I soli hanno domande a cui rispondere prima che possano sorgere di nuovo

Chris Paul aveva bisogno di un nuovo progetto. Dopo aver guidato gli Oklahoma City Thunder a un sorprendente posto nei playoff della bolla del 2020 e poi aver spinto i Rockets a sette partite, aveva dimostrato di poter ancora portare una squadra a un altro livello. Ma all’età di 35 anni, era alla ricerca di una situazione che gli avrebbe fornito l’ultima possibilità per un titolo. E dopo una sorpresa mostrata nella bolla, i Phoenix Suns hanno fornito una base giovanile pronta a fare il salto successivo.

Il matrimonio combinato ha funzionato negli ultimi due anni. I Suns hanno raggiunto le finali nella prima stagione di Paul a Phoenix e in questa stagione hanno vinto il record di franchigia di 64 partite di stagione regolare. Sotto la guida di Paul, la raccolta di giovani talenti dei Suns ha fatto passi da gigante: Devin Booker è arrivato quarto nella votazione di MVP in questa stagione, mentre Mikal Bridges è arrivato secondo come Difensore dell’anno. Monty Williams è stato nominato allenatore dell’anno. Ma una stagione che sembrava destinata a un’altra trasferta in Finale e per Paul un altro colpo sul ring che gli sfuggiva da quasi due decenni è stata interrotta, bruscamente, da Luka Doncic.

I Mavericks hanno eliminato i Suns domenica con ben 33 punti, mandando a casa la prima testa di serie nei playoff dopo appena due round. Phoenix ha segnato solo 27 punti nel primo tempo, di cui 10 nel secondo quarto. Un pubblico tutto esaurito ha fischiato la squadra fuori dal campo all’intervallo.

“È stata una partita difficile”, ha detto Paul ai giornalisti dopo la sconfitta. “Non c’era la nostra difesa, non c’era nemmeno il nostro attacco… si gioca tutta la stagione per essere in questa situazione e non ha funzionato per noi”.

L’immediato futuro dei Soli potrebbe essere brillante come sembrava prima dell’intervento di Luka; praticamente tutti i giocatori chiave della rotazione sono sotto contratto ad eccezione di Deandre Ayton, per il quale Phoenix ha il diritto di eguagliare qualsiasi offerta, e JaVale McGee, che potrebbe essere sostituito da un sano Dario Saric, il giocatore che lui stesso ha sostituito. Ma poiché i Suns passano alla offseason prima del previsto, dovranno affrontare diverse questioni chiave che sono rimaste per tutta questa stagione, a cominciare dallo stesso Paul.

Nella postseason, Paul ha mostrato scorci del suo solito dominio. In Gara 3 della serie del primo turno di Phoenix contro i Pelicans, con Booker messo da parte per un infortunio al tendine del ginocchio, Paul ha segnato 19 punti nel quarto quarto, forzando cambi e punendo i big di New Orleans con una processione di saltatori. Nella partita finale 6, ha segnato tutti e 14 i suoi tiri, un record post-stagione, finendo con 33 punti e otto assist.

Eppure ci sono state volte in cui Paul, a meno di due settimane dal suo 37esimo compleanno, ha mostrato la sua età. Nelle ultime cinque partite contro i Mavericks, è stato trattenuto a 13 punti o meno e ha girato la palla, in media, 3,6 volte. Un maestro nella produzione di secchi, Paul ha anche tentato solo quattro tiri liberi durante quel tratto.

Ad essere onesti, Paul ha dovuto lavorare per tutto; L’allenatore dei Pelicans Willie Green, un assistente dei Suns la scorsa stagione, ha utilizzato il parassita professionista Jose Alvarado per sconvolgere il Point God, sollevandolo a metà e talvolta a tutto campo per logorarlo. I Mavericks hanno seguito l’esempio con Dorian Finney-Smith. Ma Paul non è stato in grado di evocare la sua solita magia del momento critico. “Spetta a me come playmaker, come leader della squadra assicurarmi di ottenere i colpi giusti e tutto il resto”, ha detto Paul ai giornalisti domenica sera. “Questo è quello che è.”

Paul viene firmato per le prossime tre stagioni, limitando qualsiasi mossa estrema del roster. L’unica risposta dei Suns, non importa quanto Paul giocherà sano o capace la prossima stagione, potrebbe essere quella di cedere i riflettori a Booker.

Sebbene la corsa in bolla di Booker lo abbia segnato per la celebrità, dimostrando finalmente che potrebbe essere la forza trainante di una squadra di successo, ha accolto Paul nell’ovile. I due condividono un agente, quindi quando Paul ha saputo che Phoenix era un corteggiatore serio, è volato a Phoenix per uscire con Booker, ha fatto un giro nel deserto. “Ci siamo semplicemente trovati d’accordo, amico”, mi ha detto Booker all’inizio della postseason. “Entrambi abbiamo adorato il gioco del basket. Simile fuori dal campo.

C’è stato un legame istantaneo. Dicono che non c’era alcuna preoccupazione per il credito o il ruolo di team leader.

“Non si tratta di essere la mia squadra, la sua squadra”, mi ha detto di recente Paul. “È qui da molto più tempo di me. Alla fine della giornata, si tratta di vincere. Tutte le altre cose non hanno importanza. Quindi entrambi mettiamo da parte il nostro ego ogni giorno. E capiamo quanto ci rendiamo migliori l’un l’altro, così come la squadra”.

Ma Booker ha giocato uno dei suoi periodi migliori della sua carriera quando Paul è stato messo da parte con un pollice rotto, mettendo a segno 28 punti con il 52% di tiri, insieme a sette assist. Alcuni potrebbero essere rimasti sorpresi dal gioco di Booker senza Paul a guidare la squadra; Booker, ovviamente, non lo era.

“Penso che fosse per tutti gli altri, a dire il vero”, mi ha detto recentemente Booker. “Voglio dire che tutta questa squadra sa di cosa siamo capaci. Non voglio dire come prima che Chris arrivasse qui, ma abbiamo iniziato qualcosa nella bolla, sai, con il nostro allenatore qui, nella nostra squadra, dove so che non sarebbe un problema e da allora siamo migliorati poi.”

A detta di tutti, il rapporto di Booker con Paul rimane forte. Sebbene lo stile dominante di Paul abbia graziato i suoi compagni di squadra nel corso degli anni, portando più recentemente al suo scambio da Houston a Oklahoma City nella bassa stagione 2019, entrambi rimangono guidati dalla stessa cosa: vincere. Ma un giorno Booker avrà un altro capitolo della sua carriera, dove riprenderà il ruolo di giocatore di riferimento. Ed è giusto chiedersi come andranno a finire le dinamiche tra lui e Paul quando assumerà quel ruolo.

La preoccupazione più immediata, però, è Ayton. L’ex n. 1 scelta assoluta sarà un free agent limitato in questa bassa stagione, dopo che lui e i Suns non sono stati in grado di venire a patti su un’estensione in autunno. Secondo ESPN, Ayton ha cercato un accordo massimo completo, come quelli firmati da Luka Doncic e altri personaggi di spicco della classe draft 2018, ma i Suns non hanno acconsentito. Sono emerse anche voci intorno alla scadenza dello scambio, indicando che Phoenix e i Pacers avevano discusso di uno scambio di Ayton con Domantas Sabonis, che è stato successivamente ceduto ai Kings.

Ayton ha alimentato il suo futuro incerto e anche un infortunio a metà stagione, finendo con voti di alta efficienza in carriera e continuando a diventare una presenza su entrambe le estremità, anche se i Suns erano 18-6 senza di lui, accontentandosi di una combinazione di operai McGee e Bismack Biyombo al suo posto. Ayton ha ottenuto risultati altrettanto contrastanti nella post-stagione: Ayton ha segnato 28 punti e 17 rimbalzi in gara 3 contro i Pelicans e ha segnato una media di 18 e 9 su 13 partite, ma non è riuscito a dominare le partite in cui gli avversari si sono ridimensionati nella zona d’attacco.

I Suns, con diritti di corrispondenza su qualsiasi offerta, dettano ancora il futuro di Ayton. Ma è possibile che un’altra squadra con lo spazio per i cap come i Pistons si precipiti e offra un contratto quadriennale con un’opzione giocatore nell’ultimo anno, consentendo ad Ayton di camminare tra tre anni, quando avrà solo 26 anni.

“È un agente libero, quindi non posso parlare di nulla in futuro”, mi ha detto il mese scorso il GM dei Suns James Jones. “Tutto quello che posso dire è che abbiamo detto, e l’ho detto più e più volte, penso che DA sia davvero un buon giocatore. E noi crediamo in lui e il nostro compito è continuare ad aiutarlo a crescere, ad essere il giocatore che si aspetta di essere. E questo non è cambiato”.

Ma a un certo punto, la decisione diventa anche una questione di soldi, e qualsiasi offerta ragionevole per Ayton probabilmente spingerà i Suns nella tassa sul lusso. Phoenix può anche offrire a Booker un’estensione redditizia e un’estensione del contratto da principiante alla riserva chiave Cam Johnson. Sebbene il proprietario Robert Sarver abbia indicato di essere disposto a pagare le tasse per tenere unita la squadra, la sua storia di avarizia è ben documentata, incluso il rifiuto di firmare nuovamente Joe Johnson e lo scambio di scelte al primo turno per dare la priorità ai risparmi. La decisione sarà un vero test per verificare se il franchise nel suo insieme ha cambiato strada.

Tutte le decisioni sul personale, tuttavia, impallidiscono in confronto allo stato di Sarver. Lo scorso autunno, ESPN ha pubblicato un’indagine che descriveva in dettaglio un luogo di lavoro tossico e resoconti di razzismo e misoginia. “Non mentiremo, ne parliamo come una squadra”, mi ha detto Booker. Ma Booker afferma anche che il team ha scelto di mantenere “tutto in casa”. “Sto solo stare insieme, amico”, dice Bridges. «Questo è tutto. Non preoccuparti di questo. Siamo solo noi là fuori”.

L’NBA ha avviato un’indagine sui Suns subito dopo la pubblicazione della storia, ma nonostante un rapporto ESPN di marzo affermasse che più di 300 persone sono state intervistate, i risultati devono ancora emergere.

“Sono così nel momento, amico, che tutte quelle cose che sono successe allora in passato e cose del genere, onestamente non hanno alcuna rilevanza in questo momento”, dice Paul. “Penso che la cosa migliore di me a questo punto della mia vita è che controllo ciò che posso controllare e qualsiasi altra cosa stia succedendo. È quello che è.”

Aggiunge Jones, che in ottobre ha rilasciato una dichiarazione a sostegno di Sarver: “Per me è stata solo un’altra sfida. E quello che ti rendi conto è che devi solo appoggiarti ai tuoi compagni di squadra e avere Monty, avere i nostri giocatori, avere l’organizzazione, lo staff e quando sei con le persone conosci le loro intenzioni e quindi, hai davvero il loro supporto e il loro fiducia. Ti rende più facile andare là fuori e fare il tuo lavoro perché così tante persone dipendono dal fatto che tu faccia il tuo lavoro ad alto livello”.

Nonostante una brutta fine della loro stagione da bandiera, i Suns dovrebbero essere in grado di continuare a giocare ad alto livello la prossima stagione. Ma le decisioni che prenderanno in questa bassa stagione probabilmente decideranno per quanto tempo continueranno a farlo.

“Il nostro team ha continuato a progredire e la speranza è di tenerlo unito in futuro”, afferma Jones. “Ma soprattutto, il focus per noi è ora, perché queste cose cambiano rapidamente in questo campionato e i giocatori migliorano rapidamente in questo campionato e si verificano infortuni. Quindi cerchiamo di prevedere come saremo tra tre o quattro anni. Fortuna, congetture, così tanti fattori diversi che entrano in esso. L’unica cosa che puoi fare è vivere in un momento e pianificare per la quasi necessità.

Leave a Comment