Dipartimento di Giustizia per porre fine all’iniziativa dell’era Trump per scoraggiare le minacce cinesi

ARLINGTON, Virginia – Il Dipartimento di Giustizia ha dichiarato mercoledì che stava ponendo fine a uno sforzo controverso dell’era Trump per combattere le minacce alla sicurezza nazionale cinese che i critici hanno affermato che avrebbero preso di mira ingiustamente professori di origine asiatica.

Un alto funzionario del Dipartimento di Giustizia, Matthew G. Olsen, ha affermato in un commento al National Security Institute della George Mason University che l’agenzia avrebbe invece introdotto una strategia più ampia intesa a contrastare le minacce provenienti da nazioni ostili, che si estenderebbe oltre la Cina per includere paesi come Russia e Iran e Corea del Nord.

“Raggruppando i casi sotto la rubrica China Initiative”, ha affermato Olsen, “abbiamo contribuito a dare origine a una percezione dannosa che il dipartimento applichi uno standard inferiore per indagare e perseguire la condotta criminale relativa a quel paese o che in qualche modo vediamo le persone con legami razziali, etnici o familiari con la Cina in modo diverso”.

La fine del programma significa che il Dipartimento di Giustizia ritirerà il nome China Initiative e stabilirà un livello più alto per i procedimenti giudiziari di accademici e ricercatori che mentono al governo sulle affiliazioni cinesi.

La mossa arriva un anno dopo che i sostenitori dei diritti civili, i gruppi imprenditoriali e le università hanno espresso per la prima volta preoccupazioni all’amministrazione Biden sul fatto che il programma avesse raffreddato la ricerca scientifica e contribuito a una marea crescente di sentimenti anti-asiatici.

Il procuratore generale Merrick B. Garland ha chiamato personalmente alcuni di questi avvocati mercoledì per informarli sui cambiamenti, secondo le persone che hanno parlato in condizione di anonimato per rivelare i dettagli di quelle chiamate.

Ma la fine dell’iniziativa non significa che Pechino non rappresenti più una minaccia significativa per la sicurezza nazionale. Il governo cinese continua a utilizzare spie, cyberhacking, furto di proprietà intellettuale e propaganda per sfidare la posizione degli Stati Uniti come potenza economica e militare preminente del mondo, attività che è solo diventata più acuta.

L'”approccio più completo” affronta l’allarmante aumento delle attività illegali da parte di altre nazioni ostili, ha affermato Olsen, riflettendo il fatto che “non esiste una minaccia unica per un singolo avversario”.

Tra i casi perseguiti dal Dipartimento di Giustizia vi sono i tentativi dei governi di Cina, Iran e Bielorussia di punire i dissidenti all’estero. Ha esposto gli sforzi di Russia, Cina, Malesia e Pakistan per usare l’influenza segreta per minare il discorso politico americano. E ha accusato gli hacker che hanno condotto campagne informatiche dannose per conto di Cina, Iran, Corea del Nord e Russia.

Tuttavia, Olsen ha notato che le incursioni di Pechino sono state più sfacciate e dannose, rappresentando una minaccia alla sicurezza nazionale che “si distingue”.

La China Initiative è stata creata nel 2018 per affrontare questi pericoli, riunendo spionaggio, furto di segreti commerciali e casi di criminalità informatica sotto un’unica bandiera. In un certo senso, è stata una continuazione degli sforzi intrapresi durante le amministrazioni Bush e Obama.

Ma i leader dei diritti civili e i membri del Congresso si sono irritati per il nome China Initiative, che credevano alimentasse intolleranza e pregiudizi contro gli asiatici americani in un momento in cui i crimini d’odio anti-asiatici erano in aumento.

E il lavoro dell’iniziativa per combattere lo spionaggio, il furto e l’hacking informatico è stato oscurato da procedimenti giudiziari intentati contro accademici che non hanno rivelato il fatto di avere affiliazioni finanziarie o di altro tipo con istituzioni cinesi quando hanno richiesto sovvenzioni del governo federale. I procedimenti giudiziari avevano lo scopo di dissuadere le persone dal nascondere le affiliazioni straniere e hanno portato scuole e ricercatori a imporre politiche di divulgazione più rigorose.

Alcuni casi hanno portato a condanne, tra cui il professore di chimica di Harvard Charles Lieber a dicembre. Ma il Dipartimento di Giustizia ha perso o ha deciso di ritirare molti di questi casi, spingendo i critici ad affermare che tutti i professori asiatici che lavorano negli Stati Uniti erano diventati ingiustamente obiettivi investigativi e avevano scoraggiato la ricerca scientifica e la collaborazione accademica.

In un fallimento di alto profilo, i pubblici ministeri hanno ritirato le accuse contro Gang Chen, un professore di ingegneria meccanica al MIT, dopo che il Dipartimento dell’Energia ha affermato che le sue affiliazioni segrete con la Cina non avrebbero influenzato la sua domanda di sovvenzione.

Subito dopo aver assunto il suo incarico in ottobre, Olsen ha iniziato una revisione di tre mesi della China Initiative, che includeva interviste con l’FBI e altre agenzie di intelligence, agenzie di ricerca, istituzioni accademiche, rappresentanti della comunità degli asiatici americani e delle isole del Pacifico e membri del Congresso.

La sua decisione di abbandonare il nome dell’iniziativa e ripiegare i casi di sicurezza nazionale relativi alla Cina nella missione generale della divisione di sicurezza nazionale riflette queste critiche.

“Abbiamo sentito le preoccupazioni della comunità dei diritti civili sul fatto che l’Iniziativa cinese abbia alimentato una narrativa di intolleranza e pregiudizi”, ha affermato Olsen. “Per molti, quella narrativa suggerisce che il Dipartimento di Giustizia tratta le persone provenienti dalla Cina o di origine cinese in modo diverso”.

Il signor Olsen ha affermato che la sua revisione non ha rilevato che pregiudizi o pregiudizi abbiano guidato i casi di frode delle sovvenzioni. “Nel corso della mia revisione, non ho mai visto alcuna indicazione, nessuna, che qualsiasi decisione presa dal Dipartimento di Giustizia fosse basata su pregiudizi o pregiudizi di qualsiasi tipo”.

Ma ha detto di condividere la preoccupazione che quei casi, e l’iniziativa più in generale, abbiano generato la percezione di un trattamento pregiudizievole.

In futuro, il dipartimento utilizzerà tutti i suoi strumenti di applicazione, comprese le cause civili, per affrontare potenziali frodi sulle sovvenzioni. Ha detto che il dipartimento salverebbe l’accusa per gli imputati che sembrano presentare una minaccia alla sicurezza nazionale. Ha rifiutato di discutere cosa sarebbe successo ai casi pendenti di frode sulle sovvenzioni.

Alcuni repubblicani hanno criticato i cambiamenti, dicendo che hanno indicato che l’amministrazione Biden non avrebbe contrastato efficacemente l’aggressione del governo cinese, nonostante il voto di Olsen di continuare a farlo.

Il senatore Tom Cotton, repubblicano dell’Arkansas, ha affermato che l’amministrazione Biden ha annullato l’iniziativa “perché afferma che è razzista”, ma che il governo cinese ha “trasformato studenti e ricercatori che studiavano negli Stati Uniti in spie straniere”.

Il rappresentante Judy Chu, democratico della California, uno dei numerosi legislatori che avevano sollecitato il Dipartimento di Giustizia a modificare l’iniziativa, ha accolto con favore i cambiamenti. Il programma ha incoraggiato la profilazione razziale e rafforzato lo stereotipo secondo cui gli asiatici americani erano “altri perpetui” di cui non ci si poteva fidare, ha affermato.

“La China Initiative non sarà ricordata per alcun successo nel frenare lo spionaggio, ma piuttosto per aver rovinato le carriere e scoraggiato molti asiatici americani dal perseguire carriere nei campi STEM per paura che anche loro vengano presi di mira”, ha detto la signora Chu in un dichiarazione.

“Concentrandosi esclusivamente sulla Cina, nonostante le continue minacce di paesi come Iran e Russia, questa iniziativa ha dipinto la Cina come una minaccia esistenziale unica per gli Stati Uniti, qualcosa che sappiamo ha portato a più violenze”, ha affermato.

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