Jay Wright di Villanova rivela perché si è ritirato

VILLANOVA, Pennsylvania — Jay Wright ha assistito alla messa — come si fa lavorando nell’unica università cattolica agostiniana della nazione — e spesso si è ritrovato sul suo smartphone più di quanto stesse ascoltando il sermone.

“Sto ascoltando l’omelia e sto scrivendo ai nostri giocatori qualcosa che potrebbe aiutarli”, ha detto. “Il che è pazzesco! Ma è solo il modo in cui vivi.

“Non vedo l’ora di non vivere in quel modo”.

Wright uscì dal Pavilion, una squallida palestra che ha subito una metamorfosi in un elegante campo di casa dove gli stendardi del campionato di Villanova venivano alzati sotto la sua sorveglianza, mano nella mano con la moglie Patty, desiderosa di testare la sua nuova vita. E magari anche assistere ad alcune omelie senza interruzioni.

Tipicamente imperturbabile sotto i riflettori, Wright ha soffocato le lacrime venerdì durante la sua spiegazione per il suo improvviso ritiro a Villanova, dicendo che non aveva più “il vantaggio” di cui aveva bisogno per continuare ad allenare a livello di campionato.

La sua ultima stagione si è conclusa con un titolo del Big East Tournament e una quarta trasferta in carriera alle Final Four.

Non male per un vantaggio perso.

Jay Wright (al centro) era accompagnato dal direttore atletico di Villanova Mark Jackson (a sinistra) e dal presidente The Rev. Peter M. Donohue (a destra) alla sua conferenza stampa.
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Dapper per la maggior parte delle sue 21 stagioni con un abito italiano su misura, Wright è tornato al suo stile GQ Jay per l’addio di venerdì dopo aver trascorso le ultime due stagioni ad allenare in abbigliamento casual.

Avrebbe potuto usare il fazzoletto che aveva in tasca.

Il 60enne Wright ha insistito sul fatto che non c’erano problemi di salute o alleanze future in vista con altri programmi o con l’NBA che hanno contribuito alla sua decisione. Forse la trasmissione? Non poteva dirlo con certezza, solo che era pronto per andare in spiaggia.

Wright aveva contemplato il ritiro qua e là nelle ultime stagioni, ma sapeva che nel corso di quella passata sarebbe stata definitivamente l’ultima. Ha detto alla sua cerchia ristretta a Villanova alla fine della stagione regolare che si sarebbe ritirato. Il direttore atletico di Villanova Mark Jackson e altri speravano che Wright avrebbe cambiato idea.

Con buona ragione.

Wright è andato 520-197 in 21 stagioni al programma Big East, ha portato a due campionati nazionali e quattro Final Four in una carriera nella Hall of Fame. Kyle Neptune, il suo assistente di lunga data che ha trascorso la scorsa stagione come capo allenatore alla Fordham, è subentrato.

“Il mio ruolo ora è solo il portabandiera del basket Villanova”, ha detto il 37enne Neptune. “Il mio lavoro ora è assicurarmi di mantenere unita questa cultura. Assicurati di mantenere questo standard elevato di ciò che Coach ha creato qui”.

Il nuovo allenatore di Villanova Kyle Neptune (a sinistra) abbraccia Jay Wright (a destra).
Il nuovo allenatore di Villanova Kyle Neptune (a sinistra) abbraccia Jay Wright (a destra).
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Neptune è il settimo allenatore nero nel Big East.

Prima di Wright, Villanova era conosciuta principalmente per la sua coraggiosa squadra del campionato sfavorito del 1985 sotto la guida dell’allenatore Rollie Massimino. Wright è stato assunto da Massimino per servire come assistente a Villanova nel 1987 e i due hanno svolto lo stesso lavoro in seguito all’UNLV. Quando Wright è stato assunto nel 2001 per allenare i Wildcats, li ha condotti nell’aria rarefatta dei programmi universitari d’élite.

Villanova ha vinto il suo primo titolo nazionale sotto Wright nel 2016 sul cicalino di Kris Jenkins. Ha superato il campo del torneo NCAA nel 2018, vincendo tutte le partite a doppia cifra sulla strada per il titolo nazionale.

Wright ha detto con calma “bang” dopo che Jenkins ha colpito il vincitore mentre i Wildcats si sono scatenati intorno a lui.

Ma il concorrente spietato che si è trasformato in uno dei migliori allenatori di basket del college ha iniziato a diventare noioso in questa stagione. I suoi giocatori se ne sono accorti. I suoi assistenti se ne sono accorti. Una volta considerato un sostenitore dei cerchi e un allenatore che sarebbe cresciuto come la coscienza dello sport, si è invece unito a Roy Williams della Carolina del Nord e Mike Krzyzewski di Duke come allenatori con più campionati per dimettersi negli ultimi due anni.

“Ho iniziato a sentire come se non avessi il vantaggio che ho sempre avuto”, ha detto Wright. “Il vantaggio mi è sempre venuto naturale. Così ho iniziato a valutare. Non avrei mai dovuto pensare a niente. Ho iniziato a pensare come se dovessi darmi fuoco qui. Andiamo. … Non possiamo chiedere ai giocatori, devi dare il 100 percento e io do il 70%. Sapevo solo che era il momento giusto”.

Jay Wright
Jay Wright si sentiva come se avesse perso il “vantaggio” che ha sempre avuto durante l’allenamento.
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La guardia del Villanova Caleb Daniels ha detto che i giocatori sono rimasti tutti scioccati dalla decisione di Wright, ma gli indizi sono stati spruzzati durante un’altra stagione di 30 vittorie.

“Non era così energico”, ha detto Daniels. “(Lui) si sarebbe stancato nel tempo. Pensavo ancora che avesse un po’ di fuoco in lui”.

Wright rimarrà a Villanova e rimarrà coinvolto nella raccolta fondi e nell’istruzione, una sorta di consigliere. È stato inserito nella Naismith Basketball Hall of Fame nel 2021.

“Non ho alcun senso e non mi ha fatto alcuna promessa su ciò che riserva il futuro, ma in base alle conversazioni che abbiamo avuto e a dove si trova, è pronto per qualcosa di diverso dal coaching”, ha detto Jackson.

Jay Wright
Jay Wright
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Con le dimissioni di Wright, Villanova si è rivolta a un assistente fidato che comprendeva gli standard del programma.

Neptune ha suonato al Lehigh, ha iniziato come coordinatore video a Villanova nel 2008 e si è fatto strada fino al posto di capo alla Fordham. È andato 18-18 nella sua unica stagione: il programma ha ottenuto 23 vittorie combinate nelle tre stagioni precedenti. Villanova è stato vago sul numero di candidati effettivi intervistati o seriamente presi in considerazione.

Wright ha rifiutato numerose aperture della NBA e di altri college nel corso degli anni ed è rimasto fedele ai Wildcats. Era un’anomalia nell’era moderna: ha vinto campionati con junior e senior che si sono laureati in NBA; sopravvissuto senza annusare lo scandalo.

“Quello che volevamo fare era assicurarci che quando questo programma andrà avanti, lo facciamo da una posizione di forza”, ha detto.

Wright, nativo di Churchville, in Pennsylvania, che ha giocato a basket al college a Bucknell, ha portato Hofstra a due tornei NCAA in sette stagioni e ha concluso con un record complessivo di 642-282 come capo allenatore.

E ha insistito sul fatto che ha allenato il suo ultimo.

“Ho sempre pensato che fosse una corsa. E quando ci sei sopra e stai macinando e se hai il vantaggio nella tua testa, lo fai”, ha detto.

Con apparentemente così tanto altro da dare, Wright si sentiva come se quella corsa avesse finalmente raggiunto il traguardo.

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