I Nets di Kevin Durant hanno trascorso l’intera stagione alla ricerca di risposte e finalmente hanno esaurito il tempo

NEW YORK — Sull’orlo dell’eliminazione, senza vittorie in tre partite di playoff contro i Boston Celtics, i Brooklyn Nets hanno tentato ancora una volta di spiegare cosa è andato storto. Steve Nash ha detto che avevano girato la palla perché stavano indovinando se stessi. Blake Griffin ha detto che non avevano lo spirito giusto e non erano un’unità coesa. Kyrie Irving ha detto che stavano ancora cercando di fare la gelatina. Kevin Durant ha detto che non aveva molto spazio per operare, non voleva forzarlo e stava pensando troppo.

“Solo una partita di merda”, ha detto Durant al Barclays Center, dopo la sconfitta di Brooklyn per 109-103 in gara 3 della sua serie al primo turno sabato. “Gioco di merda”.

Le superstar vedono meno doppie squadre e meno aiutare la difesa quando fanno squadra, e le supersquadre dovrebbero rendere il gioco facile. Perché, allora, Durant e Irving hanno avuto un momento così difficile? È solo che Boston è la migliore squadra difensiva immaginabile? Oltre a ottenere un altro stop nell’apertura della serie, c’è qualcosa che i Nets avrebbero potuto fare per evitarlo?

Cosa è successo al PG della contea di PG?

Meno di due settimane fa, dopo l’ultima partita di Brooklyn della stagione regolare. Irving ha chiamato Durant il “PG di PG County (cioè il playmaker della contea di Prince George) negli spogliatoi e nella conferenza stampa post-partita. Durant non ha tirato bene contro gli Indiana Pacers, ma ha avuto un record in carriera 16 assist Irving lo ha elogiato per “aver permesso al gioco di venire da lui” e “non aver pensato troppo”.

Per tutta la stagione, Durant ha visto coperture difensive più estreme di quanto avrebbe preferito. A volte, le squadre lo intrappolavano non appena superava metà campo. I Nets hanno regolarmente giocato due o anche tre giocatori che le difese ignorano. Non è un caso che, nella prima partita che Joe Harris ha saltato a causa dell’infortunio alla caviglia di fine stagione, i Golden State Warriors abbiano utilizzato un box-e-1 e un triangolo-e-2 a Brooklyn.

Al loro meglio, Durant e i Nets sono stati in grado di capitalizzare tutta quell’attenzione, contrastando la loro spaziatura scadente con movimenti di palla e tagli tempestivi. Nei 523 minuti di regular season giocati insieme da Durant e Irving, Brooklyn ha segnato 122,8 punti ogni 100 possedimenti. Quel numero è sceso a 111,9 per 100 in 111 minuti di playoff contro i Celtics. Boston ha negato a Durant la palla, gli ha portato via lo spazio aereo, gli ha portato via le corsie di guida e gli ha fatto pensare.

Non sono solo il cambio e la fisicità a infastidire Durant. Boston è una sofisticata squadra difensiva che comunica, si chiude ai tiratori e usa la sua lunghezza come chiunque altro. E Brooklyn ha ottenuto a modo suo.

Nella serie, i Celtics hanno tentato 103 tiri da 3 punti a 74 dei Nets. Anche dopo che Brooklyn ha recuperato i suoi 2 lunghi sabato, dopo due partite consecutive in cui ha impiegato più di qualsiasi partita di stagione regolare , troppi possessi sono andati in un modo familiare: Durant prende la palla isolato contro un difensore duro a circa 17 piedi dal canestro, guardando una difesa carica, con più compagni di squadra all’interno della linea dei 3 punti.

Non creerai molti 3 da questo scenario. Ma Durant è abituato a trovare il suo ritmo ricevendo questi tipi di tocchi e raggiungendo i suoi punti.

“Ci piacerebbe [shoot more 3s]”, ha detto Nash dopo le prove libere di venerdì. “Non è necessariamente la natura del nostro gruppo. Ironia della sorte, abbiamo molti buoni tiratori da 3 punti, ma … non è tutto il loro tipo di punto debole n. 1, per così dire”.

Invece di lavorare sodo per portare Durant la palla all’interno dell’arco, i Nets avrebbero potuto fargli iniziare l’attacco più spesso. Parte della motivazione di Mike D’Antoni per aver messo James Harden sulla palla sei anni fa era salvare Harden dall’usare così tanta energia “laggiù nell’incontro di wrestling di persone che cercavano di trattenerlo e continuano a negare e tutto il resto”. Brooklyn ha ottenuto un certo successo contro Boston quando Durant ha eseguito schermi con palla alta in Gara 3, ma questa non era la strategia principale. I Nets hanno girato la palla più volte cercando di lanciargli passaggi d’ingresso.

“Penso che stessimo solo cercando di trovare un equilibrio tra il fatto che fosse in cima all’attacco chiave ma anche che non prendesse tanti dribbling sprecati contro una difesa sprecata”, ha detto Irving.

Boston complica le cose

Lo scorso giugno, i Milwaukee Bucks hanno sfidato Durant a batterli da solo e ci è andato molto vicino. Oltre ad affrontare il piano difensivo completamente opposto a quello di Boston, Durant si trovava in un ambiente offensivo radicalmente diverso: nel suo capolavoro da 49 punti, 17 rimbalzi e 10 assist in Gara 5, i Nets hanno tentato 43 da 3 punti. I loro “centri”, Griffin e Jeff Green, hanno tirato un combinato 10 su 14 dal profondo.

Il modo più semplice per spiegare i problemi di Brooklyn in attacco è quello di indicare un vecchio aforisma sul coaching: L’offesa è spaziatura e la spaziatura è offesa. Prima della partita di sabato, però, Nash ha leggermente respinto l’idea che i Nets avessero semplicemente bisogno di più tiri in campo.

“Questo è un componente di esso”, ha detto. “Ovviamente Joe Harris è una sconfitta. Ma dobbiamo ancora attaccare, dobbiamo ancora giocare insieme, dobbiamo ancora attenerci ai nostri principi. Pensavo di averli visti in mostra nel primo tempo [of Game 2] e abbiamo rallentato molto in diversi modi nel secondo tempo.. ma sono molto riluttante a dare risposte in bianco e nero perché il gioco non è in bianco e nero”.

Brooklyn ha segnato 130 punti ogni 100 possedimenti nella prima metà di gara 2. Sabato ha segnato 128,2 ogni 100 nei 22 minuti del primo tempo di Durant. I brutti possessi che sono seguiti saranno ricordati, ma i Nets hanno dimostrato di avere delle idee su come attaccare una difesa con pochi anelli deboli.

In questo possesso nel primo quarto a Barclays, Irving ha portato la palla a Durant, quindi è scappato immediatamente da una schermatura flare di Nic Claxton. Boston lo cambiò, lasciando il più piccolo Marcus Smart su Claxton. Irving è entrato nella vernice, ha chiesto aiuto e ha trovato Claxton nel punto dell’inzuppatore con un pallonetto:

Prossima giocata, stesso concetto: Durant toglie palla velocemente, Claxton è nel punto di schiacciata contro Smart e Irving ha spazio per andare uno contro uno perché Durant e Seth Curry sono su entrambi i lati di lui:

Qui, Claxton fa scivolare uno schermo per Patty Mills sulla linea di fondo campo fuori campo. Grant Williams e Jaylen Brown sbagliano l’interruttore e Durant lascia cadere la palla a Claxton, che guarda fuori un Bruce Brown e trova Mills spalancato per un 3:

Questo è il tipo di cose che i Nets dovevano fare quando non potevano inseguire Daniel Theis o Payton Pritchard. (A proposito, non è ancora chiaro il motivo per cui hanno lasciato Pritchard fuori dai guai nel gioco 2.) Ma è difficile e complicato. I Celtics non commettono molti errori e, quando provi a manipolare i matchup, potresti essere contro il cronometro dei 24” quando ottieni ciò che stai cercando. I vantaggi scompaiono rapidamente.

Nash ha detto che la difesa di Boston ha reso Brooklyn indecisa, il che ha portato a palle perse e canestri facili dall’altra parte. “Non stiamo giocando il nostro miglior basket, non siamo energici con le nostre azioni, avendo quella convinzione”, ha detto. Nessuno avrebbe dovuto aspettarsi che questo gruppo si trasformasse nella squadra dei Golden State Warriors del 2019 che ha conquistato lo schema di cambio degli Houston Rockets con movimento costante e direzione sbagliata dopo aver perso Durant per un infortunio al polpaccio. Sarebbe stato utile, tuttavia, avere meno errori come questo:

I Nets hanno passato gli ultimi sei mesi a cercare. Nella serata di apertura contro i Bucks, hanno iniziato Griffin accanto a Claxton in zona d’attacco e hanno interpretato James Johnson, LaMarcus Aldridge e Jevon Carter in seconda unità. Paul Millsap ha preso il posto di Johnson nella partita successiva. DeAndre’ Bembry è stato per un po’ una parte importante della difesa di Brooklyn. Il giorno di Natale, Harden ha iniziato una serie di quattro partite consecutive in cui ha segnato almeno 33 punti e fornito almeno 10 assist. A metà marzo, secondo quanto riferito, i Nets speravano che Ben Simmons sarebbe tornato per le loro ultime due partite di stagione regolare.

In una partita imperdibile di sabato, Brooklyn ha iniziato il quarto quarto con una formazione che non aveva difensori laterali e non aveva mai giocato insieme: Mills, Curry, Irving, Durant e Griffin. Griffin era fuori dalla rotazione da metà febbraio e aveva segnato sei minuti in una partita nelle quattro settimane precedenti la gara 3. Non c’è mai stato un momento nella stagione 2021-22 in cui lo staff tecnico di Nash non avesse compromettere la difesa per il distanziamento o viceversa, sperimentando soluzioni imperfette ai suoi problemi gemelli di squilibrio del roster e mancanza di continuità. Contro i Celtics, squadra che offre il contrasto più forte possibile, i Nets hanno esaurito il tempo.

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