Il secondo atto di CJ McCollum: Zion Williamson e i giovani New Orleans Pelicans

IN FINALE notte della pausa All-Star, la guardia dei New Orleans Pelicans CJ McCollum, l’attaccante Brandon Ingram e l’allenatore Willie Green sono usciti per una piccola cena privata al FLINT by Baltaire a Phoenix.

I Pelicans erano andati 1-4 dal 2 febbraio. 8 scambi che hanno inviato Josh Hart, Tomas Satoransky, Nickeil Alexander-Walker e Didi Louzada ai Portland Trail Blazers per McCollum, Larry Nance Jr. e Tony Snell. Sul 23-36, avevano solo il 10% di possibilità di raggiungere i playoff, secondo le proiezioni BPI di ESPN.

Ingram e McCollum sono registi dominatori della palla e Green, nella sua prima stagione da capo allenatore, aveva bisogno di capire come mettere entrambi i giocatori in posizione per avere successo.

Così i tre hanno parlato e si sono gustati un cabernet sauvignon. McCollum, uno dei principali intenditori di vino della NBA che gestisce la propria azienda vinicola in Oregon, aveva ordinato un 2015, ma gli è stato servito un 2018, un errore critico. McCollum si è affrettato a denunciare l’errore e hanno optato per un 2017, una soluzione rapida.

Questo, dicono, fu il punto di svolta della stagione dei Pellicani, un trio raccolto attorno a una tavola di ostriche, patatine fritte, ciambelle, sorbetto e il vino sbagliato.

“Penso che abbia posto le basi, il tono, per il resto della stagione, ci ha permesso di connetterci a un livello diverso”, ha detto McCollum a ESPN. “Ci ha permesso di essere tutti sulla stessa pagina per esprimere ciò che vogliamo e sentiamo di poter realizzare insieme, come lo faremo”.

McCollum, un veterano di nove anni, ha detto a Ingram a cena che voleva avere una linea di comunicazione aperta con lui, cercando di discutere del gioco in ogni occasione.

“Per me è stato di grande impatto sentirlo dire tutto quello che diceva”, dice Ingram. “Tutto quello che ha detto che aveva passato, che aveva passato in campionato. La sua prospettiva del gioco, lui che diceva che potevo comunicare con lui come dovevo. Mi è stato d’aiuto”.

I Pelicans sono andati 13-10 dopo la pausa All-Star e hanno concluso la stagione regolare come testa di serie numero 9. Mentre Ingram ha saltato 13 partite dallo scambio, New Orleans è 8-2 con McCollum e Ingram in formazione. Ingram è indicato come probabile per la partita di gioco di mercoledì contro. gli speroni di Sant’Antonio.

McCollum non ha mai perso una postseason mentre giocava al fianco dell’All-Star Damian Lillard a Portland. Ma affinché quelle cene di squadra continuino in questa stagione, è McCollum che dovrà guidare questa squadra di giovani Pelicans, una squadra che ha pochissima esperienza nei playoff ed è ancora senza la sua superstar in franchising.


CHE PORTA AL Lo spogliatoio di Trail Blazers all’interno del Moda Center è un ricordo di una delle opere teatrali più iconiche del mandato di McCollum con l’organizzazione. L’immagine mostra McCollum che si alza, il polso sfreccia, la palla si sposta in aria verso il canestro mentre il tempo scorreva verso la fine di Gara 7 delle semifinali della Western Conference 2019 contro i Denver Nuggets – uno dei ricordi duraturi del suo tempo a Portland .

Ogni giorno, quando Lillard va negli spogliatoi, gli vengono in mente i successi del suo amico. I due hanno avuto tre stagioni da 50 vittorie. Sono arrivati ​​​​alle finali della Western Conference una volta – il tiro di McCollum al muro li ha sollevati lì – ma sapevano di aver toccato il soffitto.

“Sapevamo che alla fine sarebbe arrivato. Stavamo conversando. Sapevamo che questo giorno sarebbe arrivato, ma quando è arrivato il giorno, è stato come ‘Dannazione'”, dice Lillard. “Abbiamo realizzato molto. Ma merda, tutte le cose buone finiscono.”

Lillard e McCollum sedevano sempre uno accanto all’altro sull’aereo della squadra. Hanno fatto le vacanze insieme. Andavano e tornavano insieme dalle partite di casa. Anche le loro madri sono diventate chiuse.

Ogni anno al giorno dei media, i due si sarebbero ritenuti responsabili l’un l’altro durante la stagione, qualunque cosa accada.

“È strano, amico. È strano vederlo divertirsi a giocare con qualcun altro”, dice Lillard. “È quasi come un po’ di gelosia, come… amico, si sta divertendo a giocare con loro. Ho sempre detto che io e CJ siamo davvero [partners]. Questo è davvero il mio amico. Ho sempre saputo di cosa è capace”.

Gran parte di quello che ha fatto a Portland è stato cercare di bilanciare il suo stile con quello di Lillard.

McCollum dice che il suo stile di leadership è venuto dai suoi genitori. Sua madre ha sottolineato l’importanza della comunicazione e della responsabilità degli altri. Suo padre gli ha insegnato che se vuoi ottenere il rispetto delle persone, devi restituirlo.

A volte, ha imparato, ciò significava dover essere diretto e schietto.

“CJ mi ha sostenuto su questo e poi era la persona che era il buco del culo”, dice Lillard. “Dirà quello che deve essere detto. Indosso cappelli diversi con tutti in questa squadra. CJ era proprio come, ‘Vuoi vincere tutti? Tu BS-ing. Devi lavorare sul tuo gioco.’ Penso che porterà quel tipo di presenza”.

Nance, che è stato incluso nel commercio con Portland, dice di aver visto McCollum abbracciare il suo ruolo di leader veterano a New Orleans. A Portland, dice Nance, McCollum ha sostenuto Lillard nei colloqui con i compagni di squadra. Ora, dice, McCollum è “quello che cerca di trasmettere il messaggio”.

“Posso essere un buco a volte”, dice McCollum. “Sono stato molto diretto, molto schietto, ma posso anche essere un compagno di squadra incoraggiante e mostrare diversi tipi di ruoli di leadership. Ma in base al modo in cui Dame aveva bisogno, avevo bisogno di essere quel ragazzo, giusto, per avere successo. “

McCollum non ha più un veterano All-Star come voce principale del franchise. Adesso deve parlare lui — e lo sa.


ABBIAMO RECENTI viaggio su strada di quattro partite e sette giorni sulla costa occidentale, i Pelicans hanno organizzato più cene di squadra, di cui una in un locale italiano vicino al loro hotel a Los Angeles e una steakhouse a Sacramento. Ma non era la posizione che contava; era la disposizione dei posti a sedere.

In entrambi, McCollum era seduto accanto a Zion Williamson, che era stato lontano dalla squadra quando McCollum è arrivato a New Orleans mentre si riprendeva da un infortunio al piede durato una stagione. I due hanno parlato per ore, scherzando, legandosi tra loro, un duo che il team spera possa essere fondamentale per gli anni a venire.

“Ci dai un’altra mossa finale dinamica. Ci dai un giocatore che può fare giochi con il palleggio, che è anche altruista e che vuole anche vincere”, afferma David Griffin, vicepresidente esecutivo delle operazioni di basket di Pelicans. “È eccitante pensare a cosa possono ottenere insieme perché le loro mentalità si adattano molto bene l’una all’altra”.

Quando la stagione finisce, McCollum dice che ha intenzione di andare a casa di Williamson per conoscerlo ancora meglio e fare la stessa cosa con altri compagni di squadra. Organizzerà anche incontri per la squadra a Las Vegas durante la Summer League, dice.

“E penso che sia così che costruisci la chimica”, dice McCollum. “Così si costruisce la coesione.”

Mentre lo stile di leadership di McCollum è stato importante per New Orleans fuori dal campo, è il suo impatto sul campo che è stato ancora maggiore.

“Prima di tutto dalla sua commedia”, dice Ingram quando gli viene chiesto perché il messaggio di McCollum è stato accolto così bene. “Uscire allo scoperto e cercare di essere coerenti ogni singola notte. I ragazzi lo rispettano e lo hanno visto in questo campionato”.

Nelle sue prime 25 partite con New Orleans (sottraendo una prestazione di cinque minuti e zero punti nel finale di stagione regolare), McCollum ha una media di 25,2 punti, 6,0 assist e 4,6 rimbalzi a partita con il 49,5% di tiri. Tutti quei voti sarebbero i massimi della carriera per un’intera stagione. Ha anche una media del 39,9% di riprese da 3 con un tasso di utilizzo del 29,5%.

Parte del recente successo della squadra è stato il passaggio a una nuova formazione titolare con McCollum al playmaker, Ingram e il rookie Herb Jones sulle fasce e Jaxson Hayes e Jonas Valanciunas al centro e all’attaccante.

Quella formazione ha pubblicato un punteggio offensivo di 122,6 in 142 minuti con un punteggio netto di 8,2. Da febbraio 14, i Pelicans hanno vinto cinque partite con 30 o più punti, un nuovo record di franchigia per una sola stagione, secondo ESPN Stats & Information.

L’ex compagno di difesa di McCollum, che dice di aver visto più partite dei Pelicans in questa stagione che in tutta la sua carriera, non è affatto sorpreso dal successo.

“Ho pensato che quando è avvenuto lo scambio, guardando il talento che hanno a New Orleans, nella mia testa pensavo che fosse esattamente quello di cui avevano bisogno”, dice Lillard. “Guarda la loro squadra, loro hanno talento, hanno mescolato le giovanili con un po’ di esperienza, e tu lo metti nel mix e hai davvero qualcosa. Penso che stia prendendo forma”.

Quindi, mentre i Pelicans dovranno uscire dal torneo play-in senza Williamson, la squadra è ottimista su come McCollum possa guidare la giovane franchigia e la sua superstar desiderosa e infortunata.

“Abbiamo sicuramente creduto in CJ e nelle sue capacità sul campo”, afferma Green. “Abbiamo visto un sacco di film su di lui a Portland. … È un concorrente. Lo stiamo vedendo riunirsi qui a New Orleans”.

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