CJ McCollum prevede “molte vittorie nel nostro futuro” dopo aver guidato i New Orleans Pelicans alla vittoria del play-in sui San Antonio Spurs

NEW ORLEANS — Ovunque CJ McCollum vada a New Orleans in questo momento, dice di sentire il brusio in città per i Pelicans.

Mercoledì, di fronte a un pubblico tutto esaurito allo Smoothie King Center, che è proseguito mentre i Pelicans se ne sono andati con una vittoria per 113-103 sui San Antonio Spurs per avanzare nel torneo play-in della NBA.

“Questo è sicuramente l’inizio di qualcosa di speciale”, ha detto McCollum. “Vedi l’energia. Senti l’energia. Mia madre è in città; ho una famiglia in città. Quando andiamo a mangiare fuori, puoi sentire che la città è entusiasta del basket, come dovrebbe [be]. C’è molto talento qui. Stiamo giocando nel modo giusto. Ci sarà molto da vincere nel nostro futuro”.

McCollum è partito alla grande contro gli Spurs, segnando 27 punti nel primo tempo, di cui 19 nel secondo quarto quando era un perfetto 7 su 7 dal campo.

L’allenatore dei Pelicans Willie Green ha detto che McCollum è stata una forza stabilizzante e calmante per la squadra per tutta la notte.

“Gli abbiamo appena portato la palla e ha giocato gioco dopo gioco, punteggio dopo punteggio”, ha detto Green. “Il resto dei ragazzi ha iniziato a nutrirsi di CJ. Lui è stato in questi momenti. Ha giocato sul grande palco. Non è un caso che esca e abbia il gioco che ha”.

McCollum ha concluso con un record di 32 punti.

“Ho capito la grandezza di questo gioco”, ha detto McCollum. “Gli Spurs ad un certo punto andranno sempre di corsa. Sono ben allenati. Eseguono. Hanno molti grandi giocatori che possono tirare e segnare. Quando hai la possibilità di alzarti in doppia cifra, hai dare il pedale al metallo e cercare di essere aggressivo”.

McCollum ha anche capito come e quando coinvolgere gli altri.

Brandon Ingram ha saltato le tre partite precedenti e 13 delle ultime 18 per un problema al tendine del ginocchio destro. Quindi i Pelicans hanno preso la palla a Ingram in anticipo e ha segnato 11 dei suoi 27 punti nel primo quarto.

Il centro dei pellicani Jonas Valanciunas aveva cinque punti all’intervallo e New Orleans gli ha dato la palla nel terzo quarto, quando ha segnato 12 dei suoi 22.

“Continuando solo a parlare con loro quando ne ho bisogno. Capire cosa stiamo cercando di eseguire”, ha detto McCollum quando gli è stato chiesto come fosse un fattore calmante nel gioco. “Dobbiamo tirare fuori la palla e rallentare il gioco. Portare la palla a JV. Dire a BI di andare al centro e non accontentarsi del 3. Sii aggressivo e attacca il canestro. Siamo entrati nel bonus in anticipo. E poi scegliere i miei posti. Cerco di essere più aggressivo nei playoff, cerco di scendere un po’ di più in discesa”.

I Pelicans giocheranno ai LA Clippers venerdì sera per avere la possibilità di avanzare ai playoff come ottava testa di serie e affrontare la testa di serie Phoenix Suns.

Se i Pelicans avanzassero, diventerebbero la quarta squadra nella storia della NBA a raggiungere i playoff dopo aver iniziato 1-12 o peggio e la prima da quando i Suns hanno compiuto l’impresa nel 1996-97.

“È divertente. È eccitante. Non credo di essere mai stato in Smoothie King dove c’erano così tante persone qui”, ha detto Ingram. “Mostra fino a che punto siamo arrivati, iniziando 1-12. Avere la possibilità di raggiungere i playoff è una benedizione. Dobbiamo solo andare avanti, mantenere la concentrazione. Ma ho adorato l’energia nello Smoothie King Center”.

Anche se questa è stata la prima volta che McCollum ha sperimentato i livelli di rumore come pellicano, ha ricordato che l’arena diventava così rumorosa in passato, in particolare quando i Pelicans hanno spazzato via i suoi Portland Trail Blazers nel primo round dei playoff del 2018.

Spera che lo sforzo di mercoledì sera sia indicativo di ciò che la squadra sarà in grado di fare andando avanti.

“Ne sono felice. Sono eccitato”, ha detto McCollum. “Ovviamente, dobbiamo cercare di occuparci degli affari a Los Angeles, ma quando torneremo qui, non vedo l’ora di vedere più soldout. E li ricompenseremo con un alto livello di gioco, un alto livello di energia. Lasceremo tutto lì in campo”.

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