Guerrieri contro Punteggio di Nuggets, takeaway: Golden State sopravvive a Nikola Jokic, Denver in Gara 5 per conquistare la serie

I Golden State Warriors stanno passando alle semifinali della Western Conference dopo aver battuto Nikola Jokic e i Denver Nuggets 102-98 in gara 5 aggiudicandosi la serie del primo turno. Stephen Curry ha chiuso con un record di 30 punti, mentre Gary Payton II è stato grande nel quarto trimestre.

I Warriors hanno represso l’attacco dei Nuggets in ritardo, mantenendoli a soli 20 punti nel quarto e migliorati a 20-8 nelle partite di chiusura sotto Steve Kerr. Ora sono anche 16-1 di tutti i tempi quando detengono un vantaggio per 3-1 nella serie: l’unica sconfitta è arrivata nelle finali del 2016.

I Nuggets di Michael Malone hanno avuto successo in passato nelle partite ad eliminazione e hanno persino superato le buche della serie 3-1. Tuttavia, Denver non è riuscito a forzare un gioco 6 e ad estendere la sua post-stagione. Jokic ha chiuso con 30 punti, 19 rimbalzi e otto assist nella sconfitta. I Warriors avanzano per affrontare il vincitore tra Memphis Grizzlies e Minnesota Timberwolves. Ecco i più grandi takeaway da Game 5.

1. Può essere un Nugget, ma è anche un guerriero

Quando il capo allenatore dei Nuggets Mike Malone rivolto ai media dopo Gara 5, non ha avuto altro che elogi per Nikola Jokic. “Il ragazzo è la definizione di un guerriero”, ha detto Malone dell’MVP in carica. Il fraseggio era forse un po’ strano considerando i loro avversari di Golden State, ma il sentimento si è fatto sentire fino alla fine della partita e, in realtà, per l’intera stagione.

Era quasi poetico. Jokic, giocando praticamente l’intera stagione senza i compagni di squadra Michael Porter Jr. e Jamal Murray, ha dovuto portare i Nuggets a un livello storico in questa stagione. Una squadra che non aveva affari ad annusare i playoff è riuscita a guadagnare un seme n. 6 grazie al loro MVP. Ha evitato una spazzata in Gara 4 con un’esplosione di 37 punti. Ma con la sua stagione in palio mercoledì, il suo corpo si è finalmente rotto. Non poteva più trasportare i suoi compagni di squadra. Ha lasciato la partita per un infortunio al tendine del ginocchio. Se non avesse giocato un altro minuto per il resto della notte, il suo riposo fuori stagione sarebbe stato ben meritato.

Invece, non solo è tornato, ha dominato. A parte il layup di Monte Morris, Jokic è stato l’unico Nugget a segnare negli ultimi otto minuti e sei secondi di gioco. Non si potrebbe chiedere una migliore sintesi della sua stagione. Jokic portò i Nuggets il più lontano possibile. Non sono riusciti a portarlo negli ultimi passi di cui avevano bisogno stasera e di conseguenza la loro stagione si è conclusa.

Ma se queste squadre si incontreranno di nuovo la prossima stagione, con Murray e Porter di nuovo all’ovile e magari qualche upgrade sparsi nel resto del roster, non stupitevi se il risultato sarà diverso. Questa non è stata una lotta leale. Anche in quelle circostanze, Jokic ha fissato uno dei primi 15 giocatori di tutti i tempi in Stephen Curry ed era in tutto e per tutto il suo pari. Se la sua squadra può eguagliare la prossima stagione di Curry, questa potrebbe essere una delle migliori serie della postseason 2023.

2. Tempo di boogie

Le ultime quattro stagioni non sono state gentili con DeMarcus Cousins. In quel lasso di tempo, è riuscito in qualche modo a giocare per i Curry-era Warriors, LeBron James Lakers, James Harden Rockets, Kawhi Leonard Clippers, Giannis Antetokounmpo Bucks e Jokic Nuggets… senza mai vincere un campionato. È stato in quattro squadre solo negli ultimi due anni e non ha nemmeno iniziato questa stagione in un roster. L’NBA ha sostanzialmente scartato un ex All-Star di 31 anni.

Ma come ha dimostrato questa serie, Cousins ​​ha ancora un posto in campionato. In effetti, potrebbe avere una casa a Denver. Questo è stato evidente dal momento in cui ha firmato. Potrebbe non essere più un giocatore da 30 minuti e la sua difesa può rasentare il disastroso, ma i numeri non mentono. Prima dell’arrivo di Cousins ​​a gennaio, i Nuggets erano stati superati di 217 punti negli 823 minuti in cui avevano giocato senza Jokic. Dopo? Questo è sceso a soli 38 punti in 662 minuti.

Ha dato il meglio di sé in gara 5, segnando 19 punti su 8 su 12 per mantenere Denver a galla nei minuti in cui Jokic ha dovuto riposare. Ancora una volta, Denver ha tenuto il passo nei minuti non Jokic. Per la serie nel suo insieme, i Nuggets hanno effettivamente vinto i minuti giocati da tre di Cousins.

È un giocatore molto specifico in questa fase della sua carriera, ma quella specificità è molto preziosa per Denver. I Nuggets sono costruiti attorno ai doni unici di Jokic. Nessun backup sulla Terra potrebbe replicarli. Ma in Cousins, hanno il facsimile più vicino che potrebbero chiedere con uno stipendio minimo, un centro di regia attraverso il quale possono correre in attacco e che può battere le mancate corrispondenze. Non è più un giocatore fondamentale. Non dovrebbe iniziare. Ci sono matchup in cui non potrà giocare affatto. Ma Cousins ​​ha dimostrato che non dovrebbe aspettare fino a metà stagione per trovare un lavoro il prossimo anno. Semmai, Denver dovrebbe impegnarsi subito con lui come suo centro di backup principale.

3. La forza dei numeri

Andrew Wiggins guadagna lo stipendio massimo. Jordan Poole si sta muovendo in quella direzione. C’è una ragione per cui i Warriors ora stanno iniziando entrambi insieme alle loro tre superstar trincerate. La maggior parte delle squadre è così disperata per giocatori del genere che li mettono a terra. Se Denver avesse avuto Wiggins o Poole stasera, avrebbero giocato 45 minuti ciascuno.

Steve Kerr li ha usati per 50… messi insieme. Nessuno dei due ha chiuso la partita. Invece, hanno fatto affidamento su Kevon Looney, guadagnando soldi di livello medio, Otto Porter, uno swing fuoricampo con stipendio minimo e Gary Payton II, una sorpresa del campo di addestramento, come giocatori di ruolo del quarto trimestre. Quella decisione si è rivelata brillante. Aiuta i Warriors a difendersi da un Jokic furioso. Payton colpisce alcuni dei più grandi colpi della sua carriera. I Guerrieri avanzarono.

Il mantra di Golden State dall’arrivo di Steve Kerr è stato “la forza dei numeri”, ma si è sempre sentito un po’ forzato. Si potrebbe obiettare che i minuti eccessivi di Anderson Varejao in Gara 7 delle finali NBA del 2016 siano costati un campionato a Golden State. I loro titolari hanno sempre giocato pochi minuti in nome dell’ingaggio dell’intero roster. A parte gli anni di Kevin Durant, ha sicuramente aiutato la chimica, ma i numeri suggerivano che probabilmente non stava facendo loro molti favori in campo.

Ma questa squadra è tutta un’altra cosa. Non c’è nulla di forzato nella profondità di questa stagione. I Warriors sono il raro contendente con così tante stelle che non devono nemmeno usarle tutte. Il loro surplus di talenti è così enorme che possono scegliere e scegliere giocatori di ruolo per circostanze specifiche senza doversi preoccupare di un deficit di talento. Persino il debuttante Jonathan Kuminga ha dato loro un allungamento del secondo quarto mezzo decente. Andre Iguodala avrà un ruolo che lo aspetta al suo ritorno. La profondità di Golden State è forse la sua arma più grande. I Warriors possono giocare in qualsiasi modo scelgano. Pochi altri contendenti sono mai stati in grado di dire lo stesso.

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