Caleb Love avvicina la Carolina del Nord al possibile scontro delle Final Four con Duke

Il primo incontro in assoluto di un torneo NCAA tra Duke e North Carolina non è più una possibilità inverosimile.

Quella resa dei conti da sogno avverrà nelle semifinali nazionali sabato prossimo se i Blue Devils e i Tar Heels riusciranno entrambi a vincere un’altra partita.

Caleb Love ha portato la Carolina del Nord all’Elite Eight venerdì sera con una raffica di layup contorti a fine partita e 3 punti profondi. La seconda guardia del secondo anno ha cambiato scarpe dopo l’intervallo e poi ha segnato tutti i suoi 30 punti tranne tre nel secondo tempo, portando l’ottava testa di serie Tar Heels a una vittoria per 73-66 sulla quarta testa di serie UCLA.

I due canestri più grandi di Love sono stati 3 punti negli ultimi due minuti di quello che era stato un secondo tempo teso, avanti e indietro.

Il primo, messo a punto da un acrobatico parato di Armando Bacot in caduta fuori campo, ha pareggiato il punteggio sul 64.

Il secondo, che è arrivato tramite uno schermo fuori palla di Brady Manek, ha dato alla Carolina del Nord un vantaggio di tre punti che i Tar Heels non hanno ceduto.

Cosa ha causato l’incendio di Love dopo l’intervallo dopo un primo tempo 1 su 8? Love ha accreditato la sua fiducia … e un suggerimento superstizioso del direttore delle operazioni di basket della Carolina del Nord Eric Hoots di passare dalle Jordan nere ai Carolina Blue.

“Non gioco mai bene con le scarpe nere, quindi mi ha detto di cambiare”, ha detto Love con un sorriso. “Ha funzionato.”

La vittoria della Carolina del Nord continua un’improbabile impennata dalla bolla del torneo NCAA alla cuspide delle Final Four. I Tar Heels ora devono solo battere domenica la cara 15esima testa di serie di marzo, St. Peter’s, per avanzare a New Orleans.

Duke è passato all’Elite Eight giovedì sera non sbagliando un colpo negli ultimi otto minuti e più per superare la Texas Tech. I Blue Devils sono i favoriti per battere l’Arkansa sabato nella partita per il titolo della West Regional.

Solo quattro volte prima di questa stagione Duke e North Carolina hanno mai raggiunto l’Elite Eight nello stesso anno. Solo nel 1991 entrambi raggiunsero le Final Four.

Anche se Cenerentola non presenta spesso reclute a quattro e cinque stelle né indossa la Carolina del Nord sul petto, la vittoria dei Tar Heels nelle Final Four sarebbe stata difficile da prevedere fino a metà febbraio. Questa è una squadra che ha perso cinque partite di 17 o più punti e ha camminato nel sonno attraverso un’imbarazzante sconfitta casalinga di nove punti contro il doloroso Pittsburgh il 16 febbraio.

Dopo alcune delle precedenti sconfitte della Carolina del Nord, Hubert Davis ha detto: “Era come, ‘Ragazzi, vi amo.’ Dopo lo stordimento di Pittsburgh, Davis ha detto: “Era ‘Ragazzi, andate qui'”.

Davis ha rafforzato il suo messaggio il giorno successivo tramite una sessione di film con 20 clip consecutive di guasti difensivi della Carolina del Nord. Immediatamente dopo, i Tar Heels hanno prodotto quella che Davis ha definito la loro migliore pratica della stagione.

“Dopo l’allenamento, ho detto: ‘Perché voi ragazzi giocate così duramente l’uno contro l’altro e non contro un avversario?’ ha detto Davis. “Per qualche ragione, questo sembrava risuonare in loro.”

Per non dire altro.

Dalla sconfitta di Pittsburgh, la Carolina del Nord è stata la quarta migliore squadra del paese, secondo le classifiche di efficienza di Bart Torvik. I Tar Heels sono entrati venerdì dopo aver vinto otto su nove, inclusa la vittoria al Duke per rovinare la festa di pensionamento di Mike Krzyzewsk, lo smantellamento di Marquette nel round di apertura del torneo NCAA e la vittoria ai tempi supplementari sul campione nazionale in carica Baylor due notti dopo.

Entrando nella partita di venerdì, l’UCLA sembrava essere uno degli avversari più duri che la Carolina del Nord avesse affrontato durante la sua ondata di fine stagione. I Bruins hanno restituito praticamente l’intero roster della scorsa stagione, quando sono passati dai First Four alle Final Four e poi hanno portato l’imbattuto Gonzaga ai tempi supplementari in una classica istantanea.

Mentre l’UCLA ha guidato per gran parte della partita di venerdì, i Bruins sono stati annullati da due fattori: il persistente infortunio alla caviglia destra di Jaime Jaquez e l’incapacità di fermare l’alto pick-and-roll della Carolina del Nord.

Più e più volte, i Tar Heels hanno usato lo schermo della palla alta per ottenere un incontro favorevole a Love o RJ Davis contro un omone dell’UCLA. L’amore, in particolare, ha sfruttato quelle discrepanze, spesso superando Cody Riley o alzandosi e sparando dal profondo se gli veniva concesso troppo spazio.

“L’allenatore Davis voleva solo che attaccassi il canestro”, ha detto Love. Sente che sono il migliore quando vado in discesa. Ho fatto alcuni layup in corso e poi il tiro dall’esterno ha iniziato a cadere”.

Mentre Jules Bernard ha segnato 16 punti e Tyger Campbell ha segnato 15 punti e 6 assist, i Bruins avevano bisogno di più di quanto il loro uomo di riferimento potesse dare loro per superare il letale secondo tempo di Love. Jaquez ha giocato valorosamente sull’infortunio alla caviglia infortunato nuovamente contro il Saint Mary’s, ma ha chiuso con soli 10 punti sul tiro 5 su 18.

Jaquez ha sbagliato un paio di tiri nell’ultimo minuto mentre l’UCLA ha cercato di rispondere alle gesta eroiche di Love. Dopo l’ultima, la Carolina del Nord potrebbe celebrare un’altra grande vittoria e guardare avanti, prima a San Pietro e forse dopo a Duke.

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