Il Senato conferma la scelta della FDA di Biden nonostante le divisioni politiche

WASHINGTON (AP) – Martedì il Senato ha confermato per un soffio la scelta del presidente Joe Biden di guidare la Food and Drug Administration, spingendo oltre un boschetto di controversie politiche che minacciavano di far deragliare quella che inizialmente doveva essere una facile conferma.

Il voto 50-46 significa il dottor Robert Califfcardiologo e ricercatore medico di spicco, guiderà ancora una volta la potente agenzia di regolamentazione, che ha guidato brevemente durante la fine dell’amministrazione del presidente Barack Obama.

La FDA non ha un leader permanente da più di un anno nonostante abbia svolto un ruolo centrale nello sforzo di risposta al COVID-19, rivedendo i vaccini, i farmaci e i test utilizzati per combattere la pandemia.

Il voto sottile come un rasoio sottolinea la crescente polarizzazione politica attorno alle questioni sanitarie che la FDA supervisiona e contrasta con lo schiacciante sostegno di Califf solo sei anni fa. Il Senato lo aveva precedentemente confermato all’incarico con un voto di 89-4.

Califf ora eredita una serie di decisioni in sospeso presso l’agenzia, che regola i prodotti che costituiscono circa un quinto di tutta la spesa dei consumatori statunitensi, inclusi farmaci da prescrizione e da banco, dispositivi medici, prodotti del tabacco e la maggior parte degli alimenti.

L’addetto stampa della Casa Bianca Jen Psaki ha detto che l’amministrazione è “elettrizzata” dal fatto che il Senato abbia confermato Califf su base bipartisan.

“Porta a questo posto critico una vita di conoscenza e l’esperienza istituzionale che gli garantiranno di iniziare subito”, ha detto.

L’elenco delle cose da fare di Califf include impegni specifici che ha preso con i legislatori del Senato per aggiudicarsi il lavoro. In particolare, ha promesso di avviare rapidamente una revisione completa degli antidolorifici oppioidi come OxyContin, che hanno contribuito a innescare la peggiore epidemia di farmaci nella storia degli Stati Uniti dopo la loro approvazione da parte della FDA negli anni ’90.

Sen. Joe Manchin, DW.V., ha esortato i senatori a opporsi a Califf, dicendo che ha “una grande responsabilità” per molte delle morti per overdose avvenute negli anni trascorsi dal suo primo periodo come commissario della FDA. Durante i suoi 11 mesi di mandato, Califf ha aggiunto nuove etichette di avvertenza agli oppioidi e ha commissionato raccomandazioni esterne su come rafforzare la regolamentazione dei farmaci. Ma è stato sostituito dal presidente Donald Trump prima di attuare qualsiasi cambiamento importante.

“Niente di ciò che il dottor Califf ha detto o fatto mi ha portato a credere che opererà la FDA in modo diverso da come ha fatto durante il suo precedente mandato”, ha detto Manchin, il cui stato d’origine è stato devastato dall’epidemia di oppioidi per quasi 30 anni. Anche altri quattro legislatori degli stati blu duramente colpiti hanno votato contro Califf.

La Casa Bianca ha pensato a lungo che un numero sufficiente di repubblicani avrebbe sostenuto Califf per superare facilmente qualsiasi defezione democratica, dato il suo forte sostegno da parte delle aziende farmaceutiche e dei gruppi di pazienti.

Ma i sostenitori dell’anti-aborto hanno recentemente lanciato una campagna per far cadere il suo voto al Senato, indignati da una recente decisione della FDA che ha facilitato l’accesso alle pillole abortive. Gruppi tra cui la Susan B. Anthony List e Students for Life of America hanno minacciato di ritirare il sostegno di tutti i senatori repubblicani che sostenevano Califf.

Alla fine, sei repubblicani si sono uniti a tutti tranne cinque democratici nel votare per confermare Califf. Sen. Richard Burr, RN.C., ha sostenuto Califf all’aula del Senato, dicendo di non aver visto qualcuno con un precedente periodo così breve presso la FDA che “ha realizzato nulla, tanto meno i molti aspetti negativi che sono stati sollevati”.

“Ha la solida esperienza dell’agenzia e del settore privato necessaria per aiutare a costruire sul successo della FDA nell’aiutare gli americani a tornare alla vita normale con l’approvazione di test, vaccini e terapie che stanno ponendo fine alla pandemia”, ha aggiunto Burr. “È il leader di cui abbiamo bisogno oggi, ma anche per il futuro”.

La dottoressa Janet Woodcock, direttrice del centro antidroga di lunga data della FDA, era stata commissaria ad interim dallo scorso gennaio. Martedì ha annunciato tramite Twitter che avrebbe continuato a lavorare presso l’agenzia come vice commissario principale.

Più di un anno dopo l’autorizzazione dei primi vaccini contro il COVID-19, la FDA deve ancora affrontare diverse decisioni chiave, tra cui se estenderne l’uso ai bambini di età inferiore ai 5 anni. La scorsa settimana la FDA ha inaspettatamente ritardato la tempistica per la revisione del vaccino Pfizer per quella fascia di età.

I commissari della FDA non sono in genere coinvolti nelle revisioni scientifiche quotidiane, ma fungono da intermediari tra gli scienziati dell’agenzia e la Casa Bianca. Quella relazione si è tesa nell’ultimo anno poiché la task force COVID-19 di Biden è uscita ripetutamente davanti alle metodiche revisioni scientifiche della FDA.

Califf dovrà anche sostituire il capo del centro del tabacco della FDA, che sta valutando se vietare le sigarette elettroniche di Juul, Reynolds American e altre società di svapo a causa del loro utilizzo da parte degli adolescenti. Il direttore di lunga data della FDA, Mitch Zeller, si ritirerà questa primavera.

La FDA sta anche elaborando nuovi regolamenti per vietare le sigarette al mentolo, un obiettivo a lungo ricercato da molti legislatori democratici e sostenitori della salute pubblica.

Califf ha pubblicamente sostenuto il potenziale per salvare milioni di migliaia di vite abbracciando l’autorità della FDA di vietare determinati prodotti e ingredienti del tabacco. Sebbene la FDA abbia questi poteri da più di un decennio, i suoi sforzi per regolamentare sia le sigarette tradizionali che le sigarette elettroniche sono stati ostacolati da cause legali del settore.

Califf è arrivato per la prima volta alla FDA dopo oltre 35 anni alla Duke University, dove ha fondato un’organizzazione di ricerca a contratto che conduce studi per molti dei più grandi produttori di farmaci del mondo.

Da quando ha lasciato il governo, ha lavorato come consulente per le politiche sanitarie per Google e ha ricoperto il ruolo di consigliere di amministrazione o consigliere di più di una mezza dozzina di aziende farmaceutiche e biotecnologiche. In linea con la procedura federale, Califf ha accettato di dimettersi da tutte quelle posizioni e di vendere investimenti in società regolamentate dalla FDA, secondo il suo modulo di divulgazione etica.

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L’Associated Press Health and Science Department riceve il sostegno del Department of Science Education dell’Howard Hughes Medical Institute. L’AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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