In un’arena polacca, l’82a aviotrasportata dell’esercito americano attende per aiutare i possibili rifugiati di guerra ucraini

Una nuova guerra ai margini dell’Europa ha il potenziale per scatenare la più grande crisi umanitaria del continente da quando la guerra civile siriana ha provocato l’arrivo di oltre 1 milione di rifugiati nel 2015. A tutti i livelli, i piani sono complicati da enormi incognite. Potrebbe esserci un rivolo di persone in cerca di sicurezza all’interno dei confini dell’Unione Europea, o potenzialmente milioni?

Funzionari polacchi hanno indicato che lo scenario peggiore potrebbe vedere fino a 1 milione di persone in arrivo dall’Ucraina in caso di un’invasione russa su vasta scala. L’Ungheria, che confina anche con l’Ucraina, ha affermato che sta inviando truppe al confine, in parte in preparazione ai rifugiati. La Romania ha detto che sta valutando i campi profughi.

Ma la Polonia, che ospita già ben 2 milioni di ucraini e condivide più di 300 miglia di confine con il Paese, dovrebbe sopportare il peso maggiore di qualsiasi afflusso. Funzionari di Przemysl, a Città polacca vicino al confine, ha detto che lunedì è stato chiesto alla città se avesse spazio per ospitare fino a 1.000 americani che partivano via terra.

Con l’aumento dell’urgenza, la Commissaria europea per gli Affari interni Ylva Johansson si è recata a Varsavia all’inizio di questa settimana, dove ha affermato che l’Europa è “ben preparata” per un afflusso. Ma nelle città lungo il confine, alcuni funzionari della città non si sentono allo stesso modo poiché lavorano da soli per designare le palestre, i dormitori degli studenti delle scuole come potenziali stazioni di passaggio.

“Ovviamente non sappiamo ancora cosa accadrà, ma dobbiamo anche pianificare il peggio”, ha detto Johansson durante la sua visita.

Il sindaco di Rzeszow, Konrad Fijolek, ha dichiarato: “In questo momento, è difficile persino valutare i bisogni o la portata”. Aveva selezionato alcune delle palestre cittadine come potenziali alloggi di emergenza “solo così ci sentiamo più preparati”.

Quello che sta succedendo a livello locale è tutto ad hoc, ha detto. “Le persone si scambiano informazioni su chi farebbe cosa e quale città farebbe cosa potenzialmente”, ha detto.

Il ministero dell’Interno polacco ha affermato che si sta “preparando a vari scenari”. Johansson ha affermato che le contingenze includono scenari di un’incursione russa limitata a est, dove la maggior parte degli sfollati dovrebbe fuggire nell’Ucraina occidentale. Ma un’invasione su larga scala potrebbe mandare le persone a riversarsi in Polonia e in altre nazioni dell’UE.

“Siamo pronti ad aiutare tutti coloro che saranno costretti a lasciare l’Ucraina”, ha detto la scorsa settimana il ministro della Difesa nazionale polacco, Mariusz Blaszczak, in una conferenza stampa insieme al segretario alla Difesa statunitense Lloyd Austin. Come nazione con un’esperienza traumatica durante la seconda guerra mondiale, “sappiamo in cosa consiste il supporto”, ha detto.

Quando le prime truppe statunitensi sono atterrate a Rzeszow all’inizio di questo mese, le emozioni sono state contrastanti, ha affermato Fijolek, il sindaco. La direzione della G2A Arena vicino all’aeroporto della città lo ha chiamato appena 48 ore prima dell’arrivo delle prime truppe. Il messaggio: tutti gli eventi del quartiere fieristico dovrebbero essere riprogrammati.

“Le nuove generazioni erano molto eccitate. Sono andati all’aeroporto per vedere i soldati americani, per vedere gli aerei americani”, ha detto. “Tra le generazioni più anziane, poiché ricordano la guerra, non è una sensazione piacevole”.

L’82° Airborne, ora allestito nel centro espositivo, è reduce dalla sua missione in Afghanistan nell’ambito dell’enorme ma caotico trasporto aereo fuori dal Paese. Il Mag. gen. Chris Donahue, il comandante della divisione che si trova in Polonia, è stato l’ultimo soldato a salire la rampa dell’ultimo aereo militare statunitense per lasciare Kabul.

“Siamo pronti ad assistere, ma solo se necessario”, ha detto un funzionario del Dipartimento della Difesa, che ha parlato in condizione di anonimato perché non autorizzato a parlare con i media. Mentre gli sforzi di evacuazione della divisione in Afghanistan possono evocare ponti aerei, qualsiasi operazione di evacuazione dei rifugiati dall’Ucraina “prevediamo di essere via terra”, ha affermato il funzionario. Ha aggiunto che non pensava che i numeri in fuga sarebbero stati vicini alle decine di migliaia previste.

L’82a aviotrasportata costituisce la maggior parte di una contingenza di 4.700 soldati statunitensi inviati in Polonia nelle ultime settimane per unirsi a una forza di rotazione statunitense esistente di 4.000 unità, un dispiegamento che mira a rafforzare il fianco orientale della NATO e la cui missione si estende ben oltre l’ambito umanitario.

Sebbene l’82esimo non abbia concesso l’accesso ai media alle loro basi in Polonia, i funzionari hanno descritto l’installazione nell’arena. Oltre a migliaia di truppe di stanza lì – condizioni di vita che il funzionario ha descritto come “peluche per l’82°” – più di una dozzina di elicotteri Black Hawk e Chinook statunitensi ora si trovano sulla pista di atterraggio nella città polacca di Mielec, dove si potevano vedere i droni decollare durante il fine settimana. La gente del posto curiosa si ferma per dare un’occhiata.

“Abbiamo la capacità di vedere molto lontano”, ha detto il funzionario.

Diverse centinaia di soldati sono di stanza in una “zona di sosta” tra le montagne otto miglia a est del confine con l’Ucraina. I soldati statunitensi compiono trekking di tre miglia fino al negozio più vicino in un villaggio di 65 case, facendo scorta di bevande energetiche, sigarette, salsicce e patatine per integrare le loro razioni militari.

“Abbiamo paura che se ci sarà un conflitto in piena regola, ci sarà un’ondata di immigrazione”, ha affermato Barbara Koziolek, 43 anni, proprietaria del negozio del villaggio. Non perché abbia paura degli immigrati, ha detto. Ma l’anno scorso le autorità polacche hanno chiuso una zona di confine con la Bielorussia quando l’alleato russo Alexander Lukashenko ha usato i migranti per cercare di punire le nazioni dell’UE per le sanzioni.

Uno dei vicini di Koziolek, che possiede una casa altrove, ha lasciato il villaggio e ha detto che non sarebbe tornata prima di tre mesi.

“Alcune persone hanno paura”, ha detto Koziolek. Ma, nel frattempo, si stanno godendo il nuovo business.

Finora, il numero di persone in partenza per la Polonia è stato limitato. Ai valichi di frontiera, i pendolari hanno continuato ad attraversare avanti e indietro. Oleg Batz, 23 anni, aveva trascorso il fine settimana a casa in Ucraina, prima di tornare in Polonia domenica per un periodo di tre settimane in un cantiere edile. Ha detto che se ci fosse stata una guerra, non sarebbe rimasto in Polonia.

“È meglio combattere una guerra, che vivere in uno stato di guerra”, ha detto. “Sono ucraino, è mio dovere”.

Non pronto per l’ondata di profughi

A Przemysl, una cittadina collinare a cinque miglia dal confine ucraino, così ricca di chiese da essersi guadagnata il soprannome di “piccola Roma”, una famiglia ucraina è stata ospitata in un monastero locale. Ma hanno deciso di tornare a casa lunedì perché erano stufi della loro rappresentazione sulla stampa come rifugiati, secondo una suora che li ospitava.

In un hotel alla periferia della città, un “centro di accoglienza” gestito dall’ambasciata americana, istituito per fornire biscotti, caffè e servizi consolari ai cittadini americani che lasciano l’Ucraina via terra, ha registrato un numero limitato di adesioni sin dalla sua apertura. Un ufficio temporaneo per l’ambasciata sudcoreana allestito in un altro hotel termale doveva ancora accogliere i cittadini bisognosi.

Ma non è chiaro come la decisione del presidente russo Vladimir Putin di inviare forze in due aree separatiste dell’Ucraina orientale – e riconoscere l’indipendenza della regione da Kiev – potrebbe svolgersi nei prossimi giorni.

Dariusz Lapa, segretario del consiglio comunale di Przemysl, ha affermato che alla città è stato chiesto di trovare un potenziale alloggio per 1.000 americani.

“Forse non tutti se ne sono andati”, ha detto Lapa.

Il Dipartimento di Stato ha rifiutato di fornire informazioni su quanti dei suoi 6.600 cittadini con sede in Ucraina siano ancora lì. Sebbene le truppe statunitensi in Polonia abbiano la capacità di trasportare in aereo americani e altri cittadini stranieri, “siamo andati oltre il pensiero che sarà necessario”, ha affermato il funzionario del Dipartimento della Difesa.

Il presidente Biden ha affermato che gli Stati Uniti non avvieranno operazioni per salvare gli americani bloccati in Ucraina, citando il fatto che uno scontro diretto tra le forze russe e statunitensi rischierebbe la “guerra mondiale”.

Lapa ha detto che, per quanto ne sapeva, non molti ucraini avevano lasciato il paese finora, anche se “diverse dozzine” di lavoratori temporanei ucraini si registrano ogni giorno nella città, con un aumento di circa il 50%. Anche i prezzi degli immobili sono aumentati, ha affermato, tra la domanda dei ricchi ucraini.

Il primo ministro polacco Mateusz Morawiecki la scorsa settimana ha dichiarato di aver pianificato di riunire una squadra per esaminare la logistica, i trasporti e le infrastrutture. Ma i membri della locale associazione ucraina temono che non sia ancora pianificato abbastanza.

“Non pensiamo che questo Paese sia pronto per l’ondata di profughi prevista”, ha affermato Andrzej Komar, vicepresidente dell’Associazione degli ucraini in Polonia. “Serve una strategia del governo”.

Il gruppo ha in programma di convertire il suo edificio in un centro di assistenza per i rifugiati appena arrivati.

Molti ucraini hanno parenti e reti di supporto sul lato polacco del confine. La popolazione ucraina in Polonia è cresciuta in modo significativo dal 2014, a causa di conflitti, fattori economici e viaggi senza visto, molti si sono trasferiti in Polonia per lavoro. Przemysl ha una popolazione di circa 2.000 polacchi di origine ucraina e altre migliaia di lavoratori temporanei attraversano il confine.

Nel 2016, le tensioni sono divampate in città, quando i gruppi nazionalisti si sono mobilitati contro l’immigrazione ucraina. L’Ucraina e la Polonia condividono una storia difficile, con i massacri di polacchi per mano dell’esercito ribelle ucraino negli anni ’40 ancora ricordati da alcuni.

“Le cose escono in circostanze estreme”, ha detto Komar. Ma la città e il paese si sono mobilitati intorno all’Ucraina nel 2014, quando la Russia ha annesso la Crimea dall’Ucraina ed è scoppiata la guerra nell’Ucraina orientale contro i separatisti sostenuti dalla Russia. Gli ospedali della città hanno curato i feriti nel conflitto nell’Ucraina orientale.

“Il tempo lo dirà”, ha detto.

A complicare la risposta polacca ci sono le difficili relazioni tra lo Stato ei gruppi umanitari a seguito della crisi migratoria che si è verificata al confine della Polonia con la Bielorussia.

“Mi preoccupo per la fiducia”, ha affermato Anna Dabrowska, che lavora con Homo Faber, un’organizzazione per i diritti umani che gestisce programmi di integrazione, e la scorsa settimana ha incontrato i funzionari della città per discutere di dove fossero necessarie risorse.

“Speriamo per il meglio, ma ci stiamo preparando al peggio”, ha detto Komar.

Karolina Jeznach e Dariusz Kalan hanno contribuito a questo rapporto.

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