I prezzi del gas costringono Biden a un improbabile abbraccio di combustibili fossili

WASHINGTON — Il presidente Biden è entrato in carica promettendo di affrontare la crisi climatica del pianeta. Ma l’aumento dei prezzi del gas, spinto in parte dall’invasione russa dell’Ucraina, ha spinto il presidente attento all’ambiente a fare qualcosa di improbabile: abbracciare il petrolio.

Martedì, il signor Biden si è recato in Iowa, dove ha annunciato che l’Agenzia per la protezione ambientale avrebbe temporaneamente revocato i regolamenti che vietano l’uso estivo di una miscela di etanolo-benzina nota come E15, che contribuisce allo smog durante i mesi più caldi. Il signor Biden ha detto che il suo governo avrebbe rinunciato al regolamento per abbassare il prezzo della benzina alla pompa per molti americani.

“Aiuterà alcune persone e mi impegno in tutto ciò che posso fare per aiutare, anche se sono uno o due dollari in più nelle tasche quando si riempiono, fanno la differenza nella vita delle persone”, ha detto Biden dopo aver preso un tour di una struttura che produce 150 milioni di galloni di bioetanolo all’anno. In seguito ha aggiunto: “Quando hai una scelta, hai concorrenza. Quando hai concorrenza, hai prezzi migliori”.

L’annuncio dell’etanolo è l’ultima mossa della Casa Bianca di Biden che va contro le promesse che ha fatto come candidato alla presidenza di allontanare gli Stati Uniti dai combustibili fossili. Il prezzo del gas, a quanto pare, ha cambiato i suoi calcoli. Il costo medio di un gallone di gas lo scorso ottobre è stato di $ 3,32; a marzo era di circa $ 4,32.

Il mese scorso, il presidente ha proposto una nuova politica volta a spingere le compagnie petrolifere a trivellare il petrolio su terreni inutilizzati, dicendo che le compagnie hanno migliaia di “permessi per scavare petrolio se vogliono. Perché non sono fuori a pompare olio? Biden ha anche annunciato la vendita di 180 milioni di barili di petrolio dalla riserva petrolifera strategica del paese nei prossimi sei mesi, il più grande rilascio mai registrato nella storia.

“Fornirà una quantità storica di fornitura per un periodo di tempo storico”, ha detto allora il signor Biden.

Il signor Biden ha camminato sul filo del rasoio nelle settimane da quando le sanzioni statunitensi sul petrolio e sul gas russo hanno fatto salire alle stelle i prezzi dell’energia. Anche se ha implorato i produttori di petrolio di pompare più greggio, il presidente ha cercato di assicurare la sua base politica che soddisfare le esigenze della crisi odierna non distrarrà dall’obiettivo a lungo termine di allontanarsi dai combustibili fossili che guidano i pericolosi cambiamenti climatici .

L’abbraccio del presidente al petrolio sottolinea la sua posizione imbarazzante tra due priorità in competizione: l’imperativo di ridurre l’uso americano di combustibili fossili e la pressione per rispondere all’aumento del prezzo del gas.

“Non credo che quando è iniziato il suo mandato Joe Biden pensava che avrebbe passato il secondo anno a sfruttare la riserva strategica di petrolio o a volare a Des Moines per approvare le deroghe all’E15”, ha affermato Barry Rabe, professore di scienze politiche e politica ambientale presso l’Università del Michigan.

Con la sua più ampia agenda sul cambiamento climatico e gli investimenti in veicoli eolici, solari ed elettrici in gran parte bloccati al Congresso, gli alleati del presidente affermano che le sue azioni a breve termine a favore del petrolio potrebbero disilluso ulteriormente gli elettori incentrati sull’ambiente che i democratici devono presentare al Congresso elezioni questo autunno.

“È probabile che gli elettori sul clima siano delusi, salvo un importante risultato legislativo”, ha affermato Rabe.

Le recenti azioni del signor Biden hanno suscitato critiche in molte parti della comunità ambientale. Mitch Jones, amministratore delegato delle politiche per il braccio lobbistico del gruppo no profit Food & Water Watch, ha affermato in una dichiarazione che la decisione di rinunciare al divieto estivo sull’E15 “ci sta spingendo più in profondità nel buco delle miscele sporche di combustibili fossili”.

I funzionari della Casa Bianca hanno contestato l’idea che il signor Biden sia passato ad abbracciare i combustibili fossili. Notano che le sue politiche ambientali hanno sempre previsto una continua dipendenza da petrolio e gas mentre il paese compie una transizione di anni verso fonti di energia più pulite.

E hanno affermato che l’attuale crisi energetica è un chiaro esempio del motivo per cui credono che il Congresso ei Repubblicani dovrebbero sostenere il passaggio a forme alternative di energia e la riduzione della dipendenza degli Stati Uniti dal petrolio.

“Le famiglie hanno bisogno di portare i loro figli a scuola e andare al lavoro, fare la spesa e vivere le loro vite – e a volte ciò richiede benzina oggi, questo mese e quest’anno”, ha affermato Vedant Patel, un portavoce della Casa Bianca. “Ma allo stesso tempo dobbiamo accelerare, non rallentare, la nostra transizione verso l’energia pulita”.

Nelle ultime settimane, i funzionari dell’amministrazione Biden hanno annunciato finanziamenti per rendere le case efficienti dal punto di vista energetico, lanciato un nuovo programma di conservazione e hanno affermato che il presidente invocherà il Defense Production Act per incoraggiare l’estrazione e la lavorazione domestica dei minerali necessari per produrre batterie per veicoli elettrici.

Repubblicani e lobbisti per le industrie del petrolio e del gas hanno cercato di incolpare gli alti prezzi del gas sull’agenda climatica di Biden, sostenendo che i prezzi sarebbero più bassi se la Casa Bianca non avesse perseguito programmi volti a spostare il paese verso altre forme di energia pulita.

“Non incolpare Putin per i prezzi del gas”, ha detto il senatore Mitch McConnell del Kentucky, il leader repubblicano, all’inizio di questo mese su Fox News.

Ha aggiunto: “È una reazione alla chiusura dell’industria dei combustibili fossili. Li seguono in ogni singolo modo immaginabile.

Ma in realtà, il signor Biden ha avuto un successo limitato nel mettere in atto la sua agenda sul clima, in gran parte a causa dell’opposizione dei repubblicani e dell’industria energetica. Quindi gli esperti dicono che è difficile incolpare l’aumento dei prezzi del gas sugli effetti di quelle proposte, che devono ancora essere emanate.

Ad esempio, Biden ha proposto incentivi fiscali per 300 miliardi di dollari per galvanizzare i mercati dell’energia eolica, solare e dei veicoli elettrici. Se approvato, potrebbe ridurre le emissioni della nazione di circa il 25% entro il 2030. Quella legislazione è stata approvata alla Camera, ma si è bloccata al Senato tra l’opposizione dei repubblicani e del senatore Joe Manchin, democratico del West Virginia.

Il signor Biden ha anche cercato di sospendere i nuovi contratti di locazione di petrolio e gas su terre e acque federali, una mossa che l’industria petrolifera ha mantenuto danneggiando la produzione. Eppure quella politica è stata interrotta dai tribunali e l’anno scorso il signor Biden ha venduto all’asta più di 80 milioni di acri nel Golfo del Messico, la più grande vendita di locazione della storia.

I funzionari hanno stimato che consentire la vendita della miscela di etanolo in estate ridurrebbe di 10 centesimi ogni gallone di benzina acquistato nelle circa 2.300 stazioni del paese che lo offrono, e ha lanciato la decisione come una mossa verso “l’indipendenza energetica”.

Questa è una piccola percentuale delle 150.000 stazioni di servizio in tutto il paese, secondo NACS, l’associazione di categoria che rappresenta i minimarket.

Il signor Biden deve inoltre affrontare crescenti pressioni per abbassare i prezzi dell’energia, il che ha contribuito a guidare il tasso di inflazione più veloce dal 1981 a marzo. Un gallone di gas ha una media di $ 4,10 martedì, secondo AAA.

L’etanolo è prodotto dal mais e da altre colture ed è stato miscelato per anni in alcuni tipi di benzina per ridurre la dipendenza dal petrolio. Ma la maggiore volatilità della miscela può contribuire allo smog nei climi più caldi. Per questo motivo, i gruppi ambientalisti si sono tradizionalmente opposti alla revoca del divieto estivo. Così come le compagnie petrolifere, che temono che un maggiore uso di etanolo possa ridurre le loro vendite.

Quanto la presenza di etanolo tenga i prezzi del carburante è stato oggetto di dibattito tra gli economisti. Alcuni esperti hanno affermato che la decisione potrebbe raccogliere maggiori benefici politici rispetto a quelli finanziari.

“Questo è ancora molto, molto piccolo rispetto allo Strategic Petroleum Reserve Release”, ha affermato David Victor, esperto di politica climatica presso l’Università della California, San Diego. “Questa è molto più di una mossa politicamente trasparente”.

E i benefici ambientali dei biocarburanti sono ridotti dal modo in cui fanno aumentare i prezzi di mais e cibo, sostengono alcuni esperti di energia.

I legislatori statali del mais e i leader del settore hanno esortato Biden a colmare il divario creato dal divieto degli Stati Uniti sulle esportazioni di petrolio russe con i biocarburanti. Emily Skor, CEO del gruppo di associazione di categoria dei biocarburanti Growth Energy, ha definito la decisione “una vittoria importante” per la sicurezza energetica.

“Queste sono scelte difficili e non penso che sia qualcosa che apprezzino”, ha affermato Tiernan Sittenfeld, vicepresidente senior per gli affari di governo presso la League of Conservation Voters, un gruppo senza scopo di lucro. “Credo che stiano lavorando per farlo in un modo che non blocchi per decenni più infrastrutture per i combustibili fossili o inquinamento, e penso che rimangano determinati come sempre per soddisfare il momento sul clima”.

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