I Celtics sembrano i favoriti per il titolo NBA dopo 2 round di playoff

BOSTON — Hanno travolto Kevin Durant e dominato Giannis Antetokounmpo in gara 7. Sono solo a metà del loro obiettivo, ma i Boston Celtics sembrano i favoriti del campionato dopo due turni di playoff NBA.

Nessuno sa meglio dei Celtics quanto sarà difficile sopravvivere ai Miami Heat nelle finali della Eastern Conference, data la loro uscita di sei partite dalla bolla di Orlando nel 2020. Ma questi Celtics non sono quei Celtics. Sono testati in battaglia, con una mentalità difensiva ed esplosivamente offensivi. Sono tutti cresciuti.

“Anche se sono giovani”, ha detto l’allenatore del primo anno dei Celtics Ime Udoka, “hanno passato alcune cose”.

Boston ha ottenuto 30 punti da Jaylen Brown per battere i Milwaukee Bucks in gara 2 del loro secondo round, 30 da Al Horford in gara 4, 46 da Jayson Tatum in gara 6 e 27 da Grant Williams nella vittoria di domenica 109-81 in gara 7 . Tutti, da Marcus Smart a Payton Pritchard, hanno contribuito alla vittoria della serie.

Ogni centimetro che i campioni in carica hanno dato, i Celtics hanno preso. In quello spazio, hanno trovato il coraggio del campionato.

La strada per le finali della conferenza è stata insidiosa. La spazzata di Boston dei Brooklyn Nets ha richiesto un battitore del cicalino magnificamente eseguito in Gara 1 e quattro vittorie per un totale di 18 punti. Ci ha insegnato che Tatum può essere il miglior giocatore di una serie contro uno dei 10-15 più grandi giocatori nella storia del basket.

Non era migliore di Antetokounmpo, ma abbiamo appreso nelle loro serie, in particolare in Gara 7, che Boston ha una rotazione piena di giocatori di cui può fidarsi per affrontare il momento più importante e un allenatore che li prepara. Tutti si sono sentiti persi all’indomani di un vantaggio di 14 punti nel quarto quarto in Gara 5, almeno per quelli esterni. Dentro lo spogliatoio, i Celtics credevano ancora di essere la squadra superiore e hanno risposto a tono.

Quando Boston aveva più bisogno di lui, Tatum ha superato Antetokounmpo, che Brown ha soprannominato “il miglior giocatore del mondo” dopo la serie. I suoi 46 punti di fronte all’eliminazione sulla strada di fronte all’MVP in carica delle finali sono stati cose straordinarie. I giochi diventano solo più grandi da qui e la sua superstar cresce con loro.

“Diventa più difficile dal primo round al secondo round e dal secondo round al terzo round”, ha detto Tatum dopo la vittoria di domenica per 109-81 in serie. “Il Milwaukee è una grande squadra. Sono estremamente ben allenati. La maggior parte di quei ragazzi sono campioni. Ovviamente, lo hanno fatto l’anno scorso, quindi non è stato affatto facile. Devi dare loro molto credito e Lo hanno reso estremamente difficile e dovevamo guadagnarcelo”.

La star dei Boston Celtics Jaylen Brown festeggia durante la vittoria in Gara 7 contro i Milwaukee Bucks nelle semifinali della Eastern Conference. (Adam Glanzman/Getty Images)

I Bucks hanno sfidato la Williams a batterli in gara 7. Ha mancato i 3 punti spalancati consecutivi nel primo quarto, sentendo certamente la pressione, ma a un uomo i Celtics lo hanno rassicurato: “Lascialo volare”. E lo ha mai fatto, facendo sette dei suoi 18 tentativi dalla lunga distanza. In questa fede sta la differenza tra questa squadra e i tre finalisti della conferenza di Boston nei cinque anni precedenti. Tutti difendono e tutti segnano.

Brown era un rookie quando Isaiah Thomas ha portato Boston alle finali della conference nel 2017 e Tatum era un rookie quando gli Hospital Celtics sono tornati nel 2018. Nessuna delle due squadre è stata scelta per battere LeBron James. Tatum e Brown avevano a malapena l’età per bere quando Jimmy Butler, Bam Adebayo e gli Heat li hanno maltrattati nel 2020.

“Questo è il gruppo che credo sia abbastanza pronto per farlo”, ha detto Brown. “Sento che tutto ciò che abbiamo superato, tutte queste battaglie, sfide e avversità che abbiamo affrontato in questa stagione, così come la sfida che abbiamo appena affrontato, il superamento dei campi in difesa, penso che siamo preparati. Penso che che siamo pronti per fare il prossimo passo, e dobbiamo solo uscire e farlo. So che Miami è una squadra che ci sta aspettando. Non si tireranno indietro. Non lo faranno mollare, e nemmeno noi”.

Da qualche parte in questa stagione, attraverso un bis di 25-25 al record di .500 dell’anno scorso, i Celtics hanno scoperto la loro forza. Forse sono state le ripetute frustate pubbliche di Udoka per la loro mancanza. Oppure erano semplicemente stanchi di essere nella media, quando il loro pedigree era tutt’altro che. Qualunque sia la ragione, hanno iniziato a tirare tutti nella stessa direzione allo stesso tempo, trasformando il loro tiro alla fune in una difesa su una corda. Quindi, quando avevano bisogno di due partite imperdibili contro i Bucks, hanno mostrato i muscoli che hanno speso per costruire tutti questi mesi.

“Dovevamo rispondere”, ha detto Brown dopo la vittoria in Gara 7. “Due partite, la nostra stagione era in gioco. Non volevamo che finisse. Non abbiamo superato tutte le cose che abbiamo fatto all’inizio della stagione perché fosse così”.

L’offesa è seguita. Da gennaio, i Celtics sono stati i migliori del campionato su entrambi i lati della palla, producendo un punteggio netto di +13,8 che sarebbe stato il più alto di sempre se lo avessero fatto per l’intera stagione. Nei playoff, hanno battuto Nets e Bucks di 7,4 punti per 100 possessi, più del doppio del punteggio netto di qualsiasi altra squadra tranne gli Heat, che hanno rovesciato due squadre che hanno foldato di fronte alle avversità.

Questi Celtics hanno appena preso un pugno da Antetokounmpo e in cambio hanno sferrato un colpo da KO. Sono finiti Kemba Walker e Gordon Hayward, i cui corpi zoppicanti sono stati cacciati dagli Heat nelle loro serie del 2020. Horford è tornato dai suoi due anni sabbatici e ringiovanito da una stagione trascorsa al Club Med Oklahoma City. Derrick White interpreta il ruolo precedentemente bombardato da Brad Wanamaker e Pritchard aspetta dietro le quinte. Boston prevede anche di reintegrare Robert Williams III e far cadere Daniel Theis in fondo alla classifica.

“Una prova sufficiente è il nostro record”, ha detto Udoka. “La seconda metà della stagione, con il miglior record complessivo, il miglior attacco, la migliore difesa. Queste cose non sono un colpo di fortuna in un arco di 45 partite, quindi volevamo portarlo ai playoff. Una spazzata contro Brooklyn e una combattuta serie di sette giochi ci gioverà solo”.

I Celtics hanno riempito i loro buchi con un mix di talento, resilienza e chimica. Ciò che li separa maggiormente dalla versione persa a Miami due anni fa è lo sviluppo di Tatum e Brown, che ora sono i cacciatori. Si aspettano pienamente che Tyler Herro, Duncan Robinson e il tendine del ginocchio sinistro di Kyle Lowry siano le loro prede.

“Sono cresciuto nel senso di essere più preparato. Il mio corpo è maturato dalla mia terza stagione”, ha detto Tatum, confrontando le sue semifinali vinte in conferenza contro il campione in carica Toronto Raptors nel 2020 e i Bucks di quest’anno. “Sono più forte. Mi prendo cura del mio corpo meglio, quindi mi sento più preparato per ogni partita”.

Dall’altra parte del girone ci sono i Golden State Warriors, la cui invincibilità ha lasciato il posto alla vulnerabilità, e i Dallas Mavericks, che si sentono fortunati ad essere nelle finali della Western Conference. Nessuno di loro ha superato un test così impegnativo come Bucks di Antetokounmpo. I Celtics ora hanno tutte le risposte.

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Ben Rohrbach è uno scrittore dello staff di Yahoo Sports. Hai un consiglio? Inviagli un’e-mail a rohrbach_ben@yahoo.com o seguilo su Twitter! Segui @brohrbach

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