Il cambiamento climatico potrebbe aumentare il rischio di incendi del 50% entro la fine del secolo

Un importante rapporto delle Nazioni Unite ha concluso che il rischio di incendi devastanti in tutto il mondo aumenterà nei prossimi decenni poiché il cambiamento climatico intensificherà ulteriormente quella che il rapporto ha descritto come una “crisi globale degli incendi”.

La valutazione scientifica è la prima dell’autorità ambientale dell’organizzazione a valutare i rischi di incendi boschivi in ​​tutto il mondo. È stato ispirato da una serie di incendi mortali in tutto il mondo negli ultimi anni, che hanno bruciato l’Occidente americano, vaste distese dell’Australia e persino l’Artico.

Le immagini di quegli incendi – città che brillano sotto cieli arancioni, fumo che fluttua intorno a paradisi turistici e siti del patrimonio, animali dei boschi gravemente feriti e uccisi – sono diventate cupe icone di questa era di relazioni instabili tra l’umanità e la natura.

“Il riscaldamento del pianeta sta trasformando i paesaggi in scatole di esca”, afferma il rapporto, pubblicato mercoledì dal Programma delle Nazioni Unite per l’ambiente.

Il rapporto, prodotto da oltre 50 ricercatori provenienti da sei continenti, stima che il rischio mondiale di incendi altamente devastanti potrebbe aumentare fino al 57% entro la fine del secolo, principalmente a causa del cambiamento climatico. I rischi non saranno distribuiti equamente: è probabile che alcune regioni subiscano una maggiore attività di incendio, mentre altre potrebbero subire meno.

È un chiaro avvertimento sull’aumento del calore e della secchezza che il riscaldamento globale causato dall’uomo sta provocando. Le nazioni e le località devono prepararsi meglio ai pericoli, hanno affermato gli autori del rapporto.

“Non c’è la giusta attenzione al fuoco da parte dei governi”, ha affermato Glynis Humphrey, esperto di incendi dell’Università di Cape Town e autore del nuovo rapporto. Sempre più società in tutto il mondo stanno imparando il valore delle ustioni prescritte e di altri metodi per prevenire che gli incendi diventino fuori controllo, ha affermato. Eppure la spesa pubblica nelle nazioni sviluppate è ancora fortemente sbilanciata verso la lotta agli incendi invece che verso la gestione delle foreste.

In alcune regioni con una lunga storia di incendi boschivi, come l’Australia orientale e gli Stati Uniti occidentali e il Canada, sono diventati più intensi nell’ultimo decennio e stanno devastando aree più ampie, ha rilevato il rapporto. Ma stanno iniziando a verificarsi incendi incontrollati anche in luoghi dove prima non erano stati comuni, come la Russia, l’India settentrionale e il Tibet. In alcune parti delle savane dell’Africa subsahariana, al contrario, l’attività degli incendi è diminuita negli ultimi due decenni, in parte perché la siccità ha ucciso più erba.

Mentre il cambiamento climatico sta dando luogo a una quantità maggiore di calore e secchezza record che hanno contribuito ai recenti episodi di gravi ustioni, l’effetto complessivo sui rischi di incendio è complesso e può variare da luogo a luogo.

I ricercatori hanno stabilito che l’ondata di caldo estremo nel Pacifico nord-occidentale lo scorso anno quasi certamente non si sarebbe verificata senza il riscaldamento del pianeta causato dalle emissioni di gas serra. Gli scienziati hanno anche trovato le impronte dei cambiamenti climatici sugli incendi delle sterpaglie in Australia e sul caldo estremo e sugli incendi in Siberia.

Ma il caldo e le scarse precipitazioni possono anche ridurre la quantità di vegetazione disponibile per alimentare gli incendi. In altri luoghi, la diminuzione dell’umidità può rendere la vegetazione più infiammabile, aiutando gli incendi a diffondersi più facilmente.

Dopo aver tenuto conto di tutti questi fattori, il rapporto prevede ancora un aumento significativo del rischio globale di incendi straordinari, anche se le nazioni riescono a limitare le emissioni di gas termointrappolanti.

In uno scenario moderato per il riscaldamento globale, la probabilità di incendi estremi e catastrofici potrebbe aumentare fino a un terzo entro il 2050 e fino al 52% entro il 2100, stima il rapporto. Se le emissioni non vengono ridotte e il pianeta si riscalda di più, i rischi di incendi potrebbero aumentare fino al 57% entro la fine del secolo.

Si prevede che l’aumento degli incendi sarà particolarmente ampio in luoghi tra cui l’Artico, ha affermato Douglas I. Kelley, ricercatore presso il Centre for Ecology & Hydrology del Regno Unito che ha condotto l’analisi dei dati per il rapporto. Le regioni settentrionali della Russia e del Nord America si stanno già riscaldando molto più rapidamente rispetto al resto del globo. Gli intensi incendi artici del 2020 hanno rilasciato più gas inquinanti nell’atmosfera quel giugno che in qualsiasi altro mese in 18 anni di raccolta di dati.

Nelle regioni più temperate degli Stati Uniti e dell’Asia, ha affermato il dottor Kelley, gli incendi potrebbero aumentare con l’aumento delle emissioni perché la maggiore quantità di anidride carbonica nell’aria aiuta le piante a crescere, con conseguente maggiore vegetazione per alimentare gli incendi.

La prolungata siccità nell’ovest americano – la peggiore della regione, dicono gli scienziati, in almeno 1.200 anni – è stata aiutata a innescare incendi all’inizio dell’anno. I meteorologi si aspettano che il caldo e la siccità continuino in questa primavera e oltre.

Il rapporto delle Nazioni Unite esorta i governi a diventare più proattivi sui rischi di incendio. Secondo una ricerca citata nel rapporto, di ogni dollaro speso negli Stati Uniti per la gestione degli incendi, quasi 60 centesimi vanno a risposte immediate ai vigili del fuoco. Molto meno viene speso per ridurre in anticipo i rischi di incendio e aiutare le comunità a riprendersi in modi che potrebbero renderle più resilienti.

Peter Moore, consulente per la gestione degli incendi presso l’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura e autore del rapporto, ha affermato che più paesi potrebbero imparare dal Portogallo, che ha elaborato un ambizioso piano antincendio nazionale dopo che due incendi hanno ucciso più di 100 persone nel 2017. Decenni dello sviluppo economico aveva causato una diminuzione dei terreni agricoli e un’espansione delle foreste mal gestite, rendendo il paesaggio altamente infiammabile.

“Quindi, quando si è presentato il tempo sbagliato e poi si è verificata una serie di accensioni, hanno avuto una serie di eventi di incendio drammatici e catastrofici”, ha detto il dottor Moore. Nell’Australia orientale, nel Nord America occidentale, in Cile e altrove, ha detto, “le stesse condizioni stanno iniziando a verificarsi”.

Non tutto lo sviluppo umano aumenta i rischi di incendio. Nelle praterie tropicali dell’Africa, la densità di popolazione è aumentata e gli agricoltori hanno convertito gran parte dell’area in seminativi e pascoli. Ciò ha frammentato le savane, rendendo più difficile la propagazione degli incendi. I ricercatori hanno utilizzato i dati satellitari per stimare che, nonostante il riscaldamento globale, le forti diminuzioni in Africa hanno aiutato la quantità totale di terra bruciata in tutto il mondo a diminuire di un quarto tra il 1998 e il 2015.

Molti incendi in Africa sono appiccati deliberatamente per ripulire la vegetazione e scongiurare incendi che sarebbero più gravi e meno controllabili, ha affermato il dottor Humphrey dell’Università di Cape Town. Le comunità in molti luoghi gestiscono la terra in questo modo da secoli e il rapporto delle Nazioni Unite chiede che tali conoscenze tradizionali siano meglio integrate nelle politiche antincendio.

Il dottor Humphrey ha affermato che più governi hanno bisogno di scoprire, o riscoprire, cos’è effettivamente il fuoco: “qualcosa di veramente critico per il nostro pianeta, ma che deve anche essere gestito”.

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