FIFA ed EA Sports terminano la loro partnership bidecennale

Dopo quasi tre decenni, una delle relazioni commerciali di maggior successo nello sport è finita.

Mesi di trattative tese tra il produttore di videogiochi Electronic Arts e la FIFA, l’organo di governo globale del calcio, si sono concluse senza un accordo per estendere una partnership che aveva creato non tanto un gioco estremamente popolare quanto un fenomeno culturale.

L’accordo attuale, che doveva concludersi dopo la Coppa del Mondo di quest’anno in Qatar, è stato adattato per arrivare alla Coppa del Mondo femminile la prossima estate. Una volta terminato il torneo, ha affermato la società, 150 milioni di giocatori di videogiochi FIFA dovranno abituarsi a un nuovo nome per la serie: EA Sports FC.

Il gioco in sé non cambierà molto. La maggior parte dei club e delle stelle più famosi del mondo sarà ancora giocabile a causa di accordi di licenza separati con le loro squadre e campionati, anche se la Coppa del Mondo stessa e altri eventi controllati dalla FIFA non saranno più inclusi. Tuttavia, la continuazione del gioco non altera la natura sismica del rebranding.

Per milioni di persone in tutto il mondo, le lettere FIFA non rappresentano un vero calcio, ma piuttosto una scorciatoia di una parola per una serie di videogiochi che è cresciuta fino a fornire lo sfondo alle vite di giocatori diversi come i professionisti della Premier League e i fan occasionali. Anche i giocatori che non hanno altri legami con lo sport hanno conosciuto le sue stelle e le sue squadre attraverso i loro doppelgänger digitali.

Questo tipo di ampio utilizzo ha creato una partnership redditizia sia per EA Sports che per FIFA: il gioco ha generato oltre $ 20 miliardi di vendite negli ultimi due decenni.

Ma la scritta era rimasta sul muro per mesi. Sebbene la controversia fosse indubbiamente radicata in parte su aspettative finanziarie diverse – la FIFA cercava almeno il doppio dei 150 milioni di dollari che riceve ogni anno da EA Sports, il suo principale partner commerciale – è diventato anche subito chiaro che c’erano aspettative diverse su ciò che dovrebbe essere incluso in un nuovo accordo.

L’accordo più recente è stato firmato 10 anni fa, ma gli anni successivi sono stati segnati non solo da grandi cambiamenti tecnologici, ma probabilmente anche da sconvolgimenti ancora maggiori alla FIFA, che è quasi crollata dopo un grave scandalo di corruzione nel 2015. Il nuovo leader della FIFA, Gianni Infantino, ha provato – e spesso fallito – a sbloccare nuovi flussi di entrate.

Quando anche i colloqui diretti tra Infantino e Andrew Wilson, l’amministratore delegato di Electronic Arts, non hanno portato a una svolta, le parti hanno concordato una separazione amichevole, ha detto Wilson.

“Si trattava davvero di come possiamo fare di più per i giocatori, di più per i fan, come possiamo offrire loro più modalità di gioco, come possiamo portare più partner nel gioco, come possiamo espanderci oltre i limiti del gioco tradizionale ”, ha detto in un’intervista telefonica Wilson, la cui associazione personale come ingegnere del gioco risale a due decenni fa.

Oltre al raddoppio del canone di licenza, la FIFA ha anche chiesto la possibilità di collegare il proprio marchio ad altri prodotti digitali, inclusi altri videogiochi, secondo le persone che hanno familiarità con i colloqui. Questo si è rivelato un passo troppo avanti per EA Sports, che ora deve persuadere legioni di fan devoti ad abituarsi a un altro nome.

Per la FIFA, ora c’è la possibilità di cercare nuove opportunità. Ma replicare il gioco di EA non sarà facile.

“Se stai interrompendo una relazione che risale a oltre 20 anni fa, ci saranno delle conseguenze”, ha affermato Gareth Sutcliffe, analista senior specializzato nel settore dei videogiochi presso Enders Analysis. “EA continuerà ad andare avanti: hanno tutta l’intelligenza tecnologica, l’implementazione creativa di un gioco di calcio assolutamente fantastico – ed è davvero fantastico. Ma cosa ha la FIFA? Il loro nome. E poi cosa?”

Parte del calcolo di EA Sports nel separare FIFA, l’organizzazione, dal gioco che ha portato il suo nome per una generazione sono stati gli ostacoli ripidi che qualsiasi sfidante dovrà affrontare per testare il dominio di EA nel mercato. La sua posizione è cresciuta fino a raggiungere il controllo quasi completo sull’industria dei giochi di calcio grazie a oltre 300 altri accordi di licenza simili con organizzazioni come la UEFA, che gestisce la Champions League, e campionati e competizioni nazionali in tutto il mondo.

Tali accordi consentono a EA di utilizzare i nomi e le sembianze non solo dei giocatori, ma anche di club di fama mondiale e campionati e competizioni importanti nel suo gioco. La società si è affrettata a piegare i suoi collegamenti martedì; pochi istanti dopo che l’azienda ha annunciato il suo cambio di direzione, alcuni di del mondo più grande squadre – e alcuni dei più piccolo – ha chiarito che si sarebbero schierati con EA Sports su FIFA.

Poiché la FIFA cerca un nuovo partner, molte di queste licenze limiteranno ciò che può fare. Ad esempio, le due più grandi competizioni per club del mondo, la Premier League inglese e la Champions League d’élite del calcio europeo, saranno disponibili solo per i giocatori dell’EA Sports FC.

“EA Sports è un partner a lungo termine e prezioso della Premier League e non vediamo l’ora di continuare a lavorare insieme nella nuova era”, ha dichiarato Richard Masters, amministratore delegato della Premier League, nella dichiarazione di EA annunciando la sua rottura con FIFA. La dichiarazione includeva anche commenti di funzionari che rappresentavano gli organi direttivi di Europa e Sud America, nonché i capi delle leghe tedesche e spagnole.

Credito…Nick Adams/Reuters

Forse indicando potenziali opportunità commerciali, la dichiarazione includeva anche un commento di Nike. In base al suo attuale accordo con la FIFA, EA Sports è stata limitata nelle attività commerciali a causa della sensibilità della FIFA alla sua lista di partner commerciali. Ora libero da tale restrizione, Wilson ha chiarito che EA Sports cercherà di collaborare con più aziende e marchi, creando il potenziale per la vendita diretta al consumatore di maglie delle squadre e altri prodotti.

Il successo commerciale del gioco FIFA è stato in gran parte basato sulla capacità di EA di sfruttare la stagionalità del calcio; spesso l’azienda ha apportato poco più che modifiche estetiche alla sua offerta – un noto giocatore con la maglia della sua nuova squadra, ad esempio, o un club promosso da una divisione inferiore – presentandolo come un prodotto nuovo di zecca su base annuale.

“Se non è il numero 1, è sicuramente tra i primi tre franchise di giochi di tutti i tempi”, ha affermato Sutcliffe, l’analista di gioco. “E il motivo è che ci sono così tante uscite. Ogni anno cambiano il numero sulla scatola, mettono un nuovo giocatore in prima linea ed è più o meno lo stesso sotto il cofano”.

Parte delle trattative tra FIFA ed EA Sports fondate sull’evoluzione di come sta cambiando il mondo digitale. I prodotti e i giochi più recenti come Fortnite e Roblox sono visti come mondi digitali tanto quanto i giochi, qualcosa a cui la FIFA ha voluto attingere concedendo in licenza il proprio nome in altri prodotti.

EA Sports ha detto alla FIFA che non sarebbe stata disposta a condividere un nome che ha reso famoso a livello mondiale nel contesto del mercato dei videogiochi.

“Sto per dire, ‘Aspetta un secondo: abbiamo letteralmente speso centinaia di milioni di dollari per costruirlo e mi stai dicendo che Epic Games può entrare e ottenere una licenza per il nome che abbiamo costruito e che noi hanno messo in primo piano e questo è diventato parte integrante dei giochi?’” Peter Moore, ex capo della divisione sportiva di EA, ha detto al New York Times quando è emersa per la prima volta la notizia che EA e FIFA potrebbero separarsi.

Anche la strategia finanziaria di EA per FIFA si è evoluta nel corso degli anni, con la redditività in crescita grazie a innovazioni come i pacchetti giocatore, simili alle carte collezionabili, che richiedono agli utenti di spendere soldi all’interno del gioco mentre cercano di costruire i migliori roster. Una società di analisi ha stimato che la funzionalità di gioco nota come Ultimate Team valesse fino a 1,2 miliardi di dollari per EA Sports l’anno scorso.

Per la FIFA, una rottura con EA Sports e la perdita dei suoi pagamenti di licenza a nove cifre, rappresenta un rischio per Infantino, che il mese scorso ha annunciato che si sarebbe candidato per un terzo mandato come presidente e dopo aver promesso dispense sempre più grandi al 211 federazioni calcistiche che votano alle elezioni. Anche le questioni complicate sono state il problema nel reparto commerciale della FIFA. Kay Madati, assunta con molto clamore la scorsa estate, partito il mese scorso dopo meno di un anno di carica, essendo diventato il terzo capo della pubblicità a lasciare da quando Infantino è stato eletto presidente nel 2016.

Per ora, l’attenzione della FIFA è sui Mondiali del Qatar. Lo stesso vale per EA Sports, con Wilson che promette che l’ultima versione di FIFA, il gioco, a settembre sarà la più grande di sempre. Ha anche detto che sperava che non sarebbe stata l’ultima Coppa del Mondo in un gioco prodotto da EA Sports, offrendo un ramo d’ulivo insistendo che sarebbe ancora possibile concludere un accordo separato con la FIFA.

“Ci piacerebbe continuare a rappresentare la Coppa del Mondo attraverso il gioco”, ha detto.

Leave a Comment