Alle porte della NATO, un ex hotspot turistico in Ucraina scava per resistere agli “infiltrati russi”

La scena si ripete in quasi tutte le strade: impiegati e operai, giovani e vecchi, determinati a prendere le armi. Quasi tutti qui dicono che preferirebbero morire piuttosto che vedere le forze di terra russe entrare nella loro città.

“Non ho alcun timore. Abbiamo una guerra per otto anni. Questa è una lotta per la nostra libertà”, ha detto Taras Ischyk della difesa territoriale, riferendosi alla guerra che il presidente russo Vladimir Putin ha scatenato nella regione orientale del Donbas dell’Ucraina otto anni fa.

La brutale invasione russa dell’Ucraina ha finora lasciato indenne Leopoli. Eppure la città è stata completamente trasformata da un punto di riferimento turistico che vanta pittoresche strade acciottolate ed edifici in stile barocco a un centro di fiorente resistenza all’assalto militare di Mosca.

I posti di blocco fiancheggiano gli ingressi della città mentre i volontari riempiono i sacchi di sabbia che fortificano il perimetro della città e gli edifici governativi del centro città. La polizia ucraina è vestita con equipaggiamento da combattimento. Molte aziende hanno risposto alla richiesta delle autorità della regione di unirsi allo sforzo bellico, in particolare preparando bottiglie molotov.

Lo sforzo bellico a Leopoli segue una tendenza nazionale in cui le forze d’invasione russe hanno affrontato una dura resistenza sia da parte dell’esercito ucraino, sia da parte dei civili che hanno preso le armi, rallentando significativamente il progresso dell’offensiva. La Russia ha riconosciuto le vittime ma non ha ancora fornito cifre esatte, ma i funzionari statunitensi affermano che il paese ha subito perdite di personale, armature e aerei più pesanti del previsto.

In una conferenza stampa la scorsa settimana, il governatore della regione di Leopoli Max Kozicki ha annunciato che centri di produzione di bottiglie molotov sarebbero stati istituiti in tutta la città e ha chiesto un arruolamento di massa nella difesa territoriale.

Yuri Zastavny ha trasformato il suo birrificio di Leopoli in una fabbrica per bottiglie molotov. Finora ne hanno guadagnati centinaia, dice Zastavny, e li hanno distribuiti ai centri di difesa civile nell’area di Leopoli.

Zastavny è stato incoraggiato a farlo dai suoi dipendenti, ha detto alla CNN.

“Tutti sono mobilitati nella misura massima possibile… le persone che hanno competenze tecniche fanno cose tecniche. Le persone brave nei media fanno cose nei media”, ha detto. “Ecco perché penso che la Russia non abbia fortuna qui”.

L’accresciuto senso di preparazione è una svolta inaspettata per Leopoli. Il primo giorno dell’invasione russa, diverse strutture militari furono attaccate nella regione più ampia. Ogni giorno da allora, le sirene dei raid aerei hanno suonato ripetutamente. In tutta la città, le persone sono scese nelle basi, riemergendo quando cessano gli allarmi.

A soli 50 miglia dal confine con la Polonia, la città è alle porte della NATO. Quando gli Stati Uniti hanno avvertito che un’invasione era imminente, diverse ambasciate occidentali si sono trasferite lì dalla capitale Kiev, credendo che fosse più sicura. Ma da allora quel senso di sicurezza è andato in frantumi e le autorità cittadine credono già di essere l’obiettivo di operazioni militari segrete da parte dell’esercito russo.

“Ci sono infiltrati russi a Leopoli. Questo è un dato di fatto”, ha detto con enfasi il governatore Kozicki alla CNN. L’ufficio del governatore afferma di ritenere che “gruppi di sabotaggio” abbiano contrassegnato vari punti della città come obiettivi per le forze russe da attaccare in seguito.

Né il governatore né il suo ufficio hanno fornito prove dei presunti infiltrati o dei complotti dei presunti gruppi di sabotaggio, ma l’atmosfera a Leopoli è densa di sospetto.

I frequentatori di caffè a volte vengono perquisiti all’ingresso. Gli abitanti della città sono molto meno disponibili con i giornalisti rispetto a prima dell’invasione.

“Riesco a malapena a ricordare com’era la vita un paio di giorni fa, quando tutto era al sicuro”, ha detto il 30enne Sergei Kuchman, che ha ricevuto decine di ucraini in fuga in un ostello da lui gestito. “Tutto è cambiato in un attimo”.

Una scultura metallica raffigurante il centro di Leopoli.

In una chiesa storica, Micha, 24 anni, e la sua ragazza chiedono informazioni sui rifugi antiaerei; molte persone che non hanno basi si sono rifugiate nelle cripte.

“Quello che non riusciamo a trovare è un rifugio adeguato per un attacco atomico”, ha detto, la sua voce si affievolisce mentre la sua ragazza gli fa segno di smettere di parlare.

Si infila in un vicolo ma la paura nella sua mente è sospesa nell’aria dopo che se n’è andato. Domenica, il presidente russo Vladimir Putin ha messo in allerta la forza di deterrenza nucleare del suo Paese, sollevando lo spettro di una guerra nucleare.

Pochi giorni fa, questa sarebbe stata una prospettiva insondabile, ma nessuno qui dice di poter più mettere qualcosa oltre Putin, soprattutto dopo che la scorsa settimana ha invaso il secondo paese più grande d’Europa.

Ore prima dell’inizio dell’invasione, un gruppo di uomini si stava incontrando in un ufficio anonimo al piano terra di un edificio in stile sovietico alla periferia di Leopoli. Stavano organizzando un “movimento di resistenza nazionale a Leopoli”, ha detto il 42enne Andriy Djakovych.

Djakovych è un uomo corpulento e lento con il respiro affannoso. È professore ordinario presso l’accademia di polizia locale.

Quando ha prestato servizio nella guerra del suo paese del 2014 contro la Russia nella regione del Donbas come paramedico, gli è rimasta una lesione cerebrale che significa che non può più prestare servizio nell’esercito o nella difesa territoriale. Eppure vuole ancora unirsi alla resistenza.

Andriy Djakovych, 42 anni.

Ha detto che il suo gruppo non aveva nome o affiliazioni politiche e che operava sulla convinzione che Leopoli fosse presente nei piani di invasione di Putin, anche se in misura minore rispetto alle parti orientali e centrali del paese.

“Non credo che (il presidente ucraino Volodymyr) Zelensky ci abbia preparato per la guerra”, ha detto Djakovych all’epoca. “Vogliamo creare la nostra comunità patriottica su cui lo stato in Ucraina può fare affidamento”.

Giorni dopo, la CNN ha incontrato di nuovo Djakovych. Questa volta siamo stati indirizzati verso un edificio nel centro di Leopoli dove abbiamo usato una password per entrare.

La figura imponente di Djakovych è apparsa in abiti militari. “Patriot” – il nome del suo gruppo poco conosciuto – era blasonato sulla sua spalla. Le pareti erano drappeggiate con le bandiere dei movimenti ultranazionalisti ucraini, tra cui il gruppo paramilitare Azov, il cui logo è il Wolfsangel, un simbolo appropriato della Germania nazista.

C’erano diverse svastiche nella stanza, inclusa una su un candeliere. Altri veterani, vestiti con abiti militari, brandivano fucili.

I “patrioti” sono ancora a bocca aperta sulle loro affiliazioni ideologiche, ma le loro tendenze ultranazionaliste evocano una dimensione meno visibile, ma straziante di questo conflitto.

“Non mi considero un nazista o un neonazista”, ha detto Djakovych. “Sono solo un cittadino patriottico del mio paese”.

Atika Shubert, Jim Sciutto e Shelby Vest della CNN hanno contribuito a questo rapporto da Leopoli, Ucraina.

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