Dopo aver perso contro l’UNC, l’allenatore K ha cambiato il modo in cui stava allenando e ha Duke ancora vivo nel torneo NCAA

SAN FRANCISCO — Sabato in un palazzo scintillante costruito per il basket che chiamano Chase Center, Mike Krzyzewski allenerà la sua 1.437a partita al college. Cosa aspetta? Gloria o sconfitta?

La testa di serie numero 2 Duke è a una vittoria dal fare le Final Four e mandare Krzyzewski lì per la 13a volta. Con una vittoria sulla testa di serie numero 4 dell’Arkansas, Krzyzewski avrebbe rotto il pareggio per la maggior parte delle Final Four in una carriera con il leggendario John Wooden.

“Le Final Four sono una mecca per un giocatore e un allenatore”, ha detto venerdì Krzyzewski. “È solo… non c’è niente di simile.”

I Blue Devils (31-6) affronteranno i Razorbacks (28-8) in un match in corso da quasi tre decenni. L’ultima volta che Duke e Arkansas hanno giocato è stato su un palco più grande di questo: la partita del campionato nazionale del 1994. L’Arkansas ha vinto il suo unico titolo. Eric Musselman ha gli Hogs nell’Elite Eight per la seconda stagione consecutiva, un’impresa compiuta l’ultima volta a scuola da quei Razorbacks vincitori del titolo nel 1994, che hanno spinto all’Elite Eight (e poi alle Final Four) un anno dopo. Se l’Arkansas concludesse la carriera di K, raddoppierebbe come la settima Final Four nella storia del programma.

Krzyzewski ha aperto un po’ venerdì. Lo ha condiviso, dopo la sconfitta casalinga contro la Carolina del Nord per chiudere la stagione regolare (a proposito: tutti vedono UNC vs. Duke per la prima volta nella storia del torneo NCAA, proprio dietro l’angolo, incombente come un brontosauro), sono state apportate modifiche sottili ma necessarie. Sono quei cambiamenti che hanno permesso a Duke di crescere e, in sostanza, li ha portati a un sabato sera a San Francisco con la possibilità di andare alle Final Four.

“Durante quei dieci giorni ho imparato qualcosa e ho visto la mia squadra ferita”, ha detto Krzyzewski. “Non solo per una perdita, ma per un sacco di cose. Ho appena avuto un buon incontro con me stesso. Ho detto che, ‘Devo fare qualcosa.’ Devo aiutare in qualche modo, e parte di questo è stato il mio approccio con loro”.

Cose del genere: il torneo NCAA prevede tempi di intervallo di circa cinque minuti più lunghi di quelli che le squadre hanno durante la stagione. Quindi, invece di affrontare subito il bene e il male quando la squadra si riunisce negli spogliatoi, Krzyzewski ha giocato a piede libero.

“Non l’ho mai fatto prima, ma allo stato del Michigan e di nuovo ieri sera, quando sono entrato negli spogliatoi, ho appena tirato fuori una sedia e mi siedo con loro per circa cinque minuti e, ok, ecco dove siamo’ re at, e parla con loro”, ha detto.

Potresti anche percepire un po’ di rammarico da parte di Krzyzewski per come ha gestito la sconfitta contro l’UNC e per il suo discorso alla folla, dicendo a tutti di “per favore, stai zitto”.

“Ho visto la mia squadra, mi sono sentito davvero male per loro”, ha detto Krzyzewski. “Mi sono sentito davvero male per aver perso. Quando ho detto ‘inaccettabile’, non era che fossero inaccettabili. Era il risultato che era inaccettabile e volevo assicurarmi che non fosse frainteso da loro, e così noi” ve tipo — fa parte del crescere insieme, crescere, e me ne assumo la responsabilità”.

Se questa squadra di Duke fosse stata costruita con un diverso insieme di personalità, non avrebbero risposto come hanno fatto. C’è fede, fiducia, intelligenza e fiducia emotiva. Duke ha trascorso quasi una settimana tra la sua demoralizzante sconfitta casalinga nell’ultima partita casalinga di K e l’inizio del torneo ACC. Senza una partita da giocare, il divario ha creato una fessura sufficiente per consentire agli allenatori e ai giocatori di scavare e tracciare un nuovo corso per la stagione.

Ciò è stato dimostrato dal modo in cui Duke si è trasformato in termini di esecuzione e compostezza lungo il tratto di ogni vittoria da allora.

Nel gioco post-stagionale, Duke è diventato un mostro quando il gioco è in bilico. La squadra è stata in svantaggio o in parità negli ultimi minuti di quattro delle sue cinque partite nei tornei ACC e NCAA. Contro Syracuse, Miami, Michigan State e Texas Tech, i Blue Devils hanno risposto collettivamente vincendo quelle quattro partite battendo quelle quattro squadre 57-22.

Giovedì vs. i Red Raiders, Duke ha realizzato i suoi ultimi otto tiri negli ultimi 8:25 della partita. Un gesto oltraggioso contro la difesa n. 1 del Paese. Non ci sono molti bugaboo per Krzyzewski per scuotere 47 anni di carriera, ma la vittoria di Duke sulla Texas Tech ha segnato la prima vittoria del programma NCAA nel fuso orario del Pacifico, in assoluto.

“L’ha detto Jon Scheyer ieri quando eravamo insieme come staff, anche prima della partita”, ha detto Krzyzewski. “Ha detto: ‘Sai, allenatore, questo è un gruppo buono come quello che abbiamo avuto per quanto riguarda l’andare d’accordo.’ Sono davvero un bel gruppo di ragazzi, stanno diventando uomini, ed è… quanto sono fortunato?”

Paolo Banchero, candidato al numero 1 nel Draft NBA, ha una media di 19.3 punti, 7.0 rimbalzi, 4.0 assist e sta tirando il 54% nel Torneo NCAA. Il grande compagno Mark Williams è stato una sorta di stella sconosciuta, con una media di 15,3 punti, 7,7 rimbalzi e 4,3 stoppate nelle ultime tre partite. Jeremy Roach ne ha messi 15 a testa negli ultimi due, colpendo colpi di frizione per respingere i nemici e portare Duke a un record di 17 Elite Eight sotto Krzyzewski. K supera tutte le squadre tranne cinque nelle vittorie di tutti i tempi nei tornei. Ha 100 vittorie contro 82 scuole. Kentucky (129), UNC (129), Duke (117), Kansas (112) e UCLA (108) sono gli unici davanti a lui.

È scandaloso. Ma in un torneo che ha visto San Pietro a 15 teste di serie fare l’ineditoche ha visto Miami fare il suo primo Elite Eight nella storia della scuola, che è offerto come vario di un Elite Eight come non abbiamo mai visto, non pensare che Duke stia automaticamente passeggiando come una sorta di shoo-in per NOLA.

I Blue Devils avranno una squadra dell’Arkansas che non si farà intimidire, nemmeno un po’. La vittoria dei Razorbacks giovedì, oltre la testa di serie n. 1, Gonzaga ha reso questa squadra la prima nella storia a eliminare una testa di serie n. 1 negli NCAA e ottenere una vittoria in stagione regolare su una squadra n. 1 di AP (Auburn, a febbraio). Sabato sarà una battaglia. Quella battaglia sarà combattuta per guadagnare il passaggio su quello che Krzyzewski chiama il “ponte”.

La costruzione del girone ha un grande baratro tra una finale regionale e le semifinali nazionali. Ancora una volta, stiamo parlando della mecca dei cerchi qui. Per arrivarci, è necessario un collegamento.

“Pochissime persone attraversano quel ponte”, ha detto Krzyzewski, “e quindi sono stato in grado di attraversarlo con le mie squadre 12 volte, e attraversare con questa squadra sarebbe una cosa incredibile per me, e so cosa c’è nell’altra lato del ponte. Non lo fanno. Possono solo guardarlo. Quindi mi fa desiderare di più per loro. “

A una vittoria di distanza da un incontro che sarebbe durato secoli, non importa chi attraversi il ponte per affrontare Duke. O è il David-vs.-Goliath di tutti i tempi nella storia dello sport — Duke vs. San Pietro, misericordia, misericordia! — o Duke vs. La Carolina del Nord è in una fase delle Final Four per la prima volta nella storia della rivalità con il ritiro incombente di Krzyzewski che ha alzato la posta in gioco più in alto di quanto non sia mai stato o potrebbe mai essere di nuovo.

È quasi troppo. È quasi troppo perfetto. Prima che possiamo arrivarci, abbiamo qualcosa da sistemare a San Francisco. Vediamo se Duke ha un altro livello da mostrarci tutti, o se l’Arkansas può fare lo spoiler e ottenere un’altra vittoria su Krzyzewski, a 28 anni dall’ultima.

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