Le mega siccità occidentali sono peggiorate fino a diventare più secche in almeno 1.200 anni

La mega siccità del West americano è peggiorata così tanto l’anno scorso che ora è la più secca in almeno 1.200 anni ed è lo scenario peggiore del cambiamento climatico che si verifica dal vivo, rileva un nuovo studio.

Una drammatica siccità nel 2021 – secca come il 2002 e uno degli anni più secchi mai registrati per la regione – ha spinto la siccità di 22 anni oltre il precedente detentore del record di mega siccità alla fine del 1500 e non mostra segni di allentamento nel prossimo futuro, secondo uno studio pubblicato lunedì sulla rivista Nature Climate Change.

Lo studio ha calcolato che il 42% di questa mega siccità può essere attribuito al cambiamento climatico causato dall’uomo.

“Il cambiamento climatico sta cambiando le condizioni di base verso uno stato più secco e gradualmente più secco in Occidente e ciò significa che lo scenario peggiore continua a peggiorare”, ha affermato l’autore principale dello studio Park Williams, idrologo climatico dell’UCLA. “Questo è proprio in linea con quello che la gente pensava nel 1900 come uno scenario peggiore. Ma oggi penso che dobbiamo anche prepararci per condizioni future che saranno molto peggiori di questa”.

Williams ha studiato i livelli di umidità del suolo in Occidente – un riquadro che comprende California, Wyoming, Utah, Nevada, Arizona, la maggior parte dell’Oregon e dell’Idaho, gran parte del New Mexico, il Colorado occidentale, il Messico settentrionale e gli angoli sud-ovest del Montana e del Texas – utilizzando misurazioni moderne e anelli degli alberi per stime che risalgono all’anno 800. Questo è più o meno quanto le stime possono risalire in modo affidabile con gli anelli degli alberi.

Alcuni anni fa, Williams ha studiato l’attuale siccità e ha detto che si è qualificata come una “megasiccità” lunga e profonda e che l’unica peggiore è stata nel 1500. Ha pensato che l’attuale siccità non avrebbe superato quella perché le mega siccità tendevano a esaurirsi dopo 20 anni. E, ha detto, il 2019 è stato un anno piovoso, quindi sembrava che la siccità occidentale potesse volgere al termine.

Ma la regione si è prosciugata alla fine del 2020 e del 2021.

Tutta la California è stata considerata in siccità ufficiale da metà maggio fino alla fine del 2021 e almeno tre quarti dello stato ha raggiunto i due livelli di siccità più alti da giugno a Natale, secondo il monitoraggio della siccità degli Stati Uniti.

“Il fatto che questa siccità sia appena tornata alla massima intensità di siccità tra la fine del 2020 e il 2021 è un’affermazione piuttosto enfatica di questa siccità degli anni 2000 che afferma che non siamo affatto vicini alla fine”, ha detto Williams. Questa siccità è ora del 5% più secca del vecchio record del 1500, ha detto.

Il monitoraggio della siccità afferma che il 55% degli Stati Uniti occidentali è in siccità con il 13% che sta vivendo i due livelli di siccità più alti.

Questa mega siccità è iniziata davvero nel 2002, uno degli anni più secchi di sempre, basato sull’umidità e sugli anelli degli alberi, ha detto Williams.

“Mi chiedevo se avremmo mai rivisto un anno come il 2002 nella mia vita e in effetti lo abbiamo visto 20 anni dopo, all’interno della stessa siccità”, ha detto Williams. I livelli di siccità nel 2002 e nel 2021 erano un pareggio statistico, sebbene ancora dietro a 1580 per l’anno peggiore.

Il cambiamento climatico dovuto alla combustione di combustibili fossili sta portando temperature più calde e aumentando l’evaporazione nell’aria, affermano gli scienziati.

Williams ha utilizzato 29 modelli per creare un mondo ipotetico senza riscaldamento causato dall’uomo, quindi lo ha confrontato con ciò che è accaduto nella vita reale, il modo scientificamente accettato per verificare se un evento meteorologico estremo è dovuto al cambiamento climatico. Ha scoperto che il 42% delle condizioni di siccità derivano direttamente dal riscaldamento causato dall’uomo. Senza il cambiamento climatico, ha detto, la mega siccità sarebbe finita presto perché il 2005 e il 2006 sarebbero stati abbastanza piovosi da interromperla.

Lo studio “è un importante campanello d’allarme”, ha affermato Jonathan Overpeck, preside dell’ambiente presso l’Università del Michigan, che non faceva parte dello studio. “Il cambiamento climatico sta letteralmente cuocendo l’approvvigionamento idrico e le foreste del sud-ovest, e potrebbe andare molto peggio se non fermiamo presto il cambiamento climatico”.

Williams ha affermato che esiste un legame diretto tra siccità e caldo e l’aumento degli incendi che da anni devastano l’Occidente. Gli incendi hanno bisogno di combustibile secco che favorisca la siccità e il calore.

Alla fine, questa mega siccità finirà per pura fortuna di alcuni buoni anni piovosi, ha detto Williams. Ma poi ne comincerà un altro.

Daniel Swain, uno scienziato del clima dell’UCLA che non è stato coinvolto nello studio, ha affermato che è probabile che il cambiamento climatico renderà la mega siccità “una caratteristica permanente del clima dello spartiacque del fiume Colorado durante il 21° secolo”.

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