La mega siccità nel sud-ovest del Nord America è la peggiore degli ultimi 1.200 anni

Il lavoro precedente di alcuni degli stessi autori del nuovo studio aveva identificato il periodo dal 2000 al 2018 come la seconda peggiore siccità dall’anno 800, superata solo da una siccità particolarmente grave e prolungata nel 1500. Ma con gli ultimi tre anni torridi aggiunti al quadro, la mega siccità del sud-ovest si distingue nel record come la “peggiore” o la più secca in più di un millennio.

“Senza il cambiamento climatico, questo non sarebbe nemmeno così grave come una di quelle mega siccità storiche”, ha affermato Park Williams, scienziato del clima presso l’Università della California a Los Angeles. “La cosa davvero notevole di questo periodo di siccità è che le temperature sono state più calde della media in tutti gli anni tranne uno”.

Il doppio smacco del caldo torrido e della persistente siccità degli ultimi anni riflette il costante aumento delle temperature globali causato dalla combustione di combustibili fossili. Gli autori attribuiscono il 19 percento della grave siccità del 2021 e il 42 percento della prolungata siccità dall’inizio del 21° secolo al cambiamento climatico causato dall’uomo.

Gli scienziati si riferiscono a questo effetto combinato caldo e secco come “aridità”: un’atmosfera calda e assetata che può estrarre l’umidità dal suolo e dalle piante, sciogliere la neve e intensificare le ondate di calore.

“Tutti i modelli climatici concordano sul fatto che quando i gas serra entrano nell’atmosfera e le temperature aumentano, ciò migliorerà la capacità dell’atmosfera di estrarre l’acqua dagli ecosistemi”, ha affermato Williams.

Questa “essiccazione di fondo” provocata da un’atmosfera più calda può far impallidire periodi umidi o freddi occasionali. Ad esempio, la siccità del 2021 nel sud-ovest ha mantenuto la sua presa nonostante le forti piogge monsoniche e le precipitazioni estive record in alcune aree, in parte a causa delle straordinarie ondate di calore all’inizio della scorsa estate e delle temperature generalmente superiori alla media.

Il record degli anelli degli alberi dello studio fornisce anche una visione che fa riflettere su ciò che è possibile fare in Occidente. “Gli anelli degli alberi ci dicono che può esserci davvero una siccità molto, molto estrema in Occidente senza l’aiuto del cambiamento climatico”, ha detto Williams. “Anche senza il cambiamento climatico, possiamo avere siccità monumentalmente gravi e di lunga durata”.

Lo studio rileva che il 21° secolo è stato sostanzialmente più secco rispetto ai cinque decenni precedenti, con l’8,3% di precipitazioni in meno e quasi 1 grado Celsius (1,8 Fahrenheit) più caldo rispetto al periodo dal 1950 al 1999.

E gli scienziati hanno chiarito che il riscaldamento futuro potrebbe portare a siccità ancora più paralizzanti e frequenti. La scorsa estate, un rapporto del Gruppo intergovernativo delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici ha rilevato che, anche se il riscaldamento globale può portare piogge e inondazioni più estreme in alcune aree, può anche alimentare una siccità più intensa in molte regioni.

Tale analisi ha rilevato che all’attuale traiettoria di riscaldamento, la siccità nelle regioni in secca che prima si verificava solo una volta ogni 10 anni ora si verifica in media circa 1,7 volte per decennio. Se la Terra si riscalda di 2 gradi Celsius, gli scienziati si aspettano che quegli eventi una volta rari si verifichino in media circa 2 volte e mezzo ogni decennio.

Ma la più recente mega siccità dell’Occidente non è solo scritta nei dati scientifici. Si è manifestato nel calo dei livelli dell’acqua del lago Mead e del lago Powell, che la scorsa estate ha raggiunto il livello più basso mai registrato. Questi serbatoi sono diminuiti durante il 21 ° secolo con l’aumento delle temperature, nonostante anni piovosi intermittenti.

L’intensificarsi della siccità sembra continuare nel 2022, a meno che una stagione primaverile miracolosa non riporti il ​​ritorno della pista delle tempeste e dei fiumi atmosferici ricchi di umidità.

Sebbene lo studio copra solo il periodo fino al 2021, le condizioni di siccità sono peggiorate nel 2022. Dopo un promettente inizio della stagione delle piogge a dicembre, condizioni insolitamente secche sono persistite in gran parte della California da gennaio.

Il manto nevoso della California è sceso a solo il 73% del normale da lunedìdopo essere stato al 160% della normalità a dicembre.

Le condizioni aride hanno gettato le basi per una recente ondata di caldo invernale da record in California.

Da mercoledì a domenica, il National Weather Service di Los Angeles ha emesso il primo avviso di calore mai registrato durante i mesi invernali nel sud della California. Sono stati stabiliti record di temperature elevate, da San Diego a San Francisco.

Anche gli autori del documento non vedono una fine in vista per l’arida realtà dell’Occidente.

“Questa siccità molto probabilmente persisterà fino al 2022”, hanno scritto, “eguagliando la durata della mega siccità della fine del 1500”.

Williams ha affermato che i record degli anelli degli alberi forniscono qualche motivo di speranza: i megasiccità alla fine finiscono quando tornano le piogge. Quelle piogge stanno arrivando a raffiche sempre più intense mentre l’atmosfera si riscalda.

“Il modo in cui esci dalla siccità in Occidente sta probabilmente cambiando”, ha detto. La siccità può finire bruscamente durante gli anni estremamente piovosi, come il 2017, ma poi invertire rapidamente la rotta in un altro periodo di siccità pluriennale.

Brady Dennis e Jason Samenow hanno contribuito a questo rapporto.

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