Betsy DeVos potrebbe finalmente ottenere il suo desiderio di buoni per la scuola privata nel Michigan

DETROIT — Dopo aver speso milioni di dollari per un obiettivo che finora le è sfuggito, Betsy DeVos potrebbe finalmente aver trovato il modo per raggiungerlo.

La ricca filantropa del Michigan occidentale che ha servito come segretaria per l’istruzione degli Stati Uniti sotto l’ex presidente Donald Trump si batte per i buoni per le scuole private nel suo stato d’origine almeno dal 2000, quando lei e la sua famiglia hanno investito circa 3 milioni di dollari per un referendum elettorale che è stato sonoramente respinto dagli elettori.

Ha trascorso i due decenni successivi spendendo molto in contributi elettorali e facendo pressioni per promuovere alternative alle scuole pubbliche tradizionali. DeVos e i suoi alleati sono riusciti a rendere il Michigan uno degli stati più amichevoli della nazione per le scuole charter private e finanziate con fondi pubblici. Ma la sua visione di un programma statale che renderebbe le scuole private basate sulle tasse scolastiche più accessibili alle famiglie del Michigan si è scontrata ripetutamente con il rigoroso divieto costituzionale dello stato sui dollari pubblici per queste scuole.

Ora, tuttavia, il Michigan è tra i tanti stati in cui l’ondata di attivismo antigovernativo emersa durante la pandemia si è combinata con un cambiamento conservativo nei tribunali federali per alimentare quella che secondo gli esperti potrebbe essere un’espansione senza precedenti dei programmi di voucher, che danno soldi ai genitori per le tasse scolastiche o altre spese educative. I sostenitori salutano i voucher come una “scelta dei genitori”, mentre i detrattori li deridono come dannosi per le scuole pubbliche.

Settantaquattro misure sono state introdotte nelle legislature statali quest’anno per creare o espandere programmi di voucher, ha affermato Robert Enlow, presidente e CEO di EdChoice, un’organizzazione nazionale che sostiene i voucher e altre alternative alle scuole tradizionali. E i sostenitori dei referendum elettorali stanno raccogliendo firme in almeno quattro stati.

I nuovi sforzi si aggiungono ai 22 stati che hanno già aggiunto o ampliato i voucher l’anno scorso, un anno “enorme” per i programmi, ha affermato Enlow.

“Il disastro rappresenta sempre un’opportunità”, ha affermato Maurice T. Cunningham, un professore di scienze politiche in pensione dell’Università del Massachusetts di Boston che ha scritto “Dark Money and the Politics of School Privatization”.

“Molte persone sono arrabbiate per la chiusura delle scuole, per le maschere indossate”, ha detto Cunningham. “E se sei in politica, gli attori politici cercano modi per cercare di sfruttare le circostanze”.

L’attivismo conservatore, che durante la pandemia si è trasformato da opposizione alle misure di sicurezza Covid in proteste sull’insegnamento della razza e del genere nelle scuole, ha anche dato nuova vita a una causa vecchia di decenni: dare ai genitori modi per evitare del tutto le scuole pubbliche.

Un referendum elettorale che DeVos sta sostenendo in Michigan, con quasi $ 400.000 dalla sua famiglia e un’organizzazione che sostiene, darebbe ai genitori fino a circa $ 8.000 per bambino all’anno per tasse scolastiche, tutoraggio o spese come materiale scolastico.

DeVos ha rifiutato le richieste di un’intervista. Ha condiviso il suo entusiasmo per lo sforzo in un evento di lancio online il mese scorso, elogiando l’opportunità di consentire ai genitori di personalizzare l’istruzione in base alle esigenze delle loro famiglie, soprattutto date le difficoltà della pandemia.

“Se puoi personalizzare le scarpe da ginnastica”, ha detto DeVos durante l’evento, “perché non potresti e non dovresti essere in grado di personalizzare l’istruzione di tuo figlio per ciò che funzionerà e sbloccare le cose per loro?”

Mentre alcune proposte di voucher statali hanno dovuto affrontare una dura opposizione durante un anno elettorale e alcune potrebbero essere bloccate dai tribunali, la questione ha ricevuto un importante impulso dalla Corte Suprema degli Stati Uniti, ha affermato Samuel E. Abrams, direttore del National Center for the Studio sulla privatizzazione nell’istruzione presso il Teachers College della Columbia University. Un caso deciso nel 2020 ha reso più facile per gli stati con leggi che limitano i finanziamenti alle scuole religiose fornire buoni a quelle scuole, mentre un altro davanti al tribunale quest’anno potrebbe aprire ulteriormente quella porta.

Ecco perché i sostenitori delle scuole pubbliche sono in allerta, avvertendo che le scuole tradizionali potrebbero soffrire se le legislature vedessero gli studenti lasciare le scuole private e tagliassero di conseguenza i finanziamenti delle scuole pubbliche.

Notano che le scuole private non sono vincolate dalle stesse leggi delle scuole pubbliche, il che significa che potrebbero insegnare il creazionismo piuttosto che l’evoluzione o potrebbero negare l’ammissione agli studenti perché sono gay o hanno una disabilità.

“I programmi di voucher sottoscrivono pubblicamente la discriminazione da parte delle scuole private”, ha affermato Jessica Levin, che dirige Public Funds Public Schools, uno sforzo per bloccare la privatizzazione delle scuole sostenuto dall’Education Law Center e dal Southern Poverty Law Center.

La sua organizzazione sta monitorando dozzine di fatture di voucher che sembrano essere parte di un’unità coordinata. Molti hanno un linguaggio simile al modello di legislazione emanato dall’American Lesbian Exchange Council e da altri gruppi conservatori, ha affermato.

Alcuni degli sforzi, incluso quello del Michigan, sono sostenuti da ricchi donatori come DeVos.

“È una spinta molto aggressiva e ben finanziata”, ha detto Levin. “Cambiano costantemente forma o cambiano tattica”.

“Profonda ostilità dello stato”

I buoni esistono almeno dal 1990, quando il Wisconsin ha varato un programma pilota che ha consentito a un piccolo gruppo di studenti provenienti da famiglie a basso reddito di accedere a fondi pubblici per le tasse scolastiche private.

Da allora, l’idea ha assunto molte forme, con alcuni stati che hanno creato buoni finanziati dallo stato per bambini con disabilità. Altri stati hanno creato programmi che consentono ai contribuenti di dirigere una parte dei loro pagamenti fiscali per gestire privatamente fondi per borse di studio che distribuiscono denaro per le tasse scolastiche.

Negli ultimi anni, alcuni stati si sono espansi oltre le tasse scolastiche per creare “conti di risparmio per l’istruzione” a cui i genitori possono accedere per programmi di istruzione domiciliare, programmi di tutoraggio e altre esigenze educative.

Circa l’1% degli studenti statunitensi nelle classi K-12 utilizza una qualche forma di voucher, secondo EdChoice, che li chiama programmi di “scelta educativa privata”. Questa è una quota molto più piccola del 6% che frequenta le scuole charter e dell’83% che frequenta le scuole pubbliche tradizionali.

In passato, il dibattito sui voucher “riguardava più la qualità della scuola” e il principio del libero mercato secondo cui i genitori che esercitano la scelta educativa costringerebbero le scuole a competere e migliorare, ha affermato Josh Cowen, professore di politica educativa presso la Michigan State University. Ora, ha detto, con gli studi che hanno scoperto che i voucher non hanno migliorato significativamente la qualità della scuola, si tratta anche di “creare una narrativa secondo cui le scuole pubbliche stanno insegnando ai nostri figli cose con cui noi, qualunque cosa ‘noi’ intendiamo, non siamo d’accordo o su cui siamo scettici”.

Il linguaggio a supporto dei voucher oggi è intriso di “profonda ostilità statale”, ha detto Cowen. “Il governo vuole imporre un certo tipo di educazione a te e ai tuoi figli”.

Questa dinamica si sta verificando negli stati tra cui la Carolina del Sud, dove un conto di risparmio per l’istruzione soprannominato Put Parents in Charge Act creerebbe il primo programma di voucher dello stato, e nell’Idaho, dove il governatore. Brad Little ha firmato questo mese un programma da 50 milioni di dollari “Empowering Parents”.

Non tutti gli sforzi portano al successo. In Oklahoma, un disegno di legge sostenuto dal governatore repubblicano. Kevin Stitt che avrebbe creato conti di risparmio per l’istruzione sembra essere morto dopo che l’oratore della casa repubblicana dell’Oklahoma ha sollevato preoccupazioni sul fatto che avrebbe prosciugato i fondi estremamente necessari dai distretti rurali. E un disegno di legge fortemente sostenuto dal governatore dell’Iowa è nell’aria.

‘Non si è mai arresa’

Lo sforzo in Michigan è progettato per eludere il normale processo politico, impiegando una disposizione insolita nella legge del Michigan che consente al legislatore di creare buoni senza l’approvazione del governatore o degli elettori.

governo Gretchen Whitmer, una democratica, l’anno scorso ha posto il veto a un paio di progetti di legge che avrebbero creato “borse di studio opportunità per studenti” finanziate da crediti d’imposta. Ma se un gruppo sostenuto da DeVos chiamato Let MI Kids Learn può raccogliere almeno circa 340.000 firme questa primavera in tempo per qualificarsi per il ballottaggio di novembre, la legge del Michigan consente al legislatore di saltare il referendum ed emanare entrambe le misure senza la firma del governatore.

La campagna Let MI Kids Learn ha riferito di aver raccolto oltre $ 1,7 milioni alla fine dello scorso anno, inclusi i soldi legati a DeVos. Il gruppo ha anche riferito di un importante sostegno da parte di organizzazioni che non sono tenute a segnalare i propri donatori, tra cui Get Families Back to Work, che sembra condividere spazi per uffici con la Republican Governors Association e ha donato $ 800.000 a dicembre.

Fred Wszolek, un portavoce di Let MI Kids Learn, ha affermato che le misure farebbero di più che coprire le tasse scolastiche private; il denaro potrebbe anche aiutare gli studenti che studiano cosmetologia o falegnameria ad acquistare le forniture di cui hanno bisogno, o aiutare i bambini con bisogni speciali a ricevere terapie che hanno perso quando le scuole sono state chiuse a causa della pandemia.

L’evento di lancio online ospitato da DeVos ha visto la partecipazione di genitori che hanno rinunciato alle scuole pubbliche, scegliendo invece l’istruzione a casa e le lezioni online.

“La nostra scuola pubblica locale non era adatta”, ha detto Kate Woodhams, madre di tre figli di Portage, nel Michigan, che ha detto che suo figlio con autismo se la cava meglio in una scuola charter online perché può fare delle pause. “Può muoversi al suo ritmo e possiamo limitare le distrazioni per permettergli di avere successo e imparare di nuovo ad amare la scuola”.

Una coalizione di oppositori, compresi i gruppi di difesa dell’istruzione e i sindacati degli insegnanti, ha lanciato la scorsa settimana una campagna “non firmare” nella speranza di bloccare lo sforzo dei voucher, affermando che ci sarebbero voluti centinaia di migliaia di dollari dalle scuole pubbliche consentendo ai contribuenti di intrattenere pagamenti che altrimenti andrebbero allo Stato.

Arlyssa Heard, un genitore e sostenitore dell’istruzione di Detroit, ha affermato durante l’evento di lancio che una scuola privata d’élite ha rifiutato di iscrivere suo figlio a causa della sua disabilità. “I genitori come me possono essere frustrati dallo stato delle nostre scuole pubbliche”, ha detto, “ma vorrei essere chiara: la risposta ai nostri sogni non sta nelle scuole private”.

Se i sostenitori sono in grado di raccogliere firme sufficienti, gli oppositori farebbero pressioni sulla legislatura nella speranza di bloccarla lì, ha affermato Casandra E. Ulbrich, presidente del Michigan State Board of Education, che ha ospitato l’evento virtuale dell’opposizione la scorsa settimana.

Se ciò non funziona, gli oppositori potrebbero contestare le misure in tribunale.

Anche se i recenti casi della Corte Suprema degli Stati Uniti potrebbero spianare la strada ai buoni nelle scuole religiose, non è chiaro come ciò influirà sulla lingua nella Costituzione del Michigan che vieta i finanziamenti pubblici a tutte le scuole private, non solo a quelle religiose.

Nonostante questo possibile ostacolo, DeVos è in una posizione migliore che mai per vedere i voucher emanati nel Michigan, ha affermato Bill Ballenger, un ex legislatore statale repubblicano che pubblica il blog Ballenger Report sulla politica del Michigan.

“Non si è mai arresa”, ha detto Ballenger. “Potrebbe aver dovuto decidere strategicamente o tatticamente ‘Non posso perseguire questo in questo momento, quest’anno, ma ci tornerò non appena vedrò un’apertura'”.

Dopo 22 anni, Ballenger ha detto: “Questo è quello che sta facendo”.

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