La piattaforma di ghiaccio di Conger crolla nell’Antartide orientale, una prima volta

Per la prima volta da quando i satelliti hanno iniziato a osservare l’Antartide quasi mezzo secolo fa, una piattaforma di ghiaccio è crollata nella parte orientale del continente, hanno detto gli scienziati.

Il crollo della piattaforma di ghiaccio Conger di 450 miglia quadrate in una parte del continente chiamata Wilkes Land è avvenuto a metà marzo. È stato individuato per la prima volta dagli scienziati dell’Australian Bureau of Meteorology ed è apparso nelle immagini satellitari scattate il 17 marzo, secondo il National Ice Center negli Stati Uniti.

Le piattaforme di ghiaccio sono lingue di ghiaccio galleggianti alla fine dei ghiacciai che in Antartide fungono da sbocco per le enormi calotte di ghiaccio del continente. Le sollecitazioni causano crepe nel ghiaccio galleggiante e l’acqua di disgelo e altri fattori possono causare l’erosione delle fessure e la crescita fino al punto in cui la piattaforma si disintegra rapidamente.

Secondo il National Ice Center, il frammento più grande della piattaforma del Conger dopo il crollo era un iceberg, chiamato C-38, che aveva una dimensione di circa 200 miglia quadrate.

La perdita di una piattaforma può consentire un movimento più rapido dei ghiacciai dietro di essa, il che può portare a una più rapida perdita della calotta glaciale e quindi a un maggiore innalzamento del livello del mare. La perdita di banchi di ghiaccio è una delle principali preoccupazioni nell’Antartide occidentale, dove il riscaldamento legato al cambiamento climatico sta avendo un effetto maggiore rispetto all’est.

Diversi ghiacciai molto grandi nell’Antartide occidentale stanno già scorrendo più velocemente e se le loro piattaforme di ghiaccio dovessero crollare completamente, il livello del mare potrebbe aumentare dell’ordine di 10 piedi nel corso dei secoli.

Ma i due ghiacciai dietro la calotta del Conger sono piccoli e, anche se dovessero accelerare, avrebbero un effetto minimo sul livello del mare, dell’ordine di frazioni di pollice in un secolo o due, ha affermato Ted Scambos, ricercatore senior presso il Centro di scienze della terra e osservazione presso l’Università del Colorado Boulder.

Mentre alcune piattaforme di ghiaccio sono crollate nell’Antartide occidentale – in particolare la molto più grande Larsen B, nel 2002 – il collasso di Conger è il primo osservato nell’Antartide orientale dall’inizio dell’era delle immagini satellitari nel 1979, ha affermato Catherine Walker, glaciologa di Woods Hole Oceanographic Istituzione in Massachusetts.

Il dottor Walker, che aveva monitorato la piattaforma di ghiaccio per alcuni mesi, ha detto che si stava ritirando da diversi anni. “All’inizio era una piccola piattaforma di ghiaccio malsana”, ha detto. Ma sembrava essersi stabilizzato, ha detto, tra la terraferma e una piccola isola.

Quindi, sebbene il crollo non sia stato una sorpresa completa, si è verificato prima del previsto, ha detto. Lei e il dottor Scambos hanno convenuto che il clima recente in quella parte dell’Antartide potrebbe aver avuto un ruolo.

A metà marzo un fiume atmosferico, un pennacchio d’aria pesante di vapore acqueo, si è riversato nell’Antartide orientale dall’oceano a nord. Ha provocato un calore da record in alcune località, con temperature fino a 70 gradi Fahrenheit superiori al normale per questo periodo dell’anno.

Il calore avrebbe potuto portare a un maggiore scioglimento della superficie della piattaforma di ghiaccio del Conger, contribuendo a erodere ulteriormente le sue fessure e accelerandone il crollo. Ma il dottor Scambos ha affermato che è probabile che le condizioni ventose risultanti dal fiume atmosferico, combinate con il ghiaccio marino record intorno all’Antartide in questa stagione, abbiano svolto un ruolo più importante.

Il ghiaccio marino funge da cuscinetto, smorzando le onde che rotolano verso la costa dall’Oceano Antartico. Con poco ghiaccio e con il vento che agitava ancora di più l’oceano, la piattaforma galleggiante si fletteva più del normale. “La flessione probabilmente ha indebolito le parti più fisse del ghiaccio che tenevano insieme la piattaforma”, ha detto il dottor Scambos.

“Il polso caldo probabilmente non ha fatto molto”, ha detto, “ma gli eventi del vento e le temperature calde nell’aria e nell’oceano non aiutano certamente con la stabilità della banchisa”.

L’Antartide orientale è stata considerata la regione più stabile dell’Antartide, con meno riscaldamento e persino aumenti di ghiaccio in alcune aree. Il crollo della piattaforma di ghiaccio Conger non cambia davvero quella visione, ha detto il dottor Walker. “Non vediamo alcuna indicazione che ciò accadrà presto nel resto dell’Antartide orientale”, ha detto.

Il dottor Scambos, che studia le piattaforme di ghiaccio e i ghiacciai più a rischio nell’Antartide occidentale, ha affermato che sarà interessante vedere cosa accadrà con i ghiacciai dietro Conger. “Ogni volta che accade una di queste cose”, ha detto, “ci dice qualcosa in più su come le parti più grandi dell’Antartide risponderanno quando si verificano eventi più grandi”.

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