving non ha sbagliato il suo primo tiro fino a poco più di 10 minuti dalla fine del quarto quarto; a quel punto ne aveva già realizzati 12. Con Irving avvolto dalle fiamme, Kevin Durant ha fatto pace nel fare tutto il resto: attirare l’attenzione difensiva e spostare la palla per impostare tiri a tutta apertura, pulire il vetro, proteggere il bordo e mettendo in mostra il gioco a tutto tondo che ha sviluppato sulla strada per diventare probabilmente il miglior giocatore di basket vivente.

Quando i Cavs hanno intrappolato Irving nel pick-and-roll, Andre Drummond è scivolato nello spazio, ha ricevuto pocket pass e ha lanciato schiacciate. Quando hanno cercato di forzare la palla fuori dalle mani di Durant vicino a metà campo, ha calciato in avanti a Bruce Brown, che è rotolato corto sulla linea di tiro libero, ha attaccato quattro contro tre e ha fatto carne tritata dalla linea di fondo di Cleveland. E quando la squadra di JB Bickerstaff ha fatto il tutto esaurito per chiudere entrambe le azioni iniziali e al bancone, Durant era lì, in attesa di ricordare loro la sua inevitabilità.

Guarda la macchina funzionare in quel modo e inizi a chiederti come potrebbe prosperare qualsiasi avversario che si trova sulla sua strada. Ma poi guardi in basso il punteggio e ti rendi conto che KD diventare iso-killer è tutto ciò che ha impedito a Cleveland di renderlo un gioco a due possessi con poco meno di quattro minuti dalla fine. E ti ritrovi a chiederti perché una squadra con due futuri Hall of Famers che giocano fuori di testa abbia avuto difficoltà a respingere un avversario che ha concluso la stagione perdendo otto su 11, con il n. 20 offese nell’ultimo mese e senza il centro All-Star Jarrett Allen, che è stato messo da parte nelle ultime cinque settimane da un dito fratturato.

I Cav si sono arresi 40 punti su 23 possessi nel primo quarto. Non hanno avuto risposta per Irving, che ha chiuso con 34 punti sul tiro 12 su 15 con 12 assist, o per Durant, che ha aggiunto 25 punti e 11 assist con cinque rimbalzi, tre stoppate e due palle rubate. Per tre quarti, avevano ottenuto un totale di 16 punti su 25 tiri di Caris LeVert, Lauri Markkanen, Isaac Okoro e Cedi Osman, ovvero l’intera rotazione dell’ala.

Eppure, grazie ad alcune giocate poco ispirate a Brooklyn nel secondo e terzo quarto, e per grazia degli dei del basket, principalmente un giovane di nome Darius Garland, che ha tirato su i Cavs dal tappeto segnando 24 dei suoi 34 record di squadra punti dopo l’intervallo—Cleveland aveva ancora una manciata di possibilità di ridurre quello che una volta era stato un vantaggio di 22 punti di Brooklyn a cinque nel quarto quarto.

Non hanno mai potuto, però; ogni volta che hanno provato, i Nets hanno ottenuto uno stop o un secchio, tenendo i Cavs a debita distanza abbastanza a lungo da arrivare alla sirena finale e mandando Cleveland in una partita di eliminazione venerdì contro il perdente del 9-vs.-10 di mercoledì scontro tra gli Hawks e gli Hornets.

Brooklyn non deve scusarsi per questo; “sopravvivere e avanzare” è il nome del gioco in questo periodo dell’anno, e l’equipaggio di Steve Nash lo ha fatto. Tuttavia, però: i Nets hanno rinunciato a 60 punti nella vernice a una squadra di Cavs senza il suo centro All-Star. Hanno avuto bisogno di 42 minuti di gioco fenomenale dalle loro due superstar martedì, più una quasi tripla doppia di 40 minuti di Brown, e centra Drummond e Nic Claxton che si combinano per 29 punti e 17 rimbalzi, solo per mettere via una squadra devastata dagli infortuni che lotta a metà campo e corre sui fumi. Durant si è seduto per soli sei minuti e 21 secondi contro i Cavs; i Nets sono stati battuti di nove punti. Ti suona come un contendente al campionato?

Indipendentemente da ciò è una squadra di playoff, una che ora si è guadagnata un appuntamento al primo turno con la seconda testa di serie Celtics. È una rivincita di inversione di ruolo della serie del round di apertura della scorsa stagione; allora, i Nets erano il n. 2 semi. Molto è cambiato.

James Harden, che aveva una media di poco meno di 28 e 11 in quella serie, è ora a Filadelfia. Il suo apparente sostituto, Ben Simmons, ha trascorso martedì a vestiti di strada del colore dell’invidia, e non gioca a una partita NBA da quasi 10 mesi. Joe Harris, che ha giocato 35 minuti a notte e ha tirato il 51,5 percento da 3 in quella serie, è fuori per l’anno. Il suo apparente sostituto, Seth Curry, ha segnato senza gol in 33 minuti martedì e ha guardato strada meno del 100 percento gioca su una caviglia sinistra malferma che, secondo lui, lo infastidisce da mesi.

Forse la cosa più importante: i Celtics non iniziano più Romeo Langford e Tristan Thompson, o fanno più affidamento sui 15 minuti di Jabari Parker. Non stanno sputando nei playoff; stanno aumentando, entrando nella postseason come proprietari non solo del n. 1 difesa, ma anche il miglior record dell’Est e il miglior punteggio netto della lega dal 1 gennaio.

I Celtics non entreranno nel Round 1 a pieno regime, però: il centro Robert Williams III, uno dei cardini dello schema switch-allthing che hanno usato per soffocare gli attacchi avversari, continua a riabilitarsi dopo aver saltato le ultime sette partite del stagione con un menisco lacerato al ginocchio sinistro. Bruce Brown ha sottolineato l’importanza dell’infortunio di Williams dopo la vittoria di martedì, dicendo ai giornalisti che con la Williams fuori, i Celtics “hanno meno presenza nella vernice” e che Brooklyn “può attaccare Al Horford e [Daniel] Tesi,” Il sostituto di Williams al 5.

Se ti è sembrata una consegna sorprendentemente pratica di materiale in bacheca a un avversario che è stato una delle tre migliori squadre della NBA negli ultimi tre mesi, non sei il solo. Dopo che Brown ha lasciato il podio, Durant è arrivato e ha chiesto ai giornalisti: “Cosa ha detto Bruce Brown? Qualcuno mi ha detto che ha detto qualcosa che non mi piace”. Dopo aver sentito la citazione, KD scosse la testa, ha respinto la valutazione di Brown come “parlare dell’orgoglio della caffeina”, e ha offerto il suo punto di vista su Theis e Horford: “Quei due tizi … possono fare le stesse cose [as Williams]. Non sarà così facile, te lo dico io”.

“La stessa roba” non lo è abbastanza VERO; Durant sa che né Theis né Horford sono nemmeno lontanamente vicini al tipo di minaccia che blocca i tiri con il tacco a molla che può essere la Williams. Ma sembra che sappia anche che, anche senza Time Lord, i C si sono fermati a un ritmo tra i primi cinque con il quartetto di Jayson Tatum, Jaylen Brown, Marcus Smart e Horford sul pavimento – e forse quello, con Theis al posto di Time Lord, Boston ha battuto gli avversari di oltre 33 punti per 100. Una squadra dei Nets che deve fare affidamento su un Curry zoppicante, Goran Dragic, appena reduce dai protocolli COVID, e il debuttante Kessler Edwards per sopravvivere a minuti non KD potrebbe affrontare una dura slittata contro un avversario del calibro di Boston. Vieni domenica pomeriggio, quei fan che hanno finito martedì a cantare volere i Celtics potrebbero ritrovarsi a desiderare di essere stati più attenti a ciò che desideravano.

A meno che, ovviamente, KD e Kyrie non continueranno a combinare per quasi 60 punti con il 68% di tiro per i prossimi due mesi. Che noi non posso cancellarlo completamente come una possibilità ecco perché così tanti trovano così difficile abbandonare i Nets; il fatto che sia essenzialmente un requisito per vincere questa squadra, tuttavia, è il motivo per cui così tanti trovano così difficile credere in loro. Che tu pensi che l’inferno o il ritorno di fiamma contino di più, sono entrambi lì; è tutto lì, davvero. Contender o pretendente, finalista o truffatore: un universo di potenziali esiti e interpretazioni, tutti lì, in bianco e nero.

Leave a Comment