I Warriors avanzano alle finali della Western Conference schivandosi la famosa palla piccola e decidendo di diventare grandi

SAN FRANCISCO — Mike Brown ha dato un’occhiata preoccupata a Kevon Looney, uno dei suoi soldati delle ultime sei stagioni che ha fatto tutto ciò che gli era stato chiesto con poca o nessuna fanfara in un franchise dei Golden State Warriors pieno di momenti salienti e gloria. Looney, che gioca raramente per periodi più lunghi di sei o sette minuti, si stava dirigendo verso il suo 17esimo minuto consecutivo sul pavimento, sulla strada per un record di 35 per la partita.

“Ho continuato a guardarlo perché dopo i primi cinque [minutes] sembrava stesse morendo. Poi nei due successivi sembrava che stesse peggio”, ha detto Brown, allenatore capo dei Warriors. “Poi ogni minuto dopo, stavo solo dicendo: ‘Loon, aspetta. Loon, aspetta.’ “

Looney non solo è sopravvissuto, ma ha prosperato, nell’ultimo quarto della vittoria per 110-96 in Gara 6 di venerdì sera sui Memphis Grizzlies, e ha simboleggiato il tema del gioco mentre ha rimandato i Warriors alle finali della Western Conference per la prima volta dal 2019 .

Poco prima del segnale acustico finale, Brown ha camminato lungo la fila dei colleghi assistenti allenatori lungo la linea laterale. Abbracciò Kenny Atkinson. Abbracciò Bruce Fraser. Abbracciò Chris DeMarco.

In servizio come capo allenatore con Steve Kerr fuori a causa dei protocolli di salute e sicurezza, Brown – recentemente nominato come il prossimo allenatore dei Sacramento Kings – era stato catturato nel mirino dell’NBA Twitterati solo 48 ore prima, quando i Warriors hanno ricevuto un mortificante gioco 5 che batte per mano dei Grizzlies come raramente vediamo nei playoff NBA.

Alla fine di Gara 6, tuttavia, i Warriors avevano prevalso sui fastidiosi, giovani, impavidi e implacabili Grizzlies, e un adeguamento chiave di Brown, dello staff tecnico e persino dei giocatori è stato un grande motivo.

La maggior parte dei discorsi durante e immediatamente dopo la vittoria al primo turno dei Warriors sui Denver Nuggets è stata la nuova versione della famosa formazione di palline dei Warriors. Stephen Curry, Jordan Poole, Klay Thompson, Andrew Wiggins e Draymond Green sembravano imbattibili nei loro brevi periodi insieme, portando molti a suggerire che l’unità dovrebbe iniziare per il resto dei playoff, o almeno ricevere una maggiore fetta di minuti.

Contro i Grizzlies, invece, la formazione è fallita. Ancora e ancora. Quando la guardia della star dei Grizzlies Ja Morant si è infortunata in Gara 3 e Memphis ha iniziato l’uomo-montagna Steven Adams in Gara 4 e 5, l’attacco dei Warriors è sembrato futile come lo è stato per tutta la stagione. La formazione di palline piccole che avrebbe dovuto sopraffare le difese e aumentare le speranze di campionato di Golden State aveva raccolto un misero 94,5 punti per 100 possedimenti in 25 minuti durante la serie.

“Quando Ja è caduto, ci siamo resi conto davvero dopo [Game 5]dobbiamo quasi adattarci come se stessimo iniziando una serie completamente diversa”, ha detto Green. “Perché era una squadra completamente diversa che abbiamo giocato contro le ultime tre partite”.

Quindi i Warriors hanno dovuto prendere una decisione per Gara 6. Andiamo piccoli e speriamo di sfruttare la mancanza di velocità di Adams, o cerchiamo di eguagliare le loro dimensioni e diventare grandi? Pochi minuti prima della soffiata, sono state annunciate le formazioni di partenza e Looney è stato scelto per confrontarsi con Adams.

Si è scoperto che è stata una decisione collettiva derivante da una conversazione iniziata verso la fine di quell’orribile scoppio a Memphis mercoledì. Brown ne ha parlato con Curry e Green, che hanno entrambi concordato sul fatto che Looney fosse il ragazzo che volevano accanto a loro. Non solo porta taglia e fisicità, ma è anche uno dei giocatori chiave rimasti dalle run delle finali dei Warriors. Kerr, che potrebbe essere il più grande fan di Looney al mondo al di fuori della sua famiglia, alla fine ha firmato la decisione.

“Quando guardi agli ultimi otto quarti prima di questa partita, siamo stati dominati per sette di loro”, ha detto Green della scelta di iniziare Looney in Gara 6. “Sapevamo solo che dovevamo uscire e stabilire una presenza interna per iniziare la partita e non preoccuparti così tanto del nostro punteggio … Hanno chiarito che ci avrebbero picchiato e stavano facendo un buon lavoro. L’inserimento di Loon nella formazione titolare ha cambiato le cose. “

Per la terza partita consecutiva, l’attacco dei Warriors ha lottato per gran parte della notte. Thompson ha avuto diversi svolazzi sulla strada per un record di 30 punti, ma Curry e Poole non sono riusciti a lanciare la palla nell’oceano per la maggior parte dei primi tre quarti. Oltre alle lotte di tiro, i Warriors hanno preso la loro famigerata abitudine di lanciare la palla all’altra squadra o fuori campo, portando a 16 palle perse nei primi tre quarti.

Quindi, come hanno fatto a sopravvivere, in particolare quando l’ala dei Grizzlies Dillon Brooks – il nemico pubblico n. 1 al Chase Center – stava probabilmente giocando la migliore partita della sua vita? I Warriors sono diventati grandi.

Looney è stato una minaccia dal salto, raccogliendo 11 rimbalzi nel solo primo quarto e finendo con un assurdo 22 rimbalzi nella notte, metà dei quali sul vetro offensivo. Ha anche contribuito ad annullare Adams, che ha avuto un solo rimbalzo offensivo per il gioco. I Warriors hanno battuto i Grizzlies ai punti nella vernice, un’area in cui Memphis ha dominato per tutta la stagione.

Non è stato nemmeno solo Looney a ricevere il messaggio. Il verde ha avuto 15 rimbalzi. Wiggins ne aveva 11. Thompson ne aveva otto. Curry ne ha tirati giù sette. Nel complesso, i Warriors hanno raccolto 70 rimbalzi monumentali, di cui 25 sul vetro offensivo. Per una partita che è stata brutta dal punto di vista offensivo per la maggior parte della serata, la grinta e la determinazione dei Warriors in difesa e sui tabelloni li hanno portati alle finali di conference.

“Quando vinciamo la partita di rimbalzo e la partita di possesso, ci diamo la possibilità di vincere la partita”, ha detto Brown. “Questo è notevole contro una squadra di quelle dimensioni e quell’atletismo”.

Marrone aveva ragione. Alla fine, l’offesa è arrivata sotto forma di 11 punti nel quarto quarto di Curry e altri 10 di Wiggins. L’ottava tripla di Thompson a poco meno di tre minuti dalla fine ha sigillato il gioco e la serie.

Possiamo discutere tutto il giorno sul fatto che ciò che i Warriors hanno mostrato finora nei playoff li ritenga degni di una vera contesa per il titolo, ma hanno mostrato qualcosa di essenziale per la formula del campionato in una partita di chiusura di venerdì sera: l’adattabilità. Più carte deve giocare un allenatore, che si tratti di Kerr o Brown, più è probabile che abbia una risposta per qualsiasi problema incontri. E inutile dire che i Phoenix Suns oi Dallas Mavericks presenteranno enormi problemi.

Tuttavia, la pianificazione verrà dopo. Thompson e Curry hanno detto che avrebbero guardato la partita 7 di domenica tra i Suns e i Mavericks, sia come fan della NBA che per avere un’idea del loro prossimo avversario. Nel frattempo, celebreranno l’ormeggio per la finale della Western Conference che un tempo era un rituale con un rinnovato senso di apprezzamento.

“È incredibile, sapere cosa abbiamo passato in questi ultimi due anni: sei degli ultimi otto abbiamo l’opportunità di giocare per le finali”, ha detto Curry venerdì sera. “È un’atmosfera piuttosto interessante quando capisci come un gruppo, perché non l’abbiamo fatto con questo gruppo insieme. Decisamente speciale, non darlo mai per scontato. Capisci, questo è tutto.”

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