Kevin Durant, Kyrie Irving ha fallito con i Nets

BROOKLYN — I mormorii sono passati da sussurri, poi a un ruggito sordo quando l’ovvio si è trasformato in realtà, i canti si sono trasformati in provocazioni al Barclays Center.

“Andiamo Celtics.”

Rimangono quarantotto minuti tra i Brooklyn Nets che incontrano un’altra fine prematura di quella che doveva essere una stagione di campionato, dopo una prestazione al limite dell’anima contro i Boston Celtics.

Due giocatori di campionato nel bel mezzo dei loro numeri primi che si univano avrebbero dovuto portare a qualcosa di dinastico. Invece, la squadra che ha dovuto affrontare la maggior pressione nella storia moderna della NBA si è seduta su un cuscino whoopee e ha deposto un uovo.

I Celtics hanno sentito l’odore del sangue dopo essersi aspettati di fare il tiro migliore dei Nets, quindi si sono accontentati di ottenere una vittoria in trasferta in una notte in cui i loro migliori giocatori si sono dati da fare per passare una buona notte.

I migliori giocatori dei Nets vagavano senza meta nella natura selvaggia, pensando e ripensando troppo, creando la sensazione che gli dei del basket e il karma stessero in qualche modo lavorando contro di loro. Kevin Durant ha preso meno tiri di Bruce Brown, un giocatore solido ma che nessuno in Celtics green temeva. In effetti, probabilmente era nel piano generale di Ime Udoka confondere Durant con ciò che vedeva, trasformandolo in un bersaglio fermo piuttosto che nel cecchino che è stato negli ultimi dieci anni circa.

“Probabilmente avrei dovuto fare più scatti”, ha confessato Durant. “Ma ho cercato di giocare la partita nel modo giusto senza essere troppo aggressivo. Sto solo pensando troppo a tutta questa serie, a dire il vero”.

Questa non era una punizione da parte di forze esterne, non era il piede di Durant che toccava a malapena la vernice in una gara 7 contro un eventuale campione. L’unica somiglianza tra l’ultimo playoff e questo era che l’avversario era fortificato da un vero fallimento e da un genuino rispetto per il processo di 82 partite.

È incredibile come Durant possa operare a piena funzionalità e usurpare tutto nella cultura del campionato di Golden State, ma non portare nulla di tutto ciò con sé – o non sapere come promuovere un tale ambiente.

Kevin Durant e Kyrie Irving dei Brooklyn Nets sono sul punto di essere travolti nel primo round dei playoff NBA. (Al Bello/Getty Images).

Non poteva trattenersi, non aveva nemmeno il sistema né il supporto dalla panchina. Se c’è una qualità di qualsiasi giocatore NBA che sembrava una cosa certa, è Durant come marcatore, che lo fa facilmente e forse meglio di chiunque altro abbia mai visto.

Non è un sistema, né appartiene a uno. Il bello di Durant è che può operare ovunque, in qualsiasi momento ed essere se stesso. Ma uno dei più sicuri interpreti dei playoff di tutti i tempi non è all’altezza di questo, e non sembra probabile che qualche miracoloso cambiamento strategico darà ai Nets un po’ di esperienza che gli manca per aiutarlo.

Il suo co-protagonista è stato del tutto inaffidabile per un motivo o per l’altro, ed è difficile immaginare che questo sia un completo da campionato con le prove poste di fronte a noi. Anche l’aggiunta di Ben Simmons probabilmente non avrebbe cambiato questo risultato. Durant ordina il codice rosso in questa bassa stagione, quando Kyrie Irving chiederà senza dubbio un’estensione massima completa? O il front office dei Nets si affermerà e prenderà il controllo del franchise per il miglioramento del franchise e il miglioramento della permanenza di Durant in primo piano?

È consentito o incoraggiato, e non c’è alcun segno che la mancanza di impegno venga accolta con un vero respingimento, una vera leadership. E anche allora, l’Oriente è troppo bello per avere questo elenco incompleto, anche se Durant rimane l’uomo più cattivo in vita tranne che per queste tre brutte partite.

Marcus Smart, giocatore difensivo dell’anno appena coniato, ha rimarcato il viaggio dei Celtics all’inizio della giornata, riferendosi a quanto male la squadra stesse giocando all’inizio della stagione e come hanno dovuto tirarsi fuori da un buco autoinflitto, incoraggiati dalle lezioni imparato.

Ora stanno insegnando ai Nets con un duro colpo dopo l’altro, semplicemente giocando duro per tratti più lunghi e meglio del loro avversario.

Sembra abbastanza semplice, ma è contrastato dall’allenatore dei Nets Steve Nash che ha affermato negli ultimi due giorni che la sua squadra sta ancora imparando a vicenda invece di mettere a frutto quella conoscenza quando le partite contano di più.

Nash prenderà i suoi grumi, essendo stato istruito da Udoka in termini di X e O, ma Udoka ha cambiato la sua stagione chiamando i suoi migliori giocatori, forse rischiando un’equità non costruita nel momento. Il gioco di Udoka ha funzionato, mentre Nash ha forse girato in punta di piedi intorno alle sue stelle, giocatori con cui una volta ha gareggiato nel finale della sua carriera. Non sembra facile affermare l’autorità quando la struttura di potere dei Nets è tale: il ruolo di Durant e Irving nel portarlo dentro, insieme ai loro sentimenti di non aver veramente bisogno di coaching.

Quale martello può impugnare allora? E la storia dice che è certamente sulla buona strada per l’ennesima delusione nei playoff con un giocatore generazionale e un totale di una serie di vittorie di playoff da mostrare per due anni di allenatore.

I Nets mancano di dimensioni e lunghezza, dovendo rispolverare Blake Griffin, che non gioca minuti significativi da febbraio, per dare loro una scintilla nel secondo tempo. Dopo che ha colpito un colpo o una colomba sul pavimento per preservare un possesso, i Celtics lo hanno cacciato dall’altra parte e ci sono riusciti.

“Non credo che il nostro spirito fosse giusto stasera”, ha detto Griffin, probabilmente alludendo alla mancanza di energia disperata mostrata dalla sua squadra.

Durant e Irving hanno raccontato il grande palco del Madison Square Garden per hipster Brooklyn, affermando che volevano costruire la propria tradizione invece di aggrapparsi a decenni di fallimenti dei Knicks.

Abbastanza nobile, ma la costruzione della tradizione richiede investimenti, sudore, equità e partecipazione. Finora, Irving è stato assente quando è stata chiamata la sua presenza, esercitando maggiore pressione su Durant affinché facesse ed fosse tutto.

Si sono presentati al primo appuntamento e hanno dimenticato il portafoglio: tutto ciò che resta è decidere chi sta rompendo la schiuma nella schiena.

“Stiamo tutti cercando di gelatinizzare e di solito lo stai gelatinizzando nel momento giusto”, ha detto Irving. “E quella squadra nell’altro spogliatoio si sta gelando al momento giusto, gela da Natale. Siamo solo in una nuova esperienza come gruppo e dobbiamo rispettarla”.

Ah, Natale. Quando i Nets erano ancora impiegati, James Harden e Irving era ancora via, in virtù del fatto che non era vaccinato e mancava a settimane dall’essere autorizzato a tornare per disperazione quando i corpi continuavano a essere infettati dalla variante Omicron COVID-19.

È stato allora che i Celtics – che hanno portato a rotazione i giocatori Daniel Theis e Derrick White alla scadenza, contributori in questa distruzione di tre partite – hanno iniziato a capire le cose. Avevano Jayson Tatum, Jaylen Brown e Smart come ancore che stavano ancora crescendo e maturando per aiutare nelle transizioni di eventuali nuovi pezzi.

Durant sarebbe presto uscito per un infortunio al ginocchio. Irving sarebbe entrato e uscito dalla porta prima di ottenere la clemenza dal sindaco di New York City Eric Adams, ma sembrava un giocatore che non era abituato a giocare a basket in modo abbastanza coerente per affrontare i flussi di fatica o anche la familiarità dei compagni di squadra tendenze.

Dì quello che vuoi su Nash, ma aveva pochissime prove di come fosse la sua squadra insieme prima di imbattersi in questa sega circolare. E sai cosa sarebbe stato d’aiuto? Un vero playmaker, un leader a terra.

Irving si è avvicinato alla responsabilità nel quadro piccolo, ma non ha osato avventurarsi nel macro.

“Non ho molte risposte su come recuperi il tempo da ottobre fino ad ora”, ha detto Irving. “Quando le squadre si sarebbero gelatinizzate e avrebbero giocato bene. Sai, potresti mettermi in gioco in termini di giocare meglio, controllare meglio il gioco, controllare i nostri possedimenti… non girare la palla tanto”.

La difesa dei Celtics è reale, quindi c’è solo così tanto spazio per incolpare Irving per una brutta notte. Ma la posizione in cui si trovano i Nets – le loro star che giocano pesanti minuti, a volte sembrano sconosciuti, in altri stanchi – può essere fatta risalire a Irving.

“Devono essere entrambi stanchi”, ha ammesso Nash, anche se Durant non ne avrebbe avuto niente quando glielo avrebbero chiesto in seguito. Kyrie sta digiunando [for Ramadan] e Kevin ha dovuto giocare più di 40 minuti per cinque, sei settimane dopo aver perso sei, sette settimane. Abbiamo bisogno che giochi 40 minuti per poter essere ai playoff”.

I Nets hanno giocato tutto l’anno, guardando oltre il limite prima di tirarsi indietro a malapena dall’orlo del baratro. Ci è voluto solo un piccolo rumore nell’edificio della loro casa per riportarli indietro al punto di non ritorno, e l’eco è sempre più forte per tutta la notte.

“Andiamo Celtics.”

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