Come il conflitto Russia-Ucraina ha cambiato radicalmente la presidenza di Biden

Riprendendo le abitudini di lettura dei suoi oltre tre decenni al Senato, Biden si tuffa nei libri di briefing e riempie i suoi aiutanti di domande, secondo due assistenti senior della Casa Bianca. Ma la routine è diventata più frenetica e dispendiosa in termini di tempo nelle ultime settimane quando la minaccia di un’invasione russa dell’Ucraina si è trasformata in realtà. A differenza della sua ultima crisi di politica estera – il ritiro delle truppe statunitensi dall’Afghanistan – Biden è stato costretto a dedicare il suo tempo a rispondere alle azioni di una nazione straniera piuttosto che a plasmare la politica statunitense lì.

Biden nei giorni scorsi ha partecipato agli incontri mattutini nella Situation Room e alle sessioni serali nello Studio Ovale; ha lavorato nella Sala del Trattato mercoledì scorso quando gli assistenti credevano che un’invasione russa fosse imminente. Blinken, sopra tutti gli altri, è emerso come il principale confidente del presidente, utilizzato come cassa di risonanza e consigliare su come plasmare la politica statunitense e mobilitare la pressione globale contro la Russia alla luce della sua invasione. Biden si è anche appoggiato a persone con una vasta esperienza russa, tra cui Bill Burns, il direttore della CIA che un tempo ha servito come ambasciatore della nazione a Mosca, e Victoria Nuland, il sottosegretario di Stato che era un importante collegamento con l’Ucraina sotto il presidente Barack Obama.

Ma Biden è anche orgoglioso di essere una sorta di esperto di Putin stesso. E, come per il suo approccio all’Afghanistan durante l’estate, è rimasto fedele al proprio istinto. Non c’è stata alcuna esitazione sul coinvolgimento delle forze armate statunitensi nel conflitto. Ha costantemente accumulato sanzioni piuttosto che strappare un grosso pezzo all’inizio. E non è arrossito all’idea di essere severo con Putin. Durante il loro vertice a Ginevra la scorsa estate e durante le loro telefonate, Biden ha implementato una strategia per deviare le famose lunghe e tortuose digressioni storiche del presidente russo, piuttosto che impegnarsi in un colpo di fortuna, hanno detto gli assistenti.

“Sig. Presidente, conosco la storia. E so che sai che non è giusto”, ha detto Biden a Putin durante una delle loro telefonate sicure quando il presidente russo ha fatto una denuncia sulla minaccia che Mosca ha dovuto affrontare dall’espansione della NATO negli anni ’90. Ed è stato guardando Putin pronunciare un discorso pieno di lamentele in cui ha avvertito dello “spargimento di sangue” tra gli ucraini che Biden si è convinto che un’invasione fosse imminente nonostante la diffusa speculazione che fosse un bluff.

La guerra in Ucraina è arrivata a dominare questo momento della sua presidenza, un’aggiunta indesiderata al mucchio di pressioni politiche che ostacolano l’amministrazione in patria. Ma la Casa Bianca è determinata a non lasciarsi sopraffare dalle tristi notizie a Kiev. Biden ha comunque dato la priorità alla sua Corte Suprema e ha mantenuto la sua promessa di annunciare la selezione entro la fine di febbraio, un’impresa non insignificante per un presidente noto per rispettare le scadenze.

Tuttavia, il suo primo discorso sullo stato dell’Unione è stato riscritto più volte ed è rimasto incompiuto il giorno prima che fosse fissato per essere pronunciato, secondo due collaboratori della Casa Bianca. Biden ha passato un po’ di tempo per le prove, ma le ultime revisioni incentrate sulla Russia hanno richiesto un’ampia riscrittura. Ciò è in netto contrasto con il piano originale, che prevedeva di utilizzare il discorso per offrire un ripristino interno della presidenza. Mentre Biden discuterà ancora dell’inflazione, del calo dei tassi di Covid e della sua scelta di Ketanji Brown Jackson per la corte, l’Ucraina sarà ora un fulcro.

La raffica di attività degli ultimi giorni ha richiesto mesi in realtà. L’intelligence americana ha notato per la prima volta i segni dei movimenti delle truppe di Mosca lo scorso autunno e ha iniziato ad allertare silenziosamente gli alleati della possibilità di un’invasione. I loro avvertimenti sono stati accolti con un diffuso scetticismo, poiché alcune nazioni europee in particolare non credevano che Putin sarebbe andato fino in fondo. Il messaggio coerente degli Stati Uniti è stato: speriamo che tu abbia ragione, ma non possiamo correre il rischio che non lo sia.

In poco tempo, la Casa Bianca smise di sussurrare. In uno sforzo concertato e molto insolito, ha iniziato ad avvertire ad alta voce del comportamento aggressivo di Putin. La strategia per acquisire informazioni pubbliche quasi in tempo reale è stata elaborata da Burns e dal direttore dell’intelligence nazionale Avril Haines e rapidamente approvata dal presidente che pensava che lo sforzo potesse scuotere Putin, un ex capo del KGB noto per salvaguardare i suoi segreti. Non era visto come un deterrente garantito ma un possibile meccanismo per rallentare il leader russo e magari farlo ricredere.

Lentamente e faticosamente, gli alleati riluttanti furono portati a bordo. Funzionari della Casa Bianca hanno affermato che un accordo in linea di principio per fermare il gasdotto Nord Stream 2, che fornirebbe alla Germania e ad altri gas naturale russo, è stato raggiunto prima ancora che il nuovo cancelliere tedesco Olaf Scholz arrivasse a Washington per il suo incontro la scorsa settimana. Mentre Scholz ballava sull’argomento in una conferenza stampa alla Casa Bianca, i due governi avevano già raggiunto un accordo generale sulla sospensione dell’oleodotto alla luce dell’invasione russa. E la Casa Bianca è stata rincuorata quando la Germania ha fatto un ulteriore passo avanti durante il fine settimana e, in un passo storico, ha promesso assistenza militare all’Ucraina.

I critici hanno accusato l’amministrazione di essere troppo lenta nel reagire al comportamento aggressivo di Putin, o di non aver sanzionato il Cremlino prima che i suoi carri armati attraversassero il confine ucraino. Ma Biden ei suoi collaboratori da allora hanno imposto punizioni storiche a Putin e alla sua economia, rendendo la Russia un paria globale e riaffermando l’alleanza occidentale con un vigore che non si vedeva dai tempi della Guerra Fredda. Se la loro determinazione possa sopravvivere a quella di Putin è un’altra questione.

I funzionari dell’amministrazione sono stati incoraggiati dal ritmo lento dell’avanzata russa e dall’eroismo mostrato dal popolo ucraino e dal suo presidente. Ma avvertono anche che è troppo presto per festeggiare, avvertendo che Putin ha ancora forze e potenza aerea da schierare e potrebbe ancora intensificare drammaticamente la sua invasione. Gli assistenti pensano che ci vorranno ancora molti giorni, e probabilmente un paio di settimane, prima che il corso della guerra sia completamente noto.

E con gli alleati degli Stati Uniti e della NATO che ora forniscono apertamente all’Ucraina armi che sono espressamente destinate a uccidere i russi, la minaccia di una guerra calda tra le superpotenze è molto più grande. Il pubblico americano resta contrario a farsi coinvolgere di più.

Biden potrebbe non essere un presidente in tempo di guerra – in effetti, ha fatto una campagna per far uscire gli Stati Uniti dall’Afghanistan – ma ha anche scommesso la sua presidenza nella lotta per la democrazia contro le forze autoritarie. Gli applausi che riceve al suo indirizzo in prima serata, o la loro mancanza, saranno eloquenti.

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