Il circo Shaedon Sharpe lascia il Kentucky con non molto da mostrare a parte rabbia e confusione

Cominciamo da qui: mentre c’è un dibattito da tenere su chi dovrebbero essere arrabbiati, è sbagliato suggerire (come alcuni hanno fatto) che i fan del Kentucky non siano giustificati nella loro rabbia per il fatto che Shaedon Sharpe se ne vada senza mai suonare un minuto per i Wildcats. Ovviamente dovrebbero essere sconvolti ora che lo sappiamo, tramite più fonti che confermano L’Atletico — che Sharpe intende entrare e rimanere nel Draft NBA 2022. È difficile non pensare che il programma di John Calipari sia andato in onda. La gente dovrebbe essere arrabbiata con il timido e tranquillo diciottenne al centro di questo circo? Probabilmente no. I suoi genitori? No. O almeno la gente non dovrebbe essere cattiva con loro online, perché (oltre a questo essere generalmente un buon consiglio nella società civile) come una scelta della lotteria prevista, ha ragioni logiche per diventare professionista ora. Non è la decisione, piuttosto la gestione dell’intera situazione, che è stata assolutamente esasperante per il programma del Kentucky e per coloro che lo amano.

Ecco perché: per mesi dopo aver annunciato l’intenzione di iscriversi presto al Kentucky, Sharpe, la sua famiglia e il consigliere Dwayne Washington hanno detto allo staff del Regno Unito e al pubblico che aveva intenzione di allenarsi ma non di giocare con i Wildcats per il secondo semestre della scorsa stagione, ma poi tornare a scuola e giocare per la squadra la prossima stagione. Possiamo dire con sicurezza ora che è stata una farsa. E per cosa? Era tutto solo per confermare alla NBA che soddisfa i requisiti della lega per l’idoneità al draft 2022? Perché negli ultimi mesi, mentre stava offrendo così tante rassicurazioni su un ritorno, Washington ha detto a numerose persone della squadra NBA che Sharpe aveva sicuramente pianificato di essere nel draft del 2022. Giovedì, dopo L’Atletico riferito quanto, Sharpe ha finalmente rilasciato una dichiarazione dicendo che sta entrando nella leva ma lasciando aperta una porta per tornare a scuola. Nessuno nella NBA crede che accadrà.

Washington, tramite messaggio di testo, ha rifiutato quattro volte di rispondere a una domanda diretta giovedì: smentisci di aver detto alla gente della NBA che Sharpe intende rimanere nel draft? Ha deviato. “D’ora in poi, risponderò solo ai nomi reali delle persone”, ha scritto Washington. “Perché il termine ‘persone NBA’ è ampio. Non ascolterei nessuno se fossi in te. Basta seguire la dichiarazione di Shaedon. Questi sono i fatti”. Ha aggiunto che Sharpe “non ha agenti!!!!” e ha concluso “se avesse voluto andarsene, sarebbe partito molto tempo fa”. Washington ha scritto che se Sharpe aveva intenzione di scappare, perché non avrebbe avuto un agente, perché avrebbe dovuto ancora prendere lezioni e perché sarebbe rimasto nel campus del Kentucky?

Alcune risposte: perché Washington non ha ancora ottenuto la sua certificazione di agente, perché il semestre primaverile non è ancora finito e, beh, Sharpe in realtà non è più nel campus; sta finendo il semestre online.

Uno scout per una squadra nella lotteria di quest’anno crede che non ci sia mai stato un piano per Sharpe per giocare davvero al Kentucky. Lo scout dice di aver parlato con Washington fin dall’autunno e Washington ha confermato che Sharpe sarebbe stato nella bozza del 2022.

Ecco ora, una sequenza temporale di commenti contrari.

Il 9 novembre, il giorno in cui è stata diffusa la notizia che Sharpe si sarebbe iscritto presto al Kentucky, ha detto Washington L’Atletico: “Non andrà al draft. Giocherà (nel Regno Unito) nella stagione 2022-23”. Ha aggiunto che Sharpe “potrebbe giocare se la squadra lo desidera”. Altro su quell’ultimo pezzo momentaneamente.

A gennaio 6, il giorno in cui ha lasciato suo figlio a Lexington, ha detto la madre di Sharpe, Julia Bell L’Atletico: “La conversazione con Cal è stata coerente per tutto il tempo: non vuole gettare Shaedon in pasto ai lupi. Indipendentemente dal fatto che uscirà effettivamente e giocherà in una partita in questa stagione, la tua ipotesi è buona quanto la mia. Il punto di Cal è fondamentalmente di metterlo in pratica e abbassare il condizionamento e andare da lì. Onestamente, è per questo che abbiamo scelto il Kentucky, perché abbiamo completa fiducia e fiducia che Cal farà ciò che è meglio per Shaedon e ciò che è meglio per la squadra”.

A gennaio 7, Calipari ha detto ai giornalisti: “Ho parlato con (la squadra) e ho detto: ‘Non abbiamo un piano per farlo giocare quest’anno.’ Forse sì, ma questo non è il piano e non lo è mai stato. Se me lo chiedi in questo momento, suppongo che non suonerà. Ma non sai cosa succede. Voglio dire, abbiamo avuto un infortunio dopo l’altro, questo è successo, quello è successo. Se siamo scesi a sei, sette ragazzi, potrei dirgli: ‘Senti, amico, devi andare in sei, sette minuti a partita. Devi suonarne un po’.’”

A gennaio 20, dopo che sono iniziate a emergere notizie secondo cui Sharpe sarebbe stato idoneo per la bozza del 2022, sua madre ha scritto L’Atletico: “Non è cambiato nulla dall’ultima volta che abbiamo parlato.” Alla domanda di chiarire se ciò significasse che aveva ancora in programma di essere nel Regno Unito la prossima stagione, Bell ha scritto: “Sì! Questa è l’aspettativa”.

Calipari ha fatto eco a quel sentimento: “Non cambia nulla. Ha intenzione di essere qui l’anno prossimo. Sta guardando. Se lo interpreto o meno quest’anno (dipende). Se è pronto per essere in grado di giocare, lo inserirò”. Sì, quindi, riguardo a quest’ultima cosa. Avrebbe potuto?

A gennaio Il 24, Calipari ha detto questo su Sharpe nel suo programma radiofonico: “Penso che il nostro team vorrebbe che lo inserissi. In pratica succede qualcosa – lui fa qualcosa – e tutti mi guardano come, andiamo, ora. Ecco chi è? Mettilo dentro. Ma devi assicurarti di prenderti cura di lui.

È importante notare che a questo punto Sharpe e il suo gruppo insistevano ancora sul fatto che sarebbero tornati a Lexington dopo un semestre di acclimatamento al college. Washington ha pensato che fosse meglio tenerlo in panchina nel frattempo.

L’ultima settimana di gennaio, ha detto Washington L’Atletico: “Non ha fretta di essere dove sarà per i prossimi 15 anni. È come se dicessi ai tuoi figli: sarai un bambino solo per un po’ e poi sarai un adulto per sempre. Allora, qual è la fretta, giusto? L’intera cosa, ‘È una delle prime cinque scelte, una delle prime 10 scelte, quindi se n’è andato’? Dai. Quanti ragazzi abbiamo visto andare troppo presto e sono fuori dal campionato in tre anni. Questo è uno spettacolo a lungo termine che stiamo facendo, e tu vai in Kentucky invece di qualcun altro o da qualche altra parte perché vuoi passare attraverso il fuoco. E sai cosa dice alla gente dell’NBA? Che vuoi essere allenato. Che vuoi stare con altri bravi giocatori. Che stai facendo le cose nel modo giusto. Ecco perché le persone vengono arruolate in alto quando vanno in Kentucky, perché stai scegliendo un posto che dice che sono serio riguardo al mio mestiere. Quando le persone chiedono perché è lì, io rispondo: ‘Perché hai fatto la preparazione al SAT?’ Devi assicurarti di poter effettivamente superare il test.

Washington sapeva che i fan chiedevano a gran voce che Sharpe giocasse e ha aggiunto: “Se gioca, farà bene. E se fa bene, allora probabilmente se ne andrà. Perché vorresti che giocasse e se ne andasse quando non hai davvero bisogno di lui in questo momento? Solo perché i fan vogliono un oggetto luccicante?”

Entro febbraio 7, Calipari ha finalmente messo a tacere tutte le speculazioni e ha annunciato che Sharpe non avrebbe giocato in questa stagione. “Si impegna a migliorare se stesso e la nostra squadra nelle prove libere quest’anno ed essere meglio preparato a guidarci la prossima stagione”, ha detto.

È qui che i fan del Kentucky che sono amareggiati su Calipari per molte altre ragioni, vale a dire la stagione 9-16 nel 2021 seguita da una sconfitta al primo turno del torneo NCAA contro una testa di serie numero 15 nel 2022, rivolgono la loro rabbia sull’allenatore . Perché non l’hai interpretato?! Come potevi non sapere che ti stavano giocando?! Su quest’ultimo, Calipari ha preso Washington in parola perché si fidava di lui, avendo avuto a che fare con l’importante figura di base canadese nel reclutamento dell’ex star del Kentucky Shai Gilgeous-Alexander. Per quanto riguarda il motivo per cui Calipari non lo ha giocato solo, diverse fonti hanno confermato che Sharpe e la sua famiglia erano disponibili a giocare la scorsa stagione e, quando gli infortuni si sono accumulati nella zona di difesa del Kentucky, Calipari l’avrebbe fatto volentieri. Ma, dicono le fonti, Washington è intervenuta e l’ha chiusa.

Ecco cosa ha detto Calipari la sera in cui si è conclusa la stagione, quando gli è stato chiesto se avesse mai riconsiderato la decisione di non giocare a Sharpe: “Ad un certo punto io e lui ci siamo seduti e ne abbiamo parlato. Ma sai, penso che la cosa migliore per lui fosse il modo in cui l’abbiamo fatto. Sarebbe stato un buon giocatore quest’anno? Sì, sarebbe stato abbastanza bravo. Sarebbe stato abbastanza bravo. Ma si è unito a noi a metà stagione. Cercare di portarlo a (velocità) su tutte le cose che stavamo facendo è stato difficile, poi è arrivato un punto in ritardo in cui forse potevamo, dovevamo averlo lì dentro. Siamo solo, sai, insieme, cosa: aspettiamo e basta.

Questo sarà il tema dei quattro mesi di Shaedon Sharpe al Kentucky: aspetta. I Wildcats stanno ancora aspettando. Sharpe non ha annunciato ufficialmente nulla e le fonti ritengono che Washington sperasse di perfezionare l’uscita, lasciare Lexington il più silenziosamente e indolore possibile. Che è, ovviamente, un enorme errore di calcolo sulla base di fan del Kentucky.

È difficile dire qui cosa Calipari avrebbe dovuto fare diversamente. Non accettare l’impegno della recluta numero 1 in assoluto a settembre, quando sembrava che sarebbe arrivato quest’estate con il resto della classe 2022 del Regno Unito? Rescindere quell’offerta a novembre quando Sharpe ha chiesto di venire presto e sedersi? Costringerlo a giocare quando la persona con la maggiore influenza su Sharpe – che prometteva ancora di consegnarlo la prossima stagione – gli chiede di sedersi? Fu una tempesta perfetta e Calipari fu catturato senza ombrello. Le sue opzioni erano piuttosto limitate. Peggio ancora, non rivelando prima i suoi veri piani, Sharpe ha rallentato lo sforzo di reclutamento del Kentucky per sostituirlo. Quale ala di fascia alta si sta iscrivendo a quel roster senza una risposta definitiva sul ritorno a scuola di una scelta della lotteria?

Che casino.

Quando Sharpe ha annunciato giovedì che metterà alla prova le acque, Calipari ha rilasciato la sua dichiarazione standard dicendo che il giocatore “avrà il mio pieno sostegno” nell’esplorazione del draft. “Shaedon è stato un grande compagno di squadra e ha gestito tutto ciò che deriva dall’essere uno studente universitario-atleta come dovrebbe”. Non c’è rancore tra allenatore e giocatore.

Il 21 marzo, durante il suo ultimo programma radiofonico della stagione, Calipari ha definito Sharpe una “vera star” e una persona molto simpatica. Molte persone sono d’accordo con entrambe le caratterizzazioni. A quel punto, però, il tono di Calipari su ciò che verrà dopo era cambiato. La sua certezza era svanita. “Spero di avere la possibilità di allenarlo in partite reali”, ha detto. A meno che Calipari non vada in NBA, come si ipotizza ogni offseason, ciò non accadrà.

Il circo sta lasciando la città e sì, c’è una rabbia giustificata. Perché non ha mai avuto bisogno di essere un circo.

(Foto: Dylan Buell/Getty Images)

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